Algunos programas de trabajo penitenciario pierden dinero, incluso cuando los presos trabajan por centavos

Algunos programas de trabajo penitenciario pierden dinero, incluso cuando los presos trabajan por centavos

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«Inside Out» de Keri Blakinger es una asociación entre NBC News y The Marshall Project, una sala de redacción sin fines de lucro que cubre el sistema de justicia penal de EE. UU. La columna se basa en la perspectiva única de Blakinger como periodista de investigación y persona anteriormente encarcelada.

Nora trabajó en los campos fuera de las prisiones de Texas durante casi tres años. Pero no aprendió mucho sobre el cuidado de los cultivos. No crecía nada en los campos vacíos donde las mujeres fueron enviadas a limpiar escombros y malezas en el borde de la propiedad de la prisión a 30 millas al oeste de Waco.

“Se trataba más de sacar a los trabajadores y limpiar un área donde trabajan los cultivos, una especie de castigo”, dijo Nora, quien habló con la condición de que no se mencionara su apellido porque teme represalias. «Ni una sola vez los recuerdo plantando cultivos».

En todo el país, prisioneros como Nora cosechan algodón, luchan contra incendios, arreglan autobuses escolares e incluso fabrican mazos para los jueces. De acuerdo con las políticas penitenciarias estatales y federales, si se niegan a trabajar pueden perder sus privilegios, ser enviados a confinamiento solitario o se les niega la libertad condicional. En promedio, ganan menos de un dólar la hora. En cinco estados, por lo general, no ganan nada de dinero.

A pesar de pagar salarios minúsculos, los programas de trabajo penitenciario a menudo pierden dinero. A principios de este año, una auditoría de Texas descubrió que el cultivo del 46 por ciento de los productos agrícolas del sistema penitenciario cuesta más de lo que vale, y el estado podría haber ahorrado $ 17 millones en cinco años simplemente comprando alimentos enlatados y ciertos cultivos, incluido el algodón, en su lugar. de depender de los prisioneros para producirlos. En los últimos años, informes de Washington, Georgia, California y al menos media docena de otros sistemas penitenciarios identificaron pérdidas financieras similares.

Wanda Bertram, portavoz de Prison Policy Initiative, un grupo de investigación y defensa sin fines de lucro, dijo que «no es raro» que los programas de trabajo en las prisiones operen en números rojos.

“Hay muchos ejemplos de trabajo penitenciario que no es rentable, pero la mayoría de la gente no lo sabe”, dijo, señalando los costos generales inusuales y la falta de flexibilidad como dos razones por las que las industrias penitenciarias no siempre son rentables.

“La gente se molestaría si las prisiones le quitaran negocios a las empresas”, agregó. «De hecho, estamos creando condiciones para que las empresas no tengan éxito».

Un portavoz de la prisión de Texas no respondió a las solicitudes de comentarios. Varios estados dijeron que no todas sus operaciones laborales pierden dinero y que los programas brindan otros beneficios, como mantener ocupados a los presos y enseñar habilidades laborales, ambos reclamos que muchos defensores discuten.

Cuando cumplí un tiempo en el norte del estado de Nueva York por cargos de drogas, ganaba menos de un cuarto de hora. Mi trabajo exacto variaba, pero durante mis 21 meses tras las rejas fui conserje, lavaplatos y empleado del gimnasio. También trabajé en el equipo de campo, donde nuestros turnos eran principalmente para matar el tiempo: cortábamos el césped y luego teníamos unas horas antes de que nos permitieran regresar a nuestras unidades.

No podíamos traer un libro ni salir a caminar, así que cuando los guardias no tenían nada que hacer, nos sentamos en la casa club del personal vacía y jugamos al billar. No obtuve ninguna habilidad laboral y, a menudo, me sentí como una gran pérdida de tiempo.

Mis trabajos no formaban parte de los programas de “industrias penitenciarias” que pierden dinero en tantos estados, pero mi experiencia me dio una idea de la ineficacia de algunos trabajos en las cárceles.

Los funcionarios de los sistemas penitenciarios con empresas que pierden dinero a veces han culpado a una mala economía o cambios en las leyes de contratación.

La auditoría de Texas no ofreció razones para los desafíos financieros del programa agrícola, pero un exfuncionario de la prisión explicó que administrar una fábrica o granja tras las rejas a menudo significa pagar guardias para supervisar a los prisioneros, así como empleados capacitados para supervisar el trabajo.

“Esos son trabajos mejor pagados que el personal penitenciario habitual”, dijo el exfuncionario, que habló bajo condición de anonimato porque los familiares aún trabajan en las cárceles y temen represalias.

Cuando los auditores estatales revisaron los programas laborales de Pensilvania en 2005, el departamento de correccionales no explicó cómo 14 negocios penitenciarios, incluida la producción de bolsas de plástico y la fabricación de muebles, perdieron más de $ 7.7 millones. Los programas solo siguieron siendo rentables en general al subsidiar las pérdidas con ganancias de nueve esfuerzos para hacer dinero, incluido el procesamiento de carne y la producción de placas de matrícula. En respuesta a la auditoría, el departamento de correcciones en ese momento dijo que algunas empresas que perdían dinero se habían reestructurado para funcionar mejor.

La semana pasada, el portavoz de la prisión, Ryan Tarkowski, dijo que una barrera permanente para la rentabilidad es que el sistema penitenciario solo puede vender sus productos a organizaciones sin fines de lucro y otras agencias gubernamentales. Otra barrera es la pandemia. «No todas las industrias son rentables año tras año», dijo, «particularmente en los últimos 18 meses, cuando los esfuerzos de mitigación de Covid-19 llevaron a un menor número de trabajadores reclusos y una disminución de la producción en todo el sistema».

Sin embargo, algunos programas de trabajo penitenciario han sido muy rentables. A pesar de las pérdidas considerables en las cosechas de conservas y de campo, los programas agrícolas de Texas le ahorraron al estado $ 160.3 millones en cinco años, en gran parte debido a las plantas de carne de res y cerdo que generan ingresos. Pero incluso cuando los programas laborales no alcanzan el punto de equilibrio, los funcionarios a menudo señalan otros beneficios percibidos.

Después de que una auditoría descubrió que las industrias penitenciarias de Georgia perdieron $ 11.5 millones de 2004 a 2009, los funcionarios estatales dijeron que las ganancias no eran realmente la meta.

“Nuestra misión es capacitar a los reclusos y brindarles habilidades laborales para que no regresen”, dijo un funcionario del programa estatal de trabajo penitenciario a The Atlanta Journal-Constitution en ese momento. «Esa es nuestra razón de ser». La semana pasada, los funcionarios de prisiones de Georgia no respondieron a una solicitud de comentarios actualizados.

Pero Bertram, el portavoz de Prison Policy Initiative, dijo que no hay evidencia de que la mayoría de los programas laborales generalmente disminuyan la reincidencia, y que los presos que califican para esos trabajos son a menudo los presos de menor riesgo que tienen más probabilidades de tener éxito después de la liberación de todos modos. Los defensores de los derechos de los presos también dicen que muchos de los trabajos no son útiles después de la cárcel.

“Esos son trabajos que no existen en el exterior, o las personas que fueron encarceladas no pueden tenerlos”, dijo Bianca Tylek, fundadora de Worth Rises, una organización sin fines de lucro que se opone al trabajo forzoso en las prisiones.

“Cuando piensas en la recolección de algodón en Texas, donde el estado no paga, el punto es recordarle a la gente que el estado es tu dueño”, dijo. «Quieren que sea paralelo a la esclavitud, y están dispuestos a hacerlo a su propio costo».

Después de que Nora salió de la cárcel hace dos años, no hizo un uso regular de ninguna de las habilidades que había practicado en los campos penitenciarios de Texas.

“Corté el césped durante horas y horas”, dijo. “Pero esa realmente no fue una habilidad que aprendí – sabía cómo cortar el césped antes, y es de sentido común de todos modos. No es como si fuera a abrir un negocio de jardinería «.

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