Cómo estafaron miles de millones en ayuda pandémica por estafadores y sindicatos del crimen

Cómo estafaron miles de millones en ayuda pandémica por estafadores y sindicatos del crimen

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Cuando los investigadores allanaron una tienda de un centro comercial en Garden Grove, California, en diciembre, encontraron una fila de clientes serpenteando alrededor del estacionamiento y enormes montones de efectivo dentro de la tienda.

Los fiscales del condado de Orange dicen que Nguyen Social Services estaba cobrando hasta $ 700 por persona para presentar reclamos de desempleo falsos para personas que no calificaban para recibir dinero de ayuda de Covid-19.

El descarado fraude fue parte de un esquema general que costó a los contribuyentes un estimado de $ 11 millones, dicen los fiscales.

“Este no es solo un problema del Condado de Orange. No es solo un problema de California ”, dijo el fiscal de distrito del condado de Orange, Todd Spitzer. «Este es un desglose de proporciones catastróficas que le ha fallado al contribuyente estadounidense».

Investigadores descubiertos en efectivo metidos en una mochila en los Servicios Sociales de Nyugen.Fiscal de Distrito del Condado de Orange

Los programas de ayuda del gobierno han sido durante mucho tiempo un terreno fértil para los estafadores. Pero la escala del fraude en el programa de desempleo creado por la Ley CARES ha alcanzado un nivel asombroso, dicen funcionarios estatales y federales.

El inspector general del Departamento de Trabajo aún tiene que completar una investigación completa pero, basándose en programas anteriores, estima que al menos $ 63 mil millones de los $ 630 mil millones en desembolsos se han malgastado. El alcance total de la pérdida en los fondos de los contribuyentes es probablemente órdenes de magnitud mayor, dicen los expertos y funcionarios, superando los $ 100 mil millones.

La prisa por liberar los fondos ejerció una enorme presión sobre las agencias estatales de fuerza laboral, creando una bonanza para los estafadores individuales y las redes internacionales de delitos cibernéticos. Y el gobierno federal tardó en actuar a pesar de las primeras señales de alerta, según entrevistas con más de dos docenas de expertos en fraude, altos funcionarios encargados de hacer cumplir la ley y funcionarios estatales y federales.

El Departamento de Justicia ha reunido un grupo de trabajo para erradicar el fraude en los 50 estados y territorios de EE. UU. Solo ahora está empezando a enfocarse el alcance del robo de fondos de los contribuyentes.

Una fuente de alto rango de las fuerzas del orden público federal familiarizada con la investigación dijo que el fraude es tan complejo y de múltiples niveles que llevará meses desarrollar una contabilidad completa.

“Simplemente continúa en una especie de espiral y se conecta con otros tipos de actos fraudulentos”, dijo la fuente.

Los funcionarios de California, uno de los pocos estados que lanzó una revisión del programa de ayuda Covid-19, dijeron que hasta ahora han contabilizado $ 11 mil millones robados a los contribuyentes, pero la cifra total podría llegar a $ 30 mil millones, o 27 por ciento. Una revisión temprana en Nebraska, que analizó todos los pagos estatales hasta junio, encontró que aproximadamente el 66 por ciento del dinero del desempleo se malgastó.

«En California, este es sin duda el mayor fraude contra agencias públicas en nuestra historia», dijo Vern Pierson, presidente de la Asociación de Fiscales de Distrito de California. «Estamos aprendiendo cada vez más que podría haber fraude de proporciones históricas en todo el país. Si bien no conocemos el precio exacto, sabemos que la cantidad de pérdida de los contribuyentes es asombrosa».

Un tsunami de ataques

Se suponía que la Ley CARES sería un salvavidas para una economía estadounidense en caída libre. Buscando la forma más eficiente de poner dinero en efectivo en manos de millones de estadounidenses desempleados, el Congreso recurrió a las agencias estatales de fuerza laboral, que administran los programas de seguro de desempleo.

Uno de los mandatos de la ley fue una nueva iniciativa llamada el programa de Asistencia por Desempleo Pandémico, cuyo objetivo es ayudar a los trabajadores de conciertos, cuidadores y personas que trabajan por cuenta propia, quienes generalmente no son elegibles para el seguro de desempleo.

El programa fue rápidamente marcado como de alto riesgo por el inspector general del Departamento de Trabajo. No había ningún empleador anterior que verificara esta categoría de reclamos, por lo que los estados tuvieron que construir el programa en torno al historial laboral autoinformado. Además de eso, muchos estados también relajaron los controles internos en medio de la presión para aprobar rápidamente una afluencia aplastante de reclamos, según funcionarios estatales y federales.

“El agua va a encontrar la fuga. Los delincuentes encontrarán el eslabón más débil ”, dijo Alyssa Levitz, quien dirige el equipo de desempleo en US Digital Response, una organización sin fines de lucro que brinda asistencia tecnológica a los gobiernos locales que responden a las crisis. “Y mientras se levantaba la Asistencia por Desempleo Pandémico, era el eslabón más débil”.

NBC News preguntó a las 50 agencias estatales de la fuerza laboral cuánto dinero habían perdido por fraude, pero la gran mayoría que respondió dijo que aún no conocía el alcance total de la pérdida.

Los primeros indicios en algunos estados apuntan a problemas masivos.

En revisiones de rutina de los pagos hasta junio pasado, el auditor de Nebraska encontró que dos tercios de los fondos de desempleo estaban mal gastados, y el auditor de Kentucky encontró que los controles internos del programa eran tan débiles que violaban la ley federal.

El ex director ejecutivo de la agencia estatal de la fuerza laboral de Kentucky escribió en un correo electrónico al personal: «Tenga en cuenta que el objetivo es poner dinero en las manos de las personas lo antes posible para ayudarlas a sobrevivir», según la auditoría.

El robo de dólares de los contribuyentes a nivel nacional continuó silenciosamente hasta diciembre, cuando el Congreso ordenó que los estados verificaran la identidad de los reclamantes.

ID.me, una compañía de verificación de identidad que ahora ha sido contratada por 21 estados, dijo a NBC News que se mantiene firme contra un «verdadero tsunami» de reclamos fraudulentos que invaden los sistemas estatales, lo que genera preguntas sobre lo que pasó sin ser visto antes de que llegara. allí.

“Es como ver un incendio dentro de una casa, pero no suena ninguna alarma de incendio”, dijo Blake Hall, director ejecutivo de ID.me. «Realmente es una crisis nacional».

Una amplia gama de estafadores

Más de 100 acusados ​​han sido acusados ​​en 71 casos en relación con el fraude por desempleo de la Ley CARES, según el Departamento de Justicia. Las autoridades federales han incautado o congelado $ 65 millones, que es cerca de la mitad de las pérdidas reales asociadas con los delitos.

Muchas más personas han sido acusadas en los tribunales estatales por defraudar al programa.

Huy Duc Nguyen y Mai Dacsom Nguyen, la pareja acusada de formar Nguyen Social Services para robar fondos de los contribuyentes, han sido acusados ​​de múltiples cargos, incluido perjurio y conspiración para defraudar a otro de la propiedad. Fueron puestos en libertad pero aún no se han declarado culpables.

Los intentos de llegar a ellos no tuvieron éxito. Un portavoz del Tribunal Superior del Condado de Orange dijo que el tribunal no ha sido notificado de que han contratado a un abogado. Los Nguyens deben regresar a la corte el próximo mes.

Pero para la abrumadora mayoría de reclamos de desempleo falsos, los culpables no han sido capturados.

La táctica más común utilizada para obtener de manera fraudulenta dinero en efectivo destinado a personas recientemente desempleadas no es especialmente sofisticada, dicen los expertos.

Los ladrones de identidad, que usan números de Seguro Social y otra información personal robada en violaciones de datos y disponible en la web oscura, representan el 20 por ciento de las afirmaciones falsas identificadas por ID.me, según un informe de la compañía.

«Está tan extendido e indiscriminado que incluso se dirigen a personas que son jefes de agencias de aplicación de la ley», dijo el fiscal general de Illinois Kwame Raoul, quien le dijo a NBC News que un estafador usó su información personal para obtener fondos ilegalmente.

Políticos de alto perfil como la senadora Dianne Feinstein, demócrata por California, y el gobernador de Ohio, Mike DeWine, también fueron víctimas de esta manera.

Es posible que muchas víctimas de robo de identidad no tengan idea de que los beneficios se presentaron a su nombre. Pero en las últimas semanas, millones de estadounidenses comenzaron a recibir formularios de impuestos 1099 del IRS por beneficios que nunca obtuvieron.

Michael Webb, un ex propietario de un negocio de 41 años de Lexington, Kentucky, se quedó estupefacto cuando recibió un 1099 que mostraba que se habían presentado $ 13,000 en beneficios a su nombre.

Webb había solicitado beneficios por desempleo en marzo, y lo siguió repetidamente desde entonces, pero nunca se aprobó su reclamo. Ahora sospecha que pudo haber sido porque alguien ya había hecho un reclamo usando su información personal.

«Estamos tan cerca de perderlo todo», dijo Webb, padre de tres hijos.

Otro 10 por ciento del fraude proviene de ataques de “ingeniería social” más elaborados en los que un atacante engaña a una víctima para que comparta datos personales o coopere de otra manera en el fraude.

Estos ataques se han desarrollado en forma de esquemas de romance en varias etapas, en los que los estafadores intentan cortejar a las víctimas y luego las convencen de que entreguen información personal, e incluso mensajes de estafa masiva que pretenden ser de agencias gubernamentales. Para pasar las verificaciones de reconocimiento facial, algunos delincuentes incluso han utilizado impresoras 3-D para crear máscaras de los rostros de las víctimas de robo de identidad, según ID.me.

Los delincuentes están utilizando máscaras impresas en 3D generadas por computadora de los rostros de las víctimas para pasar los controles de verificación de identidad.Cortesía de ID.me

En una transcripción de chat compartida con NBC News, una víctima pensó que estaba siendo contratado por una empresa de embalaje alemana. Quienquiera que estuviera detrás del “Sr. Chapin Floyd, Materials and Quality ”logró convencer a la víctima de que enviara su identificación gubernamental, puntaje crediticio y proveedor de servicios inalámbricos, entre otros detalles.

Las oportunidades han atraído a criminales variados, presos de cárceles y prisiones y al menos algunos delincuentes desesperados por primera vez. Pero los delincuentes más prolíficos parecen ser grupos de crimen organizado transnacional de África Occidental, Asia y Europa del Este, dicen los funcionarios encargados de hacer cumplir la ley.

La firma de ciberseguridad Agari emitió un informe en mayo pasado que detalla cómo Scatter Canary, una red de ciberdelincuencia nigeriana que se especializa en estafas en línea, estaba apuntando al seguro de desempleo de la Ley CARES.

Los investigadores dicen que no pasó mucho tiempo para que los libros de jugadas sobre cómo dirigirse a las agencias de desempleo pasaran a través de la web oscura a estafadores de ideas afines en lugares como Dubai, Hong Kong y Moscú.

“Están viendo esencialmente billones de dólares en juego”, dijo Crane Hasshold, director senior de investigación de amenazas de Agari. “Esta es su Serie Mundial. Este es su Super Bowl «.

Una lenta respuesta del gobierno

Hubo señales de alerta tempranas de que el seguro de desempleo estaba siendo atacado fuertemente por los delincuentes.

Durante los primeros meses del programa, el estado de Washington anunció la pérdida de cientos de millones por fraude y las agencias de aplicación de la ley, incluidos el FBI y el Servicio Secreto, emitieron advertencias. Mientras tanto, algunos economistas se preguntaron por qué los datos mostraban que había más personas que recolectaban beneficios de las que realmente estaban desempleadas.

El inspector general del Departamento de Trabajo ha emitido varios informes públicos, incluido un informe de junio al Congreso que advirtió que «el volumen de asuntos de investigación de UI que se están revisando actualmente no tiene precedentes en la historia del DOL-OIG» y advirtió sobre pérdidas superiores a $ 36 mil millones.

La administración anterior emitió una guía a los estados y proporcionó fondos para combatir el fraude, pero tomó poca acción pública aparte de eso. En un informe de noviembre, el inspector general del Departamento de Trabajo señaló que el departamento «hizo esfuerzos para concentrarse en la integridad del programa», pero necesitaba desarrollar una mejor supervisión de las solicitudes de desempleo estatales.

Un alto funcionario del Departamento de Trabajo bajo la administración de Biden le dijo a NBC News: «No hubo suficiente atención de esta agencia y otras, que fue lo suficientemente rápida y se centró específicamente en el tipo de fraude en evolución que estaba viendo».

Un portavoz del Departamento de Trabajo dijo en un comunicado a NBC News: “Estamos trabajando en un enfoque integral para asociarnos con los estados para minimizar el fraude, el despilfarro y el abuso, al tiempo que nos aseguramos de que los estadounidenses que han perdido sus trabajos por causas ajenas a su voluntad puedan reciben los beneficios que merecen y necesitan desesperadamente «.

Es probable que las agencias estatales en conflicto se enfrenten a más tensiones, con riesgos aún mayores para los contribuyentes, con la próxima ronda de estímulos federales. La situación es «extremadamente grave», en palabras del alto funcionario del Departamento de Trabajo.

Los criminales continúan inundando el sistema, rebotando entre estados. ID.me capturó recientemente 2.200 millones de solicitudes de servidor de Hong Kong en un solo día y cuatro importantes ataques distribuidos de denegación de servicio (intentos de abrumar el servidor) que se originaron en Nigeria en una sola mañana.

«Va a llevar un tiempo averiguar el alcance de esto», dijo Mason Wilder, un especialista en investigación senior de la Asociación de Examinadores de Fraude Certificados. «Pero la escala de la misma eclipsa cualquier otra cosa».

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