El dolor nunca disminuye para la familia de Betty Ong, asistente de vuelo que hizo la primera alerta del 11 de septiembre

El dolor nunca disminuye para la familia de Betty Ong, asistente de vuelo que hizo la primera alerta del 11 de septiembre

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En la mañana del 11 de septiembre de 2001, Betty Ann Ong volaba de Boston a Los Ángeles para encontrarse con su hermana antes de partir hacia unas tan esperadas vacaciones en Hawai.

Pero a los pocos minutos del despegue, cinco secuestradores a bordo habían alcanzado la cabina del piloto y habían lanzado una maza contra la cabina. En lugar de dirigirse al suroeste, el Boeing 767 viró hacia la ciudad de Nueva York.

Ong, de 45 años, había sido asistente de vuelo de American Airlines durante 14 años. Cuando sobrevino el caos, actuó por instinto. Desde la parte trasera del avión, llamó al centro de reservas de la aerolínea en Raleigh, Carolina del Norte, y describió el caos en el extranjero.

«La cabina no responde», dijo con voz firme. “Alguien fue apuñalado en clase ejecutiva y, creo que hay maza, no podemos respirar. No lo sé, creo que nos están secuestrando «.

Ong se convirtió en la primera persona en alertar a las autoridades sobre los eventos mortales que ocurrirían ese día. Durante los siguientes 20 minutos, transmitió información crítica sobre la identidad de los secuestradores y llevó a los controladores de tráfico aéreo a aterrizar todos los aviones que volaban sobre los EE. UU.

Luego, la línea se quedó en silencio cuando el vuelo 11 de American Airlines se estrelló contra la torre norte del World Trade Center, matando a los 81 pasajeros y 11 miembros de la tripulación.

En 2004, se reprodujo una cinta de cuatro minutos de la llamada de Ong en la Comisión del 11 de septiembre, donde fue declarada heroína nacional. Su «deber, coraje, abnegación y amor», dijo el presidente del panel, puede haber salvado un número incalculable de vidas.

Han pasado dos décadas desde los ataques coordinados que mataron a casi 3.000 personas y sacudieron al mundo. Pero para la familia de Ong, la ocasión apenas se distingue de cualquier 11 de septiembre desde entonces.

Harry Ong arregla flores en el nicho de su hermana en el cementerio Cypress en Colma, California, el 20 de julio de 2011. Liz Hafalia / San Francisco Chronicle a través del archivo de Getty Images

«La gente lo llamará un aniversario, un memorial, un tributo», dijo Harry Ong, hermano de Betty, a NBC Asian America. «Para nosotros, es solo una continuación de 20 años de angustia, de preguntarnos por qué Estados Unidos tuvo que ser atacado, por qué de los 6,000 aviones que volaron ese día, ella tuvo que estar en ese avión».

En un memorial un mes después de los ataques, Harry Ong conoció a una mujer llamada Nydia González, quien le dijo que habló con su hermana momentos antes de que el avión se estrellara. González, un especialista en operaciones de American Airlines, había atendido la llamada del vuelo 11 y había grabado el intercambio de 24 minutos.

Fue la primera vez que Ong se enteró del papel más importante que había desempeñado su hermana en la tragedia.

“Estábamos anonadados”, recordó. «Nunca escuchamos sobre eso de sus amigos y colegas».

González, quien más tarde testificó ante la comisión del 11 de septiembre, también compartió con Ong la compasión y la compostura que mostró su hermana cuando el avión se precipitó hacia el World Trade Center.

«Ella nos dijo que Betty pidió oraciones para todos en el vuelo», dijo Ong. «Quería que supiéramos que Betty fue muy profesional y muy tranquila durante toda la llamada».

Betty Ann Ong nació en San Francisco en 1956, la menor de cuatro hermanos. Una familia muy unida de recursos limitados, los Ong vivían principalmente en Chinatown. El anhelo de explorar el mundo más allá, dijo Harry Ong, llevó a su hermana a convertirse en asistente de vuelo en 1987.

Ong dijo que el pasatiempo favorito de Betty era comprar muñecas antiguas. Durante sus viajes a Asia y Europa, dijo, compró los primeros números de muñecas Beanie Babies, Barbies y China. Después de la muerte de su hermana, Ong y sus padres visitaron su apartamento en los suburbios de Boston y encontraron caja tras caja de animales de peluche. Algunos aún permanecen con la familia, intactos desde su descubrimiento.

“Fue muy difícil abrir esas cajas y regalarlas porque eran parte de ella”, dijo.

Ong describió a su hermana, que estaba comprometida en el momento de su muerte, como «la bromista de la familia» que hacía reír a todos hasta que les dolía el estómago. Pero también tenía una dureza sobrenatural.

En la década de 1980, Betty, que también tenía dos hermanas, trabajaba en el supermercado de sus padres en el barrio chino de San Francisco, que en ese entonces estaba plagado de violencia de pandillas. Un día, recordó Harry, un grupo de pandilleros irrumpió en la tienda y exigió que Betty entregara el dinero. Irritada, les pidió que se fueran. Alguien sacó un arma y la apuntó. Ella se mantuvo firme y nuevamente les dijo que se fueran. Finalmente, lo hicieron.

«Ella no tiene miedo», dijo Harry. “Creo que por eso cuando hizo esa llamada. Tenía mucho coraje y calma a pesar de que sabía que habían apuñalado a la gente y que la maza se estaba esparciendo por el aire «.

A lo largo de los años, se han realizado numerosos esfuerzos para honrar el legado de Betty Ong. Diez días después del ataque, el alcalde de San Francisco, Willie Brown, declaró el 21 de septiembre de 2001 como el Día de Betty Ann Ong. Cinco años después, los hermanos Ong establecieron la Fundación Betty Ong, que tiene como objetivo prevenir la obesidad infantil y financia una serie de programas para jóvenes y adultos mayores en el barrio chino de San Francisco.

«Los colegas de Betty nos dijeron que ella siempre prestaba más atención a las personas mayores y los niños durante los vuelos», dijo Harry, «por lo que muchos de nuestros programas están dirigidos a niños y personas mayores».

Un puñado de películas, incluida una nueva serie documental de Netflix sobre los ataques y la ganadora del Oscar 2013 «Zero Dark Thirty», utilizaron la grabación de la llamada de Ong en sus secuencias iniciales. (La familia Ong exigió una disculpa a los realizadores de este último por usar la cinta sin su consentimiento. Los realizadores finalmente se disculparon y le dieron a Ong un crédito en la edición en DVD de la película).

Pero quizás la dedicación más significativa surgió de un movimiento de base en la ciudad natal de Betty.

El reverendo Norman Fong, quien fue durante mucho tiempo el ex director ejecutivo del Centro de Desarrollo Comunitario de Chinatown de San Francisco, dijo que apenas hubo cobertura mediática de sus acciones los primeros años después del 11 de septiembre. Se necesitó una década de organización comunitaria para que la ciudad la reconociera como una heroína local.

“Fue frustrante porque sentí que la estaban ignorando”, dijo Fong, quien conoce a Betty y sus hermanos desde que eran niños. «No sabía si era porque era china o qué».

En 2011, Fong encabezó una campaña para cambiar el nombre de Betty al recién renovado Centro de Recreación Chino. Un pilar de Chinatown desde 1951, el edificio ejecuta programas extracurriculares e instalaciones deportivas para niños y personas mayores de bajos ingresos. Fong pidió a los Ong que reunieran apoyo para una petición. En tres días, dijo Harry Ong, la familia había reunido más de 3,000 firmas de vecinos y colegas asistentes de vuelo de Betty, lo que llevó a una votación de la Comisión de Recreación y Parques.

Antes del décimo aniversario de los ataques, el edificio se conoció como el Betty Ann Ong Rec Center.

«Es importante señalar a héroes como Betty Ong no solo porque es el 20 aniversario, sino también porque estamos en un momento de demasiado sentimiento anti-asiático en este país», dijo Malcolm Yeung, el actual director ejecutivo de Centro de Desarrollo Comunitario de Chinatown. “Esta comunidad tiene una larga historia de ser parte del tejido que construyó Estados Unidos. Betty es parte de esta historia «.

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