El calor sofocante en Occidente muestra que la vida veraniega como la conocemos está cambiando

El calor sofocante en Occidente muestra que la vida veraniega como la conocemos está cambiando

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El pronóstico del fin de semana para el oeste de los Estados Unidos nuevamente requería un calor extremo generalizado, después de que junio fuera el más caluroso registrado. Partes de Arizona, California y Nevada ardieron el mes pasado después de una ola de calor que se cobró cientos de vidas en el noroeste del Pacífico y Canadá. En conjunto, hemos llevado nuestro clima a un punto en el que el famoso Portland, Oregón, experimentó varios días por encima de los 110 grados el mes pasado. ¿Hay algún lugar del país a salvo del calor extremo? ¿Y hay algún lugar realmente preparado para las consecuencias?

Si esas emisiones continúan aumentando hasta fines de siglo, simplemente caminar al aire libre por períodos cortos de tiempo durante el verano podría ser peligroso o incluso mortal.

Los acontecimientos de las últimas semanas han dejado en claro que, de norte a sur y de este a oeste, todos estamos a merced de una crisis climática de nuestra propia creación, y ningún lugar es inmune o está preparado. Nuestra atención al clima extremo asociado con el cambio climático en los EE. UU. A menudo se ha centrado en eventos destructivos y geográficamente contenidos como huracanes e incendios forestales. Pero el aumento constante de las temperaturas está causando una nueva forma de estragos más silenciosos y constantes en forma de calor insoportable, que podría alterar la vida diaria de innumerables formas en todo el país.

En nuestro estudio Killer Heat de 2019, mis colegas y yo, lamentablemente, descubrimos que, si no logramos reducir las emisiones que atrapan el calor para mediados de siglo, el país experimentará cuatro veces más días con un índice de calor, o «se siente como» temperatura. por encima de 105 grados que a finales del siglo XX. Y si esas emisiones continúan aumentando hasta fines de siglo, simplemente caminar al aire libre por períodos cortos de tiempo durante el verano podría ser peligroso o incluso mortal en amplias franjas de los EE. UU.

El calor de este verano ya ha interrumpido la vida diaria de innumerables formas en el noroeste del Pacífico, un clima tan suave que muchas casas carecen de aire acondicionado y las localidades no están preparadas para las altas temperaturas. En Portland, el intenso calor hizo que las carreteras asfaltadas se doblaran. En Seattle, el tránsito del tren ligero tuvo que reducirse o cancelarse porque los rieles pueden expandirse a altas temperaturas y las líneas eléctricas aéreas pueden ceder. Mientras tanto, una de las piscinas comunitarias de la ciudad cerró porque la terraza alcanzó temperaturas peligrosas. En el interior, Spokane, Washington, los parques infantiles estaban prohibidos ya que sus superficies de caucho negro registraron temperaturas superiores a los 150 grados. Y miles de hogares de Washington se quedaron sin electricidad cuando más la necesitaban, ya que las empresas de servicios públicos luchaban por satisfacer las crecientes demandas de electricidad.

Y no es solo el noroeste del Pacífico. Durante semanas, una parte del país u otra ha estado bajo un aviso de calor o un aviso de calor excesivo, y las altas temperaturas están pasando factura. Una ola de calor de una semana en el condado de Maricopa, Arizona, elevó el número de muertos relacionados con el calor en el condado a 73 personas antes de finales de junio. En Nueva Inglaterra, pocas escuelas tienen aire acondicionado, lo que resulta en cierres o despidos tempranos de los estudiantes cuando una ola de calor a principios de junio hizo que las aulas fueran insoportablemente calurosas.

Al igual que otras dificultades en nuestra sociedad, las dificultades que plantea el calor extremo no se comparten por igual entre la población, y los grupos marginados sufren más. Más de la mitad de las personas que murieron por causas relacionadas con el calor en el condado de Maricopa el año pasado no tenían vivienda. Aquellos con viviendas deficientes también sufren de manera desproporcionada. Si bien no hay datos sobre qué cárceles estatales y federales carecen de aire acondicionado, todos los años vemos informes de personas encarceladas que son víctimas de enfermedades relacionadas con el calor o la muerte.

En las áreas urbanas, los vecindarios con ingresos inferiores al promedio tienden a ser más calurosos. Con una mayor preponderancia de asfalto y concreto que absorben el calor, estos vecindarios se dejan hornear mientras los vecinos de mayores ingresos se refrescan en los parques bajo la sombra de los árboles. Y estas diferencias casi siempre se basan en líneas raciales. La falta de inversión crónica ha dejado a muchas personas negras y morenas sin un lugar adonde ir para escapar del calor, incluso cuando tienen menos seguridad financiera para enfrentar el desafío de las facturas de electricidad por encima del promedio que conlleva tratar de mantenerse fresco en casa.

Del mismo modo, aunque muchos de nosotros podemos acurrucarnos en oficinas y dormitorios con aire acondicionado, los que trabajan al aire libre no tienen ese lujo. Los trabajadores agrícolas, los trabajadores de la construcción y muchos otros que mantienen nuestra sociedad funcionando y alimentada tienen hasta 35 veces el riesgo de morir de calor que la población en general. Las personas de color a menudo están empleadas de manera desproporcionada en estos trabajos y, por lo tanto, corren mucho más de lo que les corresponde en el riesgo.

La Ley de Prevención de Enfermedades y Muertes por el Calor de Asunción Valdivia, introducida recientemente tanto en la Cámara como en el Senado, podría contribuir en gran medida a mantener seguros a estos trabajadores. Esta legislación ordenaría a la Administración de Salud y Seguridad Ocupacional que establezca estándares de protección, como exigir que los empleadores proporcionen hidratación, sombra y descansos adecuados para los trabajadores al aire libre expuestos regularmente al calor.

Pero, en última instancia, nada menos que cambios transformadores en nuestra sociedad mitigarán los efectos del cambio climático. Desde la forma en que obtenemos nuestra energía hasta los automóviles que conducimos y los derechos que otorgamos a nuestros trabajadores agrícolas, el tiempo de las medias tintas ya pasó. Para evitar los peores impactos climáticos, incluida la limitación de la cantidad de días de calor extremo, EE. UU. Debe hacer contribuciones sólidas a la acción climática global, incluida la reducción de sus emisiones de calentamiento global al menos a la mitad para el final de la década y llegar a cero neto. emisiones para 2050.

Tales reducciones en las emisiones globales nos pondrían en un camino consistente con limitar el calentamiento global futuro a menos de 2 grados Celsius por encima de las temperaturas preindustriales. En comparación con un escenario en el que permitimos que las emisiones sigan aumentando sin control, una reducción agresiva de las emisiones ahora resultaría en la mitad de días de calor peligroso anualmente a finales de este siglo.

Las opciones que tenemos ante nosotros son claras: podemos ceder el cinturón exigiendo y proporcionando incentivos para los cambios que necesitamos tan desesperadamente para mantener nuestras comunidades seguras y habitables. O podemos quedarnos despiertos por la noche preguntándonos cuándo vendrá el calor.

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