El campamento para niños traumatizados por desastres naturales ofrece espacio para la curación

El campamento para niños traumatizados por desastres naturales ofrece espacio para la curación

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RENO, Nev. – Cuando el incendio de Caldor descendió hacia South Lake Tahoe en California, Melissa Benavidez y su familia supieron que era hora de irse.

Su esposo, un bombero municipal, instó a Benavidez a empacar a sus tres hijos y dirigirse a un lugar seguro mientras él se quedaba a trabajar en turnos de 12 horas. Benavidez, maestra, trató de hacer que la experiencia fuera divertida para su familia. Se dirigieron hacia el sur hasta el malecón de Santa Cruz y visitaron a familiares en el Valle de San Joaquín.

A pesar de sus mejores esfuerzos, los hijos de Benavidez sintieron el estrés del desplazamiento y la incertidumbre.

“Se han portado bastante mal, peleando entre sí constantemente, muchos colapsos mentales y emocionales”, dijo. «Están listos para volver a la normalidad».

El alivio para la familia Benavidez se produjo unos nueve días después de la evacuación cuando un amigo les contó sobre un campamento diurno emergente gratuito creado para niños desplazados por los incendios de Dixie y Caldor.

Durante casi dos semanas en septiembre, Project: Camp se instaló en el Museo Terry Lee Wells Nevada Discovery en Reno, a poco más de una hora en automóvil de South Lake Tahoe.

El campamento dio la bienvenida a decenas de niños de entre 6 y 16 años, animándolos a subir a un gimnasio en la jungla de dos pisos, chapotear sobre un modelo del río Truckee local y explorar la galaxia a través de una exhibición desarrollada en colaboración con la NASA. También emparejó a los niños con consejeros voluntarios capacitados en atención basada en el trauma, que estaban preparados para abordar los arrebatos emocionales y ayudar a los niños a lidiar con el estrés de evacuar o perder sus hogares.

Y les dio a los padres un respiro muy necesario durante el día, brindándoles espacio para contactar a las compañías de seguros, mantenerse actualizados sobre las órdenes de evacuación y procesar su propia ansiedad.

Monika Jaworska juega con campistas en The Discovery Museum en Reno, Nevada, el 8 de septiembre de 2021.Jim Seida / NBC News
Los niños desplazados por el Caldor Fire juegan en un planeador en The Discovery Museum.Jim Seida / NBC News
Un niño juega con un tablero de Scrabble gigante en The Discovery Museum.Jim Seida / NBC News

“No he tenido mucho tiempo libre, pero ahora he podido estar sola y experimentar mis propias emociones”, dijo Lindsey Simon, cuyo hijo de 8 años pasó una semana en el campamento.

«Cuando están en un entorno como este, él se cansa al final del día, así que está más tranquilo en casa», agregó. «De lo contrario, es un caos y no es divertido».

Los desastres naturales afectan a unos 175 millones de niños en todo el mundo cada año y provocan consecuencias duraderas que pueden incluir ansiedad, depresión y estrés postraumático. Se han observado problemas crónicos de salud mental en niños hasta cuatro años después de un desastre mayor, según un estudio de 2015 publicado en The Journal of Child Psychology and Psychiatry que analizó los efectos a largo plazo de los huracanes y el derrame de petróleo de Deepwater Horizon en 2010 en el golfo de México.

La exposición prolongada o repetida a desastres naturales, como incendios forestales, huracanes, inundaciones e incluso sequías y olas de calor, también puede afectar la capacidad de aprendizaje de un niño. Según una investigación publicada por la Society for Research in Child Development, el trauma puede cambiar la anatomía y la función del cerebro de un niño, dificultando el aprendizaje, la memoria y la concentración para los jóvenes.

“Sabemos que los niños son una de las poblaciones más vulnerables cuando experimentan desastres naturales”, dijo Betty Lai, profesora de consejería, psicología del desarrollo y educación en Boston College. «Realmente dependen de los adultos para que los ayuden a superar estas situaciones, pero también tienen menos experiencias para entender lo que significa cuando su mundo se pone patas arriba».

Cada niño reacciona de manera diferente a los eventos traumáticos. Donde uno puede actuar durante días o semanas, otro puede recuperarse casi de inmediato. La diferencia a menudo se reduce a experiencias previas y cómo los padres están manejando su propio estrés, según Melissa Brymer, directora de Programas de Terrorismo y Desastres del Centro Nacional UCLA-Duke para el Estrés Traumático Infantil.

«No se trata de los números, sino de la gravedad y la intensidad de los eventos», dijo. «Un niño se verá más afectado si pierde su casa o pierde a un ser querido».

Este año, con docenas de incendios forestales al mismo tiempo que huracanes, olas de calor y la pandemia Covid-19, las familias se ven obligadas a abordar múltiples eventos traumáticos simultáneamente. Tener un plan y compartir esos preparativos puede ayudar tanto a los padres como a los niños a manejar el impacto inicial de ser desplazados repentinamente, dijo Brymer.

“Anime a los niños a empacar sus cosas para que tengan artículos reconfortantes”, dijo. «Los niños más pequeños se alimentan de sus padres, y si los padres están lidiando bien con un desastre, eso ayudará a los niños a sobrellevar la situación».

Dar espacio a padres e hijos para que sean ellos mismos es uno de los objetivos de Project: Camp, según su fundador.

Los niños desplazados por el fuego de Caldor almuerzan en The Discovery Museum.Jim Seida / NBC News
Henry Meier con Project: Camp lee un libro a los campistas en The Discovery Museum.Jim Seida / NBC News

Se originó por primera vez en 2017 después del huracán Harvey, que mató a 68 personas y causó daños estimados en $ 125 mil millones. El huracán obligó al cierre de los programas de guardería y los campamentos en toda el área, agravando las emergencias para los padres que necesitaban urgentemente ayuda con sus hijos y tiempo para decidir qué hacer a continuación en medio de un desastre de dos semanas.

Mikey Latner, fundador y director ejecutivo de Project: Camp, era parte de una red nacional de campamentos cuando azotó el huracán Harvey. Cuando sus colegas en Texas emitieron una alerta para ayudar a cuidar a los niños desplazados por el huracán, Latner voló de California a Texas para llevar a cabo la logística en un campamento emergente en Houston.

Durante ese huracán, Latner ayudó a alimentar a unos 350 niños. La experiencia se quedó con él, lo que lo llevó a un campamento similar pero más pequeño varios meses después durante el incendio Tubbs en el norte de California y luego nuevamente en 2018 durante el incendio de Woolsey en el sur de California.

Latner espera eventualmente hacer que Project: Camp sea nacional con el objetivo de establecer sesiones pocos días después de que ocurra un desastre natural.

Proyecto: El campamento celebró tres sesiones en el norte de California y Nevada este año durante la histórica temporada de incendios forestales en el oeste, que ha consumido más de 3 millones de acres en una docena de estados.

“El campamento es un espacio de curación”, dijo. “Aparecen al comienzo del día tranquilos y reservados, y al final del día es realmente difícil despegarlos. Quieren estar con sus amigos «.

Los niños desplazados por el fuego Caldor juegan dentro del «Cloud Climber» en The Discovery Museum.Jim Seida / NBC News

Los consejeros en Project: Camp no persuaden a los niños a hablar sobre su trauma, sino que les permiten explorar los sentimientos que puedan surgir a lo largo del día. Cada sesión incluye un “círculo de gratitud”, donde se invita a los niños a dar gracias. Las respuestas van desde benignas hasta reveladoras.

Durante una sesión a principios de este verano, un niño dijo que estaba agradecido por su casa y de repente se echó a llorar. Si bien los bomberos pudieron salvar la casa del campista del incendio del complejo Beckwourth, otros niños habían perdido la suya. El campista se llenó de tristeza y culpa al darse cuenta de que sus amigos no se habían librado.

“No rompemos momentos como ese, pero tratamos de facilitar un entorno sensible”, dijo David Baron, director de comunicaciones de Project: Camp. «Los niños son naturalmente muy buenos en eso».

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