El embalse de Florida que filtra aguas residuales tóxicas demuestra décadas de fallas regulatorias, dicen activistas ambientales

El embalse de Florida que filtra aguas residuales tóxicas demuestra décadas de fallas regulatorias, dicen activistas ambientales

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Mientras los equipos se apresuran a tapar la fuga en un depósito de aguas residuales tóxicas en Florida, los activistas ambientales locales a quienes los políticos han despreciado durante mucho tiempo dicen que el estado está presenciando un fracaso histórico que presagiaron décadas de catástrofes ambientales.

Funcionarios del condado de Manatee dijeron el lunes que se detectó una segunda fuga durante la noche en el embalse de Piney Point, a unas 40 millas al sur de Tampa. La masa de agua llena de desechos tóxicos y fertilizantes está al borde del colapso. Si ocurre una violación total, el área podría sufrir una «inundación catastrófica», advirtió el domingo el gobernador Ron DeSantis.

Las cuadrillas continúan bombeando las aguas residuales fuera del depósito con fugas, pero su trabajo puede ser demasiado poco y demasiado tarde. Durante el fin de semana, se ordenó evacuar a las personas en más de 300 hogares que se encuentran en la posible zona de inundación. Si el depósito, lleno de desechos de una planta de fosfato ahora desaparecida, experimenta una brecha total, 600 millones de galones de agua podrían salir a borbotones de la piscina de retención en cuestión de minutos, dijeron funcionarios del condado.

Los defensores del medio ambiente en el área de la Bahía de Tampa dicen que sabían que se avecinaba una crisis como esta y se preocupan por sus posibles efectos a corto y largo plazo.

Glenn Compton, fundador de ManaSota-88, una organización sin fines de lucro de defensa del medio ambiente con sede en Florida, ha estado atento a Piney Point desde 1968, solo dos años después de que comenzara la extracción de fosfato para fertilizantes en el sitio.

«Ha sido un evento de crisis catastrófica tras otro», dijo sobre el embalse. «Todo lo que pudo salir mal, salió mal».

El depósito de Piney Point se encuentra sobre una pila de yeso fosforado, a menudo llamada «pila de yeso», que es un depósito masivo que contiene los subproductos de desecho de la industria de fertilizantes fosfatados. Muchos están construidos para tener más de 200 pies de altura y tienen depósitos en la parte superior destinados a capturar el agua de lluvia.

“Cuando las pilas de yeso son tan grandes y llueve, no querrás que el agua de lluvia atraviese la pila y gotee”, dijo Compton. El embalse de Piney Point, en teoría, estaba destinado a capturar el agua de lluvia y evitar una mayor contaminación.

Ese sería el caso, dijo, si el embalse no hubiera estado plagado de una «serie de fallas».

En 2006, dijo, se drenó uno de los estanques. En su lugar, los administradores del sitio colocaron material dragado de Port Manatee, un puerto marítimo cercano. «Esa pila nunca tuvo la intención de contener material dragado», dijo.

Cuando el revestimiento de plástico que contiene el agua se rompió en 2011, “millones de galones de aguas residuales sin tratar se descargaron del sitio”, dijo, contaminando los puertos cercanos y devastando los frágiles ecosistemas.

Pero esa filtración no provocó suficientes cambios para evitar más desastres.

Ahora, el depósito ya tiene una fuga y el riesgo es grave, advirtió.

“Aquí no existe el mejor de los casos”, dijo Compton, quien cree que la fuga actual podría haberse evitado.

En el peor de los casos, las capas de agua terminarían en la bahía y posteriormente devastarían el medio ambiente y la economía de la región, dijo Justin Bloom, un abogado local y fundador de Suncoast Waterkeeper, una organización sin fines de lucro que trabaja para proteger y restaurar las vías fluviales en Florida central-occidental.

“La razón principal por la que muchas personas se mudan aquí y viven aquí es para estar al lado del océano y alrededor de la Bahía de Tampa”, dijo. Una violación total sería inminentemente peligrosa y, a largo plazo, podría acabar con la pesca, el turismo y degradar el valor de las propiedades.

Bloom dijo que Piney Point tiene una «historia larga y sórdida» y la describió como una «amenaza con la que la comunidad ha estado lidiando durante muchos años».

“Ha habido una falla en la regulación adecuada de esta instalación y la industria del fosfato en general por parte del gobierno local, estatal y federal”, dijo.

Bloom y otros dicen que la industria de los fertilizantes fosfatados contamina de «la cuna a la tumba»: la minería contamina y las pilas de yeso también.

Incluso si se evita una infracción, ya se están produciendo daños. Los funcionarios están trabajando para bombear agua fuera del depósito con fugas, pero esa agua tiene que ir a alguna parte.

«¿Dónde van a poner el agua?» preguntó Sarah Hollenhurst, una activista ambiental en el área.

Ella sospecha que el agua terminará en los arroyos y la bahía, creando las temidas mareas rojas o las floraciones de algas que ya plagan el área. Eso sucede cuando la escorrentía alimenta el crecimiento de algas que absorben el oxígeno del agua cuando muere y provocan la muerte de peces.

Hollenhurst también está preocupado por la posible contaminación del acuífero, que podría afectar el suministro de agua. Con más de dos docenas de pilas de gyp en Florida, sospecha que ocurrirán más incidentes como este.

“Estas catástrofes continuarán mientras continúe la extracción de fosfato”, dijo.

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