Después de un año prácticamente sin gripe, a los científicos les preocupa que la próxima temporada sea mala

Después de un año prácticamente sin gripe, a los científicos les preocupa que la próxima temporada sea mala

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Más de un año después de que comenzara la pandemia, Covid-19 todavía está asolando partes del mundo, pero ahora los científicos advierten que otro virus podría ser una seria amenaza en los próximos meses: la influenza.

Esta temporada, la gripe prácticamente desapareció, con menos de 2,000 casos confirmados por laboratorio en los Estados Unidos hasta la fecha, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades. En una temporada de gripe típica, los EE. UU. Podrían ver más de 200,000 casos confirmados por laboratorio en esta época del año, una pequeña fracción del número real de casos, que se estima en un rango de 9 a 45 millones al año.

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Los científicos y los expertos en salud pública dicen que este año, las medidas de mitigación de Covid-19, como el distanciamiento social y el enmascaramiento, probablemente detuvieron la transmisión de la gripe.

Pero según científicos como el Dr. Andy Pekosz, profesor de microbiología en la Facultad de Salud Pública Bloomberg de la Johns Hopkins, un año sin mucha gripe podría conducir a un año con mucha gripe.

“Hemos pasado más de un año sin que una parte significativa de la población se infecte con la gripe y obtenga inmunidad debido a eso”, dijo Pekosz. «Eso podría significar que las personas susceptibles de la población a la gripe van a estar aumentando».

Cuando alguien contrae la gripe, generalmente desarrolla cierta inmunidad al virus. Es por eso que los niños pequeños y los bebés suelen ser los más susceptibles a infectarse, porque su sistema inmunológico aún no ha detectado el virus. Pero dado que hubo tan poca influenza circulando este año, la cantidad de personas sin inmunidad previa podría duplicarse.

«Con un nivel de inmunidad de la población bajo, eso podría provocar más casos», dijo Scott Hensley, microbiólogo de la Facultad de Medicina Perelman de la Universidad de Pensilvania. “Podríamos ver más muertes pediátricas y, al mismo tiempo, un aumento de casos en toda la comunidad. Eso es porque se predice que la inmunidad de la población general será baja «.

Los científicos dicen que otro aspecto de esta inusual temporada de gripe es que no parece haber muchas cepas de gripe circulando.

«Es interesante», dijo Hensley. «Normalmente, hay mucha diversidad genética de estos virus».

No está claro si en realidad hay menos cepas circulando, o si solo ha habido un muestreo limitado del virus porque ha habido muy pocos casos, lo que significa que es posible que haya otras cepas que no han sido detectadas.

Cuál de estos escenarios resulte ser el caso podría tener un impacto significativo en la vacuna contra la gripe de la próxima temporada, que se fabrica anualmente para proteger contra las cepas de virus más prominentes que circulan por todo el mundo.

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«En general, queremos menos diversidad genética», dijo Sarah Cobey, epidemióloga y bióloga evolutiva de la Universidad de Chicago.

Si realmente hay menos cepas circulando, entonces la vacuna tiene más posibilidades de ser una buena combinación, haciéndola más efectiva. En los últimos años, una cepa prominente, la H3N2, ha sido problemática debido a que había tantas subcepas de la misma, lo que dificulta que una vacuna proteja ampliamente contra ella, dijo Cobey. En lo que va de año, se han identificado pocas cepas.

Pero si el problema real es que simplemente no ha habido suficiente muestreo, entonces eso podría traducirse en que la vacuna no es compatible, lo que causa problemas con la protección.

“Dado que hemos tenido tan pocos casos, estamos usando un número pequeño para tomar nuestras decisiones”, dijo Pekosz. “Podría haber cepas circulando en un número bajo que podrían llegar a dominar. Normalmente nos preocupamos por eso en cada temporada de gripe, pero por lo general tenemos un conjunto de datos mucho más grande para elegir «.

La Organización Mundial de la Salud seleccionó las cepas para la próxima vacuna contra la influenza en febrero, basándose en lo que ha estado circulando por todo el mundo. Los científicos a menudo prestan especial atención a las cepas en el hemisferio sur, donde la temporada de gripe comienza en junio y normalmente alcanza su punto máximo en agosto. La actividad del virus en esa región es a menudo un indicador de lo que vendrá en los EE. UU.

“El patrón de actividad de la influenza en el hemisferio sur prepara al hemisferio norte para lo que pueda suceder en la próxima temporada”, dijo Kanta Subbarao, director del Centro Colaborador de la OMS para Referencia e Investigación sobre Influenza. «A menudo, los virus nuevos que se detectan por primera vez en el hemisferio sur se propagan y se convierten en la cepa dominante en el hemisferio norte».

Subbarao dice que aún no ha habido actividad de influenza local en el hemisferio sur, pero aún es temprano.

A pesar de cualquier preocupación sobre la eficacia, la vacuna seguirá siendo clave para prevenir la gripe. Incluso si una vacuna contra la gripe no es compatible con las cepas circulantes, aún brinda cierta protección y reduce el riesgo de hospitalización y muerte de una persona.

«Mucho de esto está fuera de nuestras manos», dijo Hensley. “Lo único que podemos hacer es vacunarnos. Si alguna vez hubo un año para vacunarse, este es el año para hacerlo «.

«Mucho de esto está fuera de nuestras manos», dijo Hensley. “Lo único que podemos hacer es vacunarnos. Si alguna vez hubo un año para vacunarse, este es el año para hacerlo «.

Los científicos también aseguran que no todos son escenarios apocalípticos. De hecho, predecir cualquier cosa sobre la gripe es una tarea inusualmente difícil. Si bien el virus se aisló por primera vez hace más de 80 años, los científicos dicen que aún queda mucho por aprender.

“Lo que es realmente desafiante sobre la influenza es que está evolucionando rápidamente”, dijo Cobey, y agregó que parece mutar más rápido que el SARS-CoV-2, el virus que causa el Covid-19. “Todos los años vemos virus de la gripe que nunca han estado en este planeta”.

El Dr. Jesse Goodman, profesor de medicina y enfermedades infecciosas en la Universidad de Georgetown y ex científico jefe de la Administración de Alimentos y Medicamentos, dijo que cree que la población estadounidense ha aprendido mucho del Covid-19 y puede llevar a cabo medidas de mitigación como lavarse las manos con frecuencia y incluso el distanciamiento social.

«Si algunas de estas prácticas continúan, podría ser que las cosas no estén mal el próximo año», dijo. «Una pregunta será, ¿cuánto persistirán esos hábitos?»

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