El calor, el fuego y el humo en Columbia Británica producen un clima extremo

El calor, el fuego y el humo en Columbia Británica producen un clima extremo

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Los severos incendios forestales que envolvieron partes del oeste de Canadá esta semana fueron tan intensos que generaron «nubes de fuego» masivas que generaron sus propias tormentas eléctricas.

En lo que algunos expertos dijeron que fue uno de los eventos más extremos que jamás hayan presenciado, más de 700,000 relámpagos intranube y de nube a tierra, tanto de nubes de fuego como de tormentas eléctricas regulares, se registraron el miércoles durante un período de 15 horas.

«Eso es el 5 por ciento de los rayos de Canadá en sólo 15 horas», dijo Chris Vagasky, un meteorólogo con sede en Colorado de Vaisala, una empresa finlandesa que se especializa en el clima y otras mediciones ambientales.

Los incendios forestales tan extremos que crean su propio clima no son ocurrencias comunes, pero dado que el cambio climático hace que los incendios sean más frecuentes e intensos, los científicos dicen que los riesgos de tales eventos que provocan incendios fuera de control probablemente aumentarán en el futuro.

Una nube de fuego, conocida como nube de pirocumulonimbus o pyroCb, se forma típicamente cuando un fuego arde con suficiente intensidad como para crear corrientes ascendentes de humo, vapor de agua y cenizas que se elevan hacia la atmósfera. Estas columnas de aire luego se enfrían y condensan, formando nubes que pueden generar truenos, relámpagos y vientos con fuerza de tornado.

Las nubes de pirocumulonimbos son preocupantes porque pueden hacer que los incendios forestales se comporten de manera errática, lo que dificulta que los bomberos controlen las llamas o predigan cómo evolucionarán. Las nubes de fuego también pueden ayudar a que los incendios forestales se propaguen levantando brasas ardientes que aterrizan a favor del viento o produciendo rayos que encienden nuevas áreas.

No se comprende bien por qué algunos incendios grandes crean nubes de pirocumulonimbos y otros no, y sigue siendo un área activa de investigación. Los científicos también esperan comprender mejor el efecto del cambio climático en la aparición de nubes de fuego.

Sin embargo, en general, los científicos han observado un aumento en la frecuencia e intensidad de los incendios forestales como resultado del calentamiento global.

«A medida que la Tierra continúa calentándose, tienden a tener períodos más secos que crean condiciones más favorables para los incendios forestales», dijo Dakota Smith, meteoróloga con sede en Colorado. «Si aumenta la frecuencia de los incendios forestales, también aumenta la posibilidad de un comportamiento extremo de incendios forestales».

Los incendios forestales que asolaron la Columbia Británica y Alberta se desarrollaron inmediatamente después de una histórica ola de calor que trajo temperaturas récord en todo el noroeste del Pacífico. Fue ese calor punzante lo que ayudó a crear las condiciones ideales para que se produjeran grandes incendios, dijo Mike Flannigan, director de la Asociación Canadiense para la Ciencia de los Incendios Forestales en la Universidad de Alberta.

«Era un barril de pólvora esperando una chispa», dijo.

Un hombre observa cómo arde un incendio forestal en la ladera de una montaña en Lytton, BC, el jueves.Darryl Dyck / The Canadian Press vía AP

Los incendios forestales, independientemente de dónde ocurran, necesitan tres ingredientes básicos para prosperar: vegetación, como hojas secas, ramitas, conos y árboles muertos, que actúan como combustible; condiciones propicias como clima cálido, seco y ventoso; y finalmente, algún tipo de ignición como un rayo o un evento causado por humanos.

La reciente ola de calor, que produjo temperaturas muy superiores a los 100 grados Fahrenheit durante varios días en partes de la Columbia Británica, ayudó a secar la tierra y crear una tormenta perfecta de ingredientes de incendios forestales.

«Cuanto más seco está, más fácil es que un incendio se inicie y se propague», dijo Flannigan. «También significa que hay más combustible disponible para quemar y se libera más energía, por lo que tiene un fuego de mayor intensidad».

Como tal, cuando ocurre un evento de ignición, las consecuencias pueden ser devastadoras.

En ninguna parte fue más evidente que en el pueblo de Lytton, Columbia Británica, que estableció nuevos récords nacionales de temperatura tres días seguidos, alcanzando un máximo de 121 grados el martes. Un día después, un incendio forestal de rápido movimiento arrasó el área, lo que obligó a una orden de evacuación obligatoria poco antes de que toda la ciudad fuera consumida en llamas.

Flannigan dijo que es inusual ver incendios forestales tan severos en Columbia Británica a principios del verano. Si las condiciones se mantienen cálidas y secas, la región podría sufrir una dura temporada de incendios.

«El riesgo es alto y existe la posibilidad de una temporada extremadamente activa», dijo. «En parte, eso ya se está dando cuenta ahora».

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