A medida que aumenta Covid en el delta del Mississippi, los bancos de alimentos y los hospitales se agotan

A medida que aumenta Covid en el delta del Mississippi, los bancos de alimentos y los hospitales se agotan

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JACKSON, Miss. – Cuatro días antes de Navidad, Chiquikta Fountain observó cómo una línea creciente de automóviles se extendía por una milla de carretera en el Delta del Mississippi.

Desde su punto de vista, parecía que todos los residentes de la ciudad rural de Shaw estaban en camino al sorteo de comidas navideñas en Delta Hands for Hope, una organización sin fines de lucro que dirige para apoyar a los niños del área.

El evento del 21 de diciembre estaba destinado a ser un evento alegre, a pesar de la desesperada necesidad. Los jamones se habían comprado en una tienda de abarrotes familiar. Había bolsas de verduras recién cortadas, patatas y cebollas para acompañar. Con las escuelas en las vacaciones de invierno, los voluntarios guardaron cereales y cajas de jugo de naranja en bolsas para ayudar a las familias con niños a entrar en el nuevo año.

Solo había 140 comidas para distribuir en la ciudad de aproximadamente 1.700 habitantes. Las comidas estaban destinadas a un grupo de familias y personas de la tercera edad que han dependido en gran medida de la organización sin fines de lucro para recibir asistencia semanal. Pero se corrió la voz rápidamente y pronto quedó claro que la comida disponible no sería suficiente.

A medida que disminuían los suministros, el grupo comenzó a repartir los restos. Produzca para una persona, algunas cajas de cereal para otra.

«Tener que rechazar a estas familias», dijo Fountain, «ni siquiera puedo describir lo que se sintió al hacer eso».

Chiquikta Fountain, a la izquierda, y los voluntarios empacan bolsas de comida en Shaw, Miss., El 27 de mayo.Eric J. Shelton / Mississippi hoy

Antes de la pandemia, el condado de Bolívar conocía el hambre. Casi el 40 por ciento de sus residentes vive en la pobreza. En áreas como Shaw, tratar de llegar a fin de mes se ha vuelto aún más complicado a medida que el condado lucha con la tasa más alta de infección por Covid-19 en el delta del Mississippi.

Los recuentos semanales de casos en diciembre han superado el pico de la oleada de verano del condado, cuando tantos se enfermaron que el forense del condado pidió a la junta de supervisores que comprara un refrigerador adicional por temor a que se quedara sin espacio para almacenar a los muertos.

El hecho de que el reciente aumento se haya cobrado hasta ahora menos vidas en comparación con los picos anteriores ha dejado poco espacio para la comodidad. Los casos en el condado se cuadriplicaron en las semanas posteriores al Día de Acción de Gracias.

En todo el estado, las hospitalizaciones de pacientes con el virus se dispararon, lo que hizo que la cantidad de camas disponibles en la unidad de cuidados intensivos en las áreas rurales del estado y en las ciudades más grandes se desplomaran. Para la tercera semana de diciembre, el Bolivar Medical Center en Cleveland, el único hospital del condado, se quedó sin camas de UCI, una situación que podría repetirse a medida que aumenten los casos.

L. Nicole Stringfellow, quien dirige la oficina del Delta del Mississippi de Together for Hope, una organización sin fines de lucro que ayuda a las comunidades rurales más pobres del país, ha escuchado preocupaciones acerca de las personas con neumonía que llegan a los hospitales solo para ser enviadas a casa con instrucciones para controlar sus síntomas.

Caitlyn Thompson, portavoz del Centro Médico Bolívar, reconoció que el hospital había visto un aumento en los pacientes, pero dijo que sus prácticas de admisión y clasificación no habían cambiado.

La crisis de Covid-19 ha agravado los desafíos de atención médica existentes en el condado de Bolívar: casi 1 de cada 6 residentes no tiene seguro y es más probable que posponga el tratamiento como resultado, y hay una escasez de proveedores médicos.

Un trabajador de la salud habla con un paciente en el sitio de pruebas Covid-19 drive-thru en el Delta Health Center en el condado de Bolivar, Miss., En abril.Delta Health Center

A diferencia de las principales ciudades donde las personas pueden acceder al transporte público, los residentes sin automóvil en áreas rurales como Shaw tienen pocas opciones para llegar a sus citas médicas. Casi 1 de cada 8 hogares en el condado de Bolívar carece de automóvil, por lo que compartir el automóvil para hacer recados es común.

La enfermera practicante Nora Gough-Davis es propietaria de Shaw Family Medical, una clínica que ofrece pruebas caseras de coronavirus para pacientes sin los medios para venir a la ciudad. Algunos pacientes temían exponer a sus seres queridos al virus si solicitaban transporte.

Varias veces a la semana, Tracy Hall, enfermera de Shaw Family Medical, se pone una bata quirúrgica, mascarilla, protector facial y guantes y entra a una casa. A veces, ve a un paciente acostado en un sofá, apenas capaz de moverse mientras se frota.

Todas las mañanas, su marido le da el mismo adiós.

«Nena, mantente a salvo.»

De camino al trabajo, dice una oración en su automóvil. En ocasiones, los pacientes le han pedido que ore para que sus pruebas den negativo.

Ella comprende sus miedos. En el condado de Bolívar, las consecuencias del virus han sido particularmente perniciosas. Tres de cada 1.000 residentes en el área han muerto a causa de Covid-19. Solo un puñado de comunidades en Mississippi, varias de ellas, como Bolívar, predominantemente negras y en el Delta, han perdido más.

Antes de que el funcionario de salud estatal de Mississippi pronunciara las palabras «punto caliente», antes de que el hospital local se quedara sin camas de UCI, los resultados de salud de los residentes negros en el condado de Bolívar ya eran preocupantes.

Las consecuencias de la escasez de proveedores de atención médica en el delta del Mississippi han sido evidentes durante décadas. Vidas más cortas. Tasas más altas de amputaciones. Stringfellow dijo que los líderes políticos no han prestado suficiente atención a estas disparidades. La pandemia, dijo, hace que sea más difícil apartar la mirada.

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Señaló que hace cuatro años, el Departamento de Salud del Estado cerró una de las dos clínicas médicas estatales en Bolívar. Una fuerte caída en los pacientes fue citada como la razón, pero Stringfellow dijo que las necesidades de atención médica en la región siguen siendo altas.

«¿Cómo puede ponerse al día con esas áreas?» ella preguntó. «Verdadero acceso a la atención médica».

El estado actual de la educación pública, las oportunidades económicas, la vivienda y la atención médica en la región, todos asediados en sus respectivas formas, argumenta, están «poniendo una curita en la cirugía a corazón abierto».

Si bien el lanzamiento de las vacunas Covid-19 ha traído una nota de esperanza para muchos trabajadores de primera línea, la salud física es solo una parte de la batalla. El trauma mental que acompaña a la pobreza persistente en el Delta se ha intensificado a medida que las familias luchan con las consecuencias de la pandemia.

Los miembros del personal de Delta Health Center administran una prueba de coronavirus en el condado de Bolívar, Mississippi, en abril.Delta Health Center

“Es como trabajar en un espejo de la casa de la diversión”, dijo Nadia Bethley, psicóloga del Delta Health Center, una organización sin fines de lucro que brinda atención médica a pacientes de bajos ingresos en una escala móvil de tarifas. “Las cosas no iban muy bien antes. Ahora, están distorsionados y son peores en muchos sentidos «.

Temía por sus pacientes antes de la primera Navidad que algunos experimentarían sin sus seres queridos. Le preocupaba que aquellos que ya estaban aislados se distanciaran aún más, como muchos otros en todo el mundo afectados por esta pandemia. Los pacientes a los que les encantaba asistir a los servicios religiosos y socializar antes y después de los sermones no sentían la misma conexión en línea.

Otros han sobrevivido al virus solo para sentirse desafiados cognitivamente, casi como si hubieran tenido un derrame cerebral. Bethley dijo que quieren saber si se recuperarán por completo.

“Tener que sentarme con la gente y tener espacio para ese tipo de incertidumbre, encogerme de hombros, como ‘Yo tampoco lo sé’, ese es el tipo de cosas que más me han golpeado”, dijo.

Muchos de sus pacientes han encontrado su sustento en el limbo.

“Los miembros de la familia que eran los principales sostén de la familia ahora están muriendo”, dijo Bethley. «¿Vas a trabajar y te arriesgas, o te quedas sin hogar o te mueres de hambre?»

La seguridad laboral sigue siendo frágil en la comunidad. La mitad de los residentes gana menos de $ 30,000 al año. Y aunque Cleveland, la sede del condado de Bolívar, es una ciudad universitaria, lo que genera actividad económica, los buenos trabajos son lo suficientemente escasos como para que algunos residentes crucen las fronteras estatales para trabajar. Durante dos años, decenas de residentes se han reunido a diario frente al Walmart del condado, una de las pocas tiendas de comestibles en el área, esperando autobuses chárter para llevarlos a Memphis, Tennessee, a dos horas de distancia, para trabajar en un centro de FedEx, donde algunos los trabajadores ganan más de $ 18 por hora.

La tasa de desempleo del condado, que subió a dos dígitos en el verano, ha mejorado desde entonces, pero sigue siendo más alta que en esta época el año pasado.

Caressa McKay, madre soltera de cinco hijos en Shelby, una pequeña ciudad en el condado de Bolívar, fue despedida de su trabajo en una guardería en junio. Desde entonces, encontró otro trabajo, pero todavía tiene que saltarse la factura del teléfono o la factura de la luz algunos meses para asegurarse de que sus hijos tengan lo suficiente para comer.

La asistencia pública que recibe “no es suficiente para tener comida en la mesa constantemente”, dijo. La ayuda de su distrito escolar local dejó las comidas, pero con sus hijos en casa todo el día para la educación remota, necesitan más comida.

“Tienen que comer”, dijo. «Tengo que hacer lo que tengo que hacer».

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El representante del estado de Mississippi, Abe Hudson Jr., un demócrata que vive en el condado de Bolívar, dijo que los trabajadores se han visto muy afectados porque las empresas locales luchan por mantenerse a flote.

Las personas que buscan ayuda, dijo, abarcan desde los profesionales de clase media ahora reducidos hasta los residentes ancianos que dudan en ingresar a las tiendas de comestibles.

“No se da cuenta del grado de necesidad hasta que asiste a algunos de estos eventos de distribución de alimentos”, dijo Hudson. «Es un recordatorio constante del hecho de que las personas no reciben cheques de pago».

Ese recordatorio nunca está lejos de Fountain.

La organización sin fines de lucro que dirige, Delta Hands for Hope, anteriormente sirvió como un sitio de tutoría para estudiantes y ayudó con proyectos de voluntariado. La primavera pasada, el centro comenzó a operar una despensa de alimentos de emergencia.

Pero ahora, el futuro del banco de alimentos está en duda. Recientemente, la organización sin fines de lucro pasó de recibir 800 cajas de alimentos frescos dos veces al mes a ninguna.

El programa de cajas de alimentos del Departamento de Agricultura de EE. UU. Había cambiado sus reglas de financiación y se negó a renovar un contrato con la granja que había estado suministrando Delta Hands for Hope.

El grupo de Fountain ahora utiliza una subvención privada para comprar alimentos de un proveedor de restaurante corporativo con el objetivo de alimentar al menos a 140 niños y personas mayores en Shaw por semana. No está segura de si los fondos los llevarán más allá de las vacaciones de primavera.

De vez en cuando, recibe una alerta de que una iglesia o un banco de alimentos de la región tiene suficiente para compartir. El grupo alquila o pide prestado un camión para recoger la comida.

“La pregunta más importante es: ‘¿Seguiremos siendo una despensa de alimentos de emergencia?’”, Preguntó. «¿Qué pasa cuando esos fondos se agotan?»

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