Biden heredará cientos de sitios Superfund de desechos tóxicos, con amenazas climáticas inminentes

Biden heredará cientos de sitios Superfund de desechos tóxicos, con amenazas climáticas inminentes


La acumulación de sitios Superfund no financiados, en 17 estados y Puerto Rico, incluye una mina abandonada en Maine donde un pozo de relaves abierto está contaminado con arsénico y plomo; una instalación de conservación de madera en Luisiana contaminada con creosota y un guiso tóxico de compuestos orgánicos volátiles; y una instalación de almacenamiento de granos en Nebraska contaminada por un fumigante que contiene tetracloruro de carbono. Diecinueve de los 34 están amenazados por el cambio climático, encontró la GAO.

Kathy Setian, ex gerente del sitio Superfund de la EPA, advirtió que algunos de estos sitios no financiados presentan peligros desconocidos porque no han tenido el mismo trabajo de remediación sostenido que los sitios de limpieza totalmente financiados.

“Si hay amenazas del cambio climático a los sitios no financiados, no sabemos cuáles son porque ni siquiera los estamos mirando para remediarlos”, dijo Setian. «Las amenazas no se están abordando».

Revisando las ofertas de Trump

Más allá del pedido de Whitehouse de evaluaciones de amenazas climáticas en cada sitio, un exfuncionario de alto rango de la EPA dijo que la administración entrante de Biden debería revisar todos los acuerdos negociados por la EPA de Trump en los sitios Superfund con las corporaciones responsables de las limpiezas.

«Querrá ver si las partes responsables recibieron un trato preferencial», dijo Mathy Stanislaus, quien se desempeñó como administrador asistente de la Oficina de Manejo de Tierras y Emergencias de la EPA durante la administración Obama.

Stanislaus dijo que tales revisiones deberían centrarse primero en cualquier acuerdo negociado desde la elección por la EPA de Trump. Desde 2019, la agencia ha estado dirigida por Andrew Wheeler, un ex cabildero de la industria del carbón, mientras que el programa Superfund está dirigido por Peter C.Wright, un abogado que trabajó anteriormente para Dow Chemical y representó a la compañía en negociaciones con la EPA sobre los sitios Superfund. .

Stanislaus dijo que también le preocupa una lista de recomendaciones de 2017 que detallan formas de agilizar el proceso de limpieza sugerido por un Grupo de Trabajo Superfund establecido por Scott Pruitt, el primer administrador de la EPA de Trump. Como fiscal general de Oklahoma, Pruitt fue uno de los críticos más hostiles de la EPA.

Uno de los incentivos que Pruitt encargó a la EPA que considerara como un medio para acelerar las limpiezas fue reducir la carga sobre las «partes cooperantes» o empresas que están trabajando con la EPA para descontaminar sus sitios, un objetivo que Stanislaus dijo que podría interpretarse como una invitación a hacer tratos favorables con la industria. El grupo de trabajo también recomendó reducir los costos de supervisión para las corporaciones «que realizan un trabajo oportuno y de alta calidad».

La EPA no respondió a las solicitudes de comentarios.

En septiembre de 2017, Pruitt obtuvo puntos con líderes comunitarios y activistas ambientales en Houston cuando visitó un sitio notorio de Superfund, San Jacinto Waste Pits, que había sido inundado por las inundaciones durante el huracán Harvey.

Un equipo de buceo de la EPA acababa de confirmar que el daño a una capa de hormigón había provocado una fuga de dioxinas río abajo, y Pruitt anunció que el carcinógeno humano altamente peligroso finalmente sería eliminado del sitio.

Las boyas naranjas marcan los límites de los pozos de desechos de San Jacinto en Highlands, Texas, en 2018.Elizabeth Conley / Houston Chronicle vía AP

Pero a medida que la administración entrante de Biden se hace cargo del programa, el cronograma de eliminación de Trump ahora se ha extendido de 27 meses a un estimado de siete años, y la EPA ha relajado los requisitos propuestos para la eliminación de los desechos. Los ambientalistas han argumentado que el muestreo del sitio fue defectuoso y que los desechos eliminados deben eliminarse en un sitio más seguro de lo que se propone actualmente.

Rock Owens, quien supervisó la división ambiental del fiscal del condado de Harris durante más de 20 años antes de su jubilación en octubre, dijo que espera que el nuevo equipo imponga normas de eliminación más estrictas.

“A medida que avanzan en el proceso de diseño, esas cosas se revisarán, y nuestra esperanza es que esos problemas sobre la eliminación se desarrollen”, dijo.

Mientras tanto, los pozos de desechos de San Jacinto siguen siendo vulnerables a más fugas, especialmente con huracanes más fuertes provocados por el cambio climático.

En los condados costeros vulnerables como Harris, dijo Owens, «tenemos que resolver el problema del cambio climático, se relaciona con todo».

Justicia ambiental: años de promesas incumplidas

Cuando la EPA de Obama buscó en 2009 10 vecindarios desfavorecidos cerca de los sitios del Superfund para participar en un programa de Comunidades de Exhibición de Justicia Ambiental, los funcionarios seleccionaron Eastside en Jacksonville, Florida, cerca del sitio del Superfund Kerr-McGee, una antigua fábrica y almacenamiento de pesticidas y fertilizantes instalaciones.

Cada una de las 10 comunidades, desde Staten Island, Nueva York, hasta Yakima Valley, Washington, recibió subvenciones de $ 100,000 para abordar problemas de justicia ambiental. La cantidad relativamente pequeña hablaba de las modestas ambiciones del programa de justicia ambiental de la EPA en ese momento.

En Jacksonville, se habló de construir un centro de salud integral. Pero el programa solo incluyó fondos suficientes para un estudio de peces y mariscos en los arroyos de pesca locales, la publicación de 24 carteles que advierten de los peligros de comer pescado y un seminario sobre cómo construir barriles de lluvia, según la EPA.

«Hemos estado llamando a la puerta de la EPA durante 20 años», dijo Teena Anderson, miembro del Consejo Ambiental de Eastside, una organización de base formada para representar a los residentes alrededor del sitio Kerr-McGee, que abogó por la capacitación laboral, los programas de nutrición y ayuda para personas mayores. «No tenemos mucho que mostrar».

La última propuesta de presupuesto de Trump incluyó una reducción del 70 por ciento en el gasto de la EPA en programas de justicia ambiental, de $ 9.5 millones a $ 2.7 millones.

Mustafa Santiago Ali, quien se desempeñó como administrador asociado en la oficina de justicia ambiental de la EPA en la administración Obama, dijo que comprende el cinismo que Anderson siente después de años de expectativas incumplidas.

“Tendrá que haber una reconstrucción de la confianza entre el gobierno federal y las comunidades de primera línea”, dijo Ali, quien ahora es vicepresidente de justicia ambiental, clima y revitalización comunitaria de la Federación Nacional de Vida Silvestre.

Biden ha propuesto elevar al Consejo Asesor de Justicia Ambiental de la EPA y al Consejo Interagencial de Justicia Ambiental como entidades de la Casa Blanca, y ambos reportan al presidente del Consejo de Calidad Ambiental de la Casa Blanca.

Además de crear la División de Justicia Ambiental y Climática dentro del Departamento de Justicia, Biden ha propuesto reformar la Oficina de Cumplimiento de Derechos Civiles Externos de la EPA para empoderar a las comunidades bajo el Título VI de la Ley de Derechos Civiles de 1964 «que experimentan los peores impactos del cambio climático y las comunidades cercadas». que se encuentran adyacentes a fuentes de contaminación «.

Para eso, su EPA no necesita buscar más allá del programa Superfund.

Un estudio de la EPA realizado en septiembre encontró que una cantidad desproporcionada de personas de color vivían a menos de 3 millas de los sitios Superfund, lo que destaca el hecho de que las comunidades históricamente desatendidas se sientan a la sombra de estos sitios tóxicos.

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En el vecindario del lado este de Jacksonville, el 81 por ciento de los residentes son personas de color y el 30 por ciento de los hogares vive por debajo del umbral de pobreza federal.

Desde su patio delantero, Carol Gafney puede ver una cerca de tela metálica que rodea el sitio Kerr-McGee Superfund de 31 acres, ahora una vasta parcela de tierra vacía donde se fabricaron y almacenaron cantidades masivas de fertilizantes, pesticidas y herbicidas desde 1893 hasta 1978. .

Como muchos en su vecindario, Gafney depende de los cupones de alimentos y lucha para hacer los pagos del automóvil y la casa. Dijo que se siente abandonada por las agencias gubernamentales, especialmente la EPA.

“Vivimos donde nadie se preocupa por nosotros”, dijo.

La limpieza del sitio Kerr-McGee avanza poco a poco después de 10 años en el programa Superfund, una década que ha producido poco más que resentimiento, miedo y frustración en Eastside.

“Esta es la oportunidad para que la EPA dé un paso adelante y cumpla sus promesas”, dijo Anderson, el activista de Jacksonville.

Además de cumplir con la idea de un centro de salud discutida hace una década, dijo que espera que la EPA ayude a la comunidad con el desarrollo de habilidades laborales, programas de nutrición y programas para personas mayores.

Un gran primer paso, dijo, sería que la agencia viniera a la comunidad y escuchara.

“La comunidad debe ser parte de la redacción de la narrativa de su futuro”, dijo Anderson. «Al venir a la comunidad, enviarán un mensaje de que están llegando a corregir algunos errores».



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