El arqueólogo trabaja para identificar fosas comunes sin marcar

El arqueólogo trabaja para identificar fosas comunes sin marcar

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BELFAST, Irlanda del Norte – Jim Chambers nunca olvidará el chapoteo que hizo la caja que contenía a su bebé muerto cuando cayó al barro. Era marzo de 1957, y mientras su esposa, Kathleen, yacía en el hospital recuperándose de un parto traumático, Jim y su suegro se habían llevado a su hijo para que lo enterraran. Cuando llegó al pantano al pie del cementerio de Milltown, un sepulturero le quitó la caja y la arrojó a un gran pozo, luego siguió cavando.

Encontrar la tumba más tarde resultaría imposible.

“No sabíamos dónde buscar”, dijo Kathleen Chambers. “No había marcador, nada, y nadie hablaba de eso. Cuando traté de hablar de ello, lo hicieron a un lado. Me dijeron ‘Eres una mujer joven, tendrás más bebés’ ”.

El hijo de los Chambers fue uno de los miles de niños enterrados en fosas comunes sin marcar en el cementerio de Milltown desde principios del siglo XX hasta la década de 1990. Algunos nacieron muertos y otros habían muerto poco después de nacer. Otros murieron en algunos de los ahora famosos hogares de madres y bebés de Irlanda, donde se escondían mujeres embarazadas y solteras para evitar el escándalo.

Las tumbas son un legado de una época en Irlanda cuando la pobreza y las estrictas enseñanzas católicas romanas significaron que se endurecieron las actitudes hacia la mortalidad infantil. Pero los seis acres de tierra blanda que albergan a estos niños ahora han llegado a simbolizar la carga de miles de personas que han estado viviendo con angustiosa incertidumbre sobre el último lugar de descanso de sus seres queridos.

Una de las tumbas de bebés en el cementerio de Milltown en Belfast, Irlanda del Norte, el 16 de febrero.Charles McQuillan / para NBC News

Si bien la República de Irlanda se ha esforzado por tener en cuenta este pasado y proporcionar respuestas, el mismo proceso ha sido más lento en Irlanda del Norte debido a décadas de violencia política y la continua inestabilidad del gobierno local. Finalmente, en enero se prometió una investigación sobre los hogares para madres y bebés en Irlanda del Norte. Pero en lugar de esperar una investigación oficial, muchas personas se han encargado de encontrar respuestas.

Han sido ayudados en su búsqueda por una mujer: Toni Maguire, una arqueóloga forense que se ha propuesto investigar las tumbas sin marcar en el cementerio de Milltown y otros sitios en Irlanda del Norte y localizar los restos de niños que fueron enterrados y luego olvidados. por todos menos su familia. Su trabajo le ha dado a cientos de familias lo que muchos de los enlutados dan por sentado: un lugar, un pedazo de tierra donde saben que sus seres queridos descansan.

‘Es mi trabajo encontrarte’

Nacida en Belfast, hija de una madre católica devota y un padre católico que era ingeniero nuclear, Maguire fue educada para respetar en silencio a la iglesia pero también para abrazar un espíritu de indagación irreverente.

“Recuerdo que cuando era niña, oh Dios mío, la idea de desafiar cualquier cosa que dijera un sacerdote o una monja era como desafiar al propio Cristo”, dijo. «No lo harías, nunca».

Mientras estudiaba arqueología en la Queen’s University de Belfast a principios de la década de 2000, Maguire, ahora de 66 años, pasó varios años trabajando para identificar sitios no registrados en Irlanda del Norte donde los niños nacidos muertos habían sido enterrados en secreto. Estos sitios tienen un nombre en irlandés: cillini, que significa «pequeña iglesia».

Debido a que la Iglesia Católica promulgó la creencia de que un niño que muere sin bautizar no puede ser enterrado en un suelo consagrado, los laicos desesperados por que sus hijos sean sepultados adecuadamente encontrarán sus propios lugares de importancia. Estos sitios pueden estar lo más cerca posible de un terreno consagrado, o en algún lugar con cualidades sagradas según la tradición irlandesa, como debajo de un espino.

Maguire tenía sus propias razones para estar particularmente interesada en los cillini. Mientras esperaba su primer hijo, tuvo un aborto espontáneo. Un segundo embarazo de gemelos también terminó en aborto espontáneo.

Cuando su profesor le pidió que emprendiera un proyecto para encontrar a los cillini en el condado de Antrim, “me tocó la fibra sensible”, dijo. Hasta entonces, se habían registrado 11 de esos sitios. En meses había encontrado 97.

“Casi te sientes como una madre sustituta”, dijo Maguire sobre su trabajo. “Es mi trabajo encontrarte. Porque no sé dónde están enterrados mis bebés. El hospital se deshizo de ellos. … Nunca te deja «.

Tumbas sin nombre

La historia de Milltown Cemetery refleja la de la ciudad que lo rodea, y partes del pasado de Belfast se pueden leer en sus miles de lápidas. Los soldados que murieron luchando por Gran Bretaña en las guerras mundiales se encuentran cerca de los republicanos irlandeses que tomaron las armas contra el dominio británico. Allí están las víctimas de la gripe española de 1918, así como las víctimas de los estallidos de violencia política en Irlanda del Norte.

Sin embargo, la controversia estalló en 2008, cuando se reveló que los fideicomisarios del cementerio habían vendido el terreno que contenía las fosas comunes sin marcar. La Diócesis de Down and Connor, propietaria del cementerio, dijo que la venta fue un error, se disculpó y organizó un estudio arqueológico del terreno para descubrir la extensión de los entierros. Finalmente, se volvió a comprar la tierra que contenía las tumbas.

A Maguire se le dio acceso al cementerio a fines de ese diciembre. Hasta entonces, su trabajo había consistido en localizar sitios donde quizás se enterrara a uno o dos bebés. Ahora se enfrentó al desafío de tratar de trazar un mapa de parcelas de entierro que contenían miles de restos. Sin embargo, rápidamente encontró al aliado perfecto.

El ex sepulturero de Milltown, Dan Skelly, fotografiado en el cementerio de Milltown en Belfast, Irlanda del Norte, el 16 de febrero.Charles McQuillan / para NBC News

Dan Skelly se crió en el barrio de clase trabajadora de Carrick Hill en el norte de Belfast, hijo de un trabajador portuario en los famosos astilleros de la ciudad.

“Eran dos habitaciones, sin gas, sin electricidad”, dijo. “Solíamos tener que cocinar en el fuego. Eran habitaciones para alquilar, y en ese momento éramos 18 viviendo en dos habitaciones «.

Enviado a trabajar cuando era niño, consiguió un trabajo a través de su cuñado cavando tumbas en el cementerio de Milltown en 1971. Skelly tenía 17 años y ha sido sepulturero desde entonces. Recuerda cómo los bebés de los hospitales y otras instituciones fueron enterrados sin ceremonias.

“En esa época algunos de los enterradores solían sacar a los bebés de las morgues, traerlos en cajas de zapatos, cajas de cartón. Algunos tenían ataúdes, otros no ”, dijo.

«Si un padre venía, lo derribaban y les dejaban ver cómo enterraban al niño, pero aparte de eso, la caja de zapatos simplemente se colocaba en la parte trasera del tractor, se bajaba y se enterraba».

Los pozos excavados en el pantano del cementerio medían 9 por 4,5 pies, y uno solo podría contener cientos de restos. En parte de memoria, y en parte de examinar el suelo con un ojo entrenado, Skelly pudo encontrar esas tumbas sin marcar. En 2009 comenzó a ayudar a Maguire a hacer precisamente eso.

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En este punto, Maguire solía pasar seis días a la semana en el cementerio de Milltown, mientras completaba su maestría en antropología. Se había hecho conocida en la comunidad como alguien comprometido con la identificación de cillini y ya estaba recibiendo un flujo constante de solicitudes de información de los residentes locales.

Cada solicitud lleva a Maguire por un rastro de papel a través de certificados de nacimiento y defunción, registros de entierro y archivos de hogares maternos y infantiles u otras instituciones.

Si Maguire puede encontrar un nombre, a menudo puede rastrearlo hasta el lugar de entierro de un niño utilizando mapas de parcelas del cementerio, algunos de los cuales ha elaborado ella misma con Skelly.

No todas las búsquedas tienen éxito. Refiriéndose a uno de esos casos, dijo: «Todavía me molesta que no podamos encontrar a ese bebé».

Cada solicitud que recibe Maguire, sin embargo, saca a la luz una tragedia individual del pasado.

‘No levantes tus esperanzas’

Fionnuala Boyle nació en Belfast en 1975 de una madre que estaba en un hogar para madres y bebés. Una comisión judicial de investigación de la República de Irlanda encontró tasas «espantosas» de mortalidad infantil en esos hogares.

Adoptada a las 15 semanas, Fionnuala fue criada en el condado rural de Tyrone por padres que la prodigaban con amor, sin dejar de ser abiertos sobre el hecho de que fue adoptada y tenía un hermano mayor. De adulta, viajó al City Hospital de Belfast para solicitar un certificado de nacimiento de su hermano. También se le presentó su certificado de defunción.

La revelación fue un shock.

«Yo diría que pasaron otros dos años antes de que realmente tuviera el valor para volver a ver qué le había sucedido», dijo Boyle.

Investigaciones posteriores sugirieron que su hermano fue enterrado en el cementerio de Milltown, pero nadie sabía dónde.

“No tenía ni idea de cómo averiguar nada más”, dijo. “Siempre que inicialmente había ido a la oficina, ellos habían señalado un poco de terreno y básicamente decían que él estaba en algún lugar allí. Pero algún lugar no era lo suficientemente bueno para mí. Quería saber dónde está exactamente «.

Se acercó a Maguire en busca de ayuda en 2014.

Una de las tumbas de bebés en el cementerio de Milltown en Belfast, Irlanda del Norte, el 16 de febrero.Charles McQuillan / para NBC News

Preguntas similares carcomían a Arlene Simmons, cuyo segundo hijo nació gravemente enfermo el 1 de febrero de 1978.

Siguieron cinco tortuosos días de tratamiento médico. Después de que finalmente lo persuadieron de irse a casa a descansar un poco, Simmons se despertó a las 3:40 am el 6 de febrero con una terrible sensación de certeza.

“Llamé al hospital y dije: ‘Ha muerto’. Sabía el momento exacto en que murió ”, dijo. «Dijeron que sí, que había muerto».

En las etapas iniciales del duelo, Simmons dijo que estaba de acuerdo con la sugerencia del hospital de dejar que enterrara a su hijo. Más tarde, sin embargo, lamentó no saber dónde estaba enterrado su hijo.

“A medida que pasaron los años, su cumpleaños, el aniversario de su muerte, Navidad, no tenías a dónde ir para recordar algo”, dijo Simmons. «Todos los meses de enero y febrero tomaba una gran decepción porque sentía que le había fallado».

Maguire le había advertido a Simmons que las posibilidades de encontrar el lugar del entierro de su hijo eran pequeñas. “Ella me dijo: ‘No levante sus esperanzas’”, dijo Simmons.

Para Kathleen Chambers, habían pasado 57 años desde que sufrió la angustia de perder a su primer hijo. Ahora que vive en Inglaterra, vio a Maguire ser entrevistado en la televisión y logró conectarse con ella a través de un amigo en Belfast.

Hablando con Maguire por teléfono, le contó los detalles de lo que había sucedido más de medio siglo antes. En pocas semanas, Maguire había encontrado el sitio donde Jim Chambers había entregado a su hijo.

Cierre

Con miles de niños enterrados en el cementerio de Milltown y otros sitios, existe un límite en cuanto a lo que puede hacer Maguire. A pesar de que ha estado realizando este trabajo durante años, solo ha identificado una fracción de los lugares de enterramiento que existen. Muchas familias todavía esperan ver qué podría descubrir.

Pero para las familias a las que ha podido dar respuestas, la sensación de alivio y cierre es enorme.

“Se me permitió llorar”, dijo Kathleen Chambers sobre el momento en que Maguire le mostró dónde yacía su hijo.

Gerard Joseph Chambers se encuentra en medio de los 5,9 acres de terreno que los fideicomisarios del cementerio de Milltown habían vendido inicialmente en 2008. Una lápida en forma de corazón lleva su nombre.

Sobre el dolor, Kathleen Chambers dijo: “En lo que a mí respecta, nunca se cerrará, pero al menos pudimos ir y decir que teníamos un hijo y aquí es donde estaba. … Tendré una deuda con Toni por el resto de mi vida «.

El arqueólogo Toni Maguire junto a Dan Skelly en el cementerio de Milltown en Belfast, Irlanda del Norte, el 16 de febrero.Charles McQuillan / para NBC News

Paul Vincent O’Hanlon, hermano mayor de Fionnuala Boyle, murió de neumonía bronquial a los 7 meses, después de haber estado al cuidado de una madre y su bebé en casa.

Su cementerio se encuentra a unos 100 metros del de Gerard Joseph Chambers, en la esquina noreste del cementerio.

«Me ha traído mucho consuelo», dijo Boyle. «Sé que él está allí y puedo ir allí y puedo tener mucha paz sabiendo que lo he visitado».

Al otro lado de Falls Road, Robert Simmons está enterrado debajo de un abedul cerca de la cima del cementerio de la ciudad de Belfast, donde el terreno se inclina hacia la Montaña Negra que domina la ciudad.

Arlene Simmons tardó varios años en reunir las fuerzas necesarias para visitar el sitio. Pero, dijo, «en realidad pude curarme desde esa etapa».

Y si bien el proyecto de Maguire comenzó como local, desde entonces se ha vuelto internacional. Ahora está recibiendo consultas de los Estados Unidos, Canadá, Australia y Europa continental, ya que la noticia de su trabajo ha viajado a través de la diáspora irlandesa.

“Todo lo que la gente realmente quiere es encontrar a su familia”, dijo Maguire. “Es como tener un hijo perdido. No puedes conformarte hasta que no sepas dónde están «.

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