El curioso caso del ‘capo de la droga’ fugitivo que superó a sus cargos

El curioso caso del ‘capo de la droga’ fugitivo que superó a sus cargos



Cuando los dolientes llegaron a la funeraria Lincoln Memorial en el este de Nebraska, los agentes federales ya estaban vigilados afuera. Su objetivo era un hombre llamado Howard Farley Jr., un sospechoso fugitivo de tráfico de drogas que había estado prófugo durante casi 25 años.

En esa fría tarde de octubre de 2009, los investigadores se vieron frustrados una vez más. Farley nunca apareció en el funeral de su difunto hermano.

El hombre había sido un fantasma desde 1985 cuando fue acusado de dirigir una red transcontinental de cocaína.

“Hizo un buen trabajo al desaparecer”, dijo Duaine Bullock, ex comandante de la Unidad de Narcóticos del condado de Lincoln-Lancaster.

Pero 11 años después de la fallida vigilancia de la funeraria, un equipo diferente de investigadores llegó a una casa en Weirsdale, Florida. El objetivo ese día era un hombre sospechoso de fraude de pasaportes. Había estado viviendo bajo el nombre de Timothy Brown.

La redada fue un éxito. Los agentes federales arrestaron al hombre cuando intentaba abordar un avión en su hangar privado, dijeron los fiscales.

Fue solo después del arresto que las autoridades se enteraron de que el hombre detenido era en realidad Howard Farley Jr., el fugitivo de mucho tiempo que, según los fiscales, había estado usando la identidad de un bebé que murió en la década de 1950.

Howard D. Farley, Jr.Oficina del Fiscal Federal para el Distrito Medio de Florida

Farley, ahora de 72 años, enfrenta varios cargos, incluido el fraude de pasaportes. Pero se las arregló para hacer algo muy inusual: a pesar de ser capturado, logró superar a sus cargos originales.

La acusación de drogas de 1985 se retiró en 2014, lo que agregó una curiosa arruga a un caso ya extraordinario.

«Era el DB Cooper de Nebraska», dijo Jerry Soucie, un abogado de Lincoln desde hace mucho tiempo, comparando a Farley con el hombre que desapareció después de secuestrar un avión en los cielos de Seattle en 1971. «Una leyenda».

Soucie dijo que a veces mencionaba el nombre de Farley para acusar a los fiscales en los años posteriores a la desaparición del sospechoso. “Una vez, le pidieron a mi cliente que entrara y le dijeran: ‘¿Dónde está?’”, Recuerda Soucie. “Le dije: ‘Está con Howard Farley’. Realmente los cabreó «.

El arresto ha desencadenado reacciones fuertes y marcadamente diferentes de las relacionadas con las diferentes vidas del hombre.

Algunas personas que lo conocieron en su ciudad natal de Lincoln sienten que es una farsa que no esté enfrentando una pena de prisión por los cargos de drogas. Este grupo incluye a su ex esposa, quien señaló que el antiguo caso de drogas provocó el suicidio de dos coacusados ​​que habían acordado cooperar contra Farley.

«Se han producido tantos resultados tristes debido a las ventas de medicamentos de Howard», dijo Christine Schleis, quien estuvo brevemente casada con Farley a fines de la década de 1960.

Pero muchos de los que lo conocen de su segunda vida en Florida lo tienen en alta estima y aún no creen en su presunto pasado. Algunos piensan que el gobierno debería ser tolerante con un hombre de 70 años que no ha sido acusado de ningún delito violento.

“Es un alma gentil”, dijo Michelle Bearden, una periodista que se hizo amiga de Farley en Florida. “Cuando escuché que lo llamaron capo de la droga, fue una locura. Si conocieras a Tim, lo conozco como Tim, ni en un millón de años pensarías en él de esa manera «.

El caso fue noticia de primera plana en el principal periódico de Lincoln en 1985. “El presunto líder de la red de narcotraficantes sigue prófugo”, decía el titular del Lincoln Journal el 24 de octubre de 1985.

Farley fue arrastrado por la acusación de drogas más grande en la historia de Nebraska. Unas 74 personas fueron acusadas y todas menos una fueron arrestadas en lo que se conoció como Operación Línea Sur.

Farley desapareció antes de que se abriera la acusación. Fue descrito como el presunto «capo» de la red de drogas poco organizada, que según los fiscales utilizaba una línea de ferrocarril para distribuir cocaína en todo Estados Unidos.

Mientras los investigadores buscaban a Farley, los casos contra sus 73 coacusados ​​avanzaron.

Soucie, el ex abogado de Lincoln, dijo que para él y para algunos de los otros abogados defensores quedó claro que muchas de las personas atrapadas en la investigación no eran traficantes serios, sino simplemente personas que consumían drogas y ocasionalmente las vendían para alimentar sus hábitos.

«Ellos estaban presionando a todos para que delataran a todos los demás», dijo Soucie sobre los fiscales. «Se puso un poco feo».

Un mes después de que se revelara la acusación, ocurrió la primera de dos tragedias. Un acusado que accedió a cooperar se quitó la vida. Luego, un mes después, un segundo acusado que había aceptado trabajar con los fiscales murió por suicidio.

La gran mayoría de los acusados ​​aceptaron acuerdos que los salvaron de penas de prisión, pero la propia hermana y el cuñado de Farley estuvieron entre los que cumplieron una condena por cargos de drogas.

Incluso después de que se cerraran todos los demás casos, las fuerzas del orden continuaron buscando a Farley.

«Lo último que escuchamos es que estaba en algún lugar del sur», dijo Bullock, el ex comandante de la unidad de narcóticos de Lincoln, conocido como «el cerebro» porque nunca olvidó nada.

La información del cerebro resultó ser correcta. Ahora se sabe que Farley pasó gran parte de su tiempo huyendo en Florida, viviendo a plena vista.

Había estado residiendo con su esposa en una casa hecha a medida en una comunidad cerrada llamada Love’s Landing, donde la mayoría de las propiedades están equipadas con hangares para aviones. Compraron la parcela por $ 95,000 en 2018 y completaron la construcción de la casa de $ 350,000 en junio de 2019, según muestran los registros. La pareja también posee un avión por valor de 150.000 dólares, dijeron los fiscales en la corte.

La esposa de Farley, Duc Hanh Thi Vu, dijo a los investigadores que lo conoció en la isla caribeña de St. Martin a mediados de la década de 1980. La pareja se casó en el condado de Broward, Florida, en 1993.

Vu, quien llegó a los EE. UU. Con su familia a los 11 años después de huir de la persecución política en Vietnam, obtuvo una maestría en ciencias de la computación de la Florida Atlantic University y construyó una exitosa carrera en computación.

Los fiscales de Florida no han encontrado evidencia de que Farley haya obtenido ingresos mientras huía, lo que los llevó a plantear preguntas sobre cómo la pareja logró su estilo de vida trotamundos.

«Sus ingresos como analista de datos no reflejan el estilo de vida que han llevado durante los últimos 30 años: viajes a Australia, buceo en alta mar, pesca en alta mar», dijo el fiscal Michael Felicetta en la corte el mes pasado.

La pareja vivió en las ciudades de Nápoles y Homosassa antes de establecerse en la comunidad Love’s Landing, según muestran los registros. Organizaron cenas para amigos y hablaron abiertamente sobre su amor por los viajes y las actividades al aire libre como el buceo y la pesca.

Farley fue reservado sobre su pasado, pero no de una manera extraña o inusual, dijeron sus amigos.

«No había ninguna razón para sospechar siquiera un poco», dijo Bearden, el periodista. “Son una muy buena pareja. La adoraba y la trataba muy bien. Ella es una mujer muy inteligente. Estamos todos en estado de shock «.

Bearden se encuentra entre la media docena de amigos de la familia que expresaron su apoyo al hombre que conocían como Tim Brown en cartas de referencia enviadas a la corte.

«Es un hombre que verdaderamente irradia generosidad, tanto de hecho como, particularmente, de espíritu», escribieron Bearden y su esposo.

«No puedo pensar en una persona más amable o más servicial que Tim», escribió otro amigo, David Shear. «Es un individuo de buen carácter y estoy orgulloso de llamarlo amigo y continuaré haciéndolo».

Farley había estado viviendo bajo el nombre de Timothy Brown desde que desapareció a mediados de la década de 1980, según los fiscales. La identidad fue tomada de un bebé que murió en 1955 a la edad de 3 meses.

Farley había utilizado el nombre y el número de seguro social del niño para obtener un pasaporte y una licencia de conducir, dijeron los fiscales. Pero cuando solicitó la renovación del pasaporte en febrero de 2020, el personal de prevención de fraude de la agencia de pasaportes descubrió algo sospechoso: el registro de defunción de Timothy Brown de 1955.

Los investigadores compararon las fotos de pasaporte del hombre con la imagen utilizada para su licencia de conducir. Cuando los agentes federales allanaron su casa el 4 de diciembre, sabían cómo era el sospechoso, pero no tenían idea de quién era en realidad.

Una comparación de huellas dactilares confirmó que Timothy Brown era en realidad Howard Farley Jr., el fugitivo de toda la vida.

La noticia de su arresto provocó una serie de llamadas telefónicas y publicaciones en Facebook de celebración entre los ex funcionarios encargados de hacer cumplir la ley involucrados en el antiguo caso de drogas de Farley.

«Demonios, un montón de viejos narcos, incluyéndome a mí, al menos vamos a dormir con una sonrisa esta noche», escribió un ex oficial de policía de Lincoln en Facebook. «Dos o más años de mi vida se gastaron en ese tipo».

Farley fue acusado de fraude de pasaportes, un delito que conlleva una sentencia máxima de 10 años de prisión. Pero un mes después, un gran jurado de Florida emitió una acusación formal que acusaba a Farley de una serie de delitos adicionales, que incluyen robo de identidad agravado, fraude al Seguro Social y operar como piloto sin un certificado de aviador legítimo.

Los agentes federales que registraron su casa encontraron un arma y municiones en su mesita de noche, lo que generó un cargo adicional de posesión ilegal de armas.

Su esposa también fue acusada de fraude de pasaportes, así como de hacer declaraciones falsas a una agencia federal y de emplear a un piloto sin un certificado de aviador legítimo. Farley y ella se han declarado inocentes.

Los abogados de Vu argumentaron en documentos judiciales que ella no albergaba a un fugitivo a sabiendas. Señalaron declaraciones de uno de los agentes que la entrevistó. El agente dijo en la corte que ella le dijo que sabía que Farley «se había metido en problemas con las drogas en Nebraska, y por eso cambió su nombre», pero «no necesariamente que fuera un fugitivo o buscado».

Los abogados Andrew Searle y Fritz Scheller, que representan a Vu y Farley, escribieron: «Incluso el propio testigo del gobierno en la audiencia de detención confirmó que la Sra. Vu nunca supo todos los detalles sobre el presunto pasado del acusado».

En una entrevista, Scheller dijo que entiende por qué el viejo caso de drogas causó un gran revuelo en Nebraska en la década de 1980, pero las acusaciones no equivalen a que el hombre conocido como Howard Farley Jr. sea un importante traficante. “No era exactamente el Pablo Escobar de Omaha”, dijo Scheller.

Los fiscales de Florida dijeron en la corte que la acusación de drogas de Farley de Nebraska fue desestimada en 2014 solo porque el fiscal principal del caso se jubilaba y «tenían que tomar una decisión sobre la evidencia: la edad de la evidencia».

Farley ahora enfrenta un máximo de 30 años de prisión. Al argumentar para que reciba la fianza, los abogados de Farley lo describieron como un anciano que sufre de «una serie de afecciones médicas importantes», incluidos dos ataques cardíacos recientes, insuficiencia renal y cirugía de columna.

Pero el juez federal de distrito John Antoon II no se inmutó. Antoon negó el mes pasado una moción de la defensa para permitirle a Farley salir de la cárcel y esperar el juicio por detención domiciliaria.

En su decisión, el juez dijo que el hombre ya había demostrado que tenía la rara habilidad de desaparecer y eludir a las autoridades durante décadas.

«Farley no solo huyó y permaneció escondido, sino que tuvo la previsión, los recursos y la determinación para comenzar una nueva vida y vivir al aire libre mientras evitaba la captura durante décadas», escribió Antoon. «Nada en los registros indica que Farley sea incapaz de volver a hacerlo».



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