El hambre de los ancianos va en aumento durante Covid

El hambre de los ancianos va en aumento durante Covid


Todas las mañanas de los días laborables durante casi 20 años, Andrew Smith se ha despertado al amanecer. Conduce a un centro para personas mayores en Brooklyn y carga un camión refrigerado con comidas calientes mientras el sol se eleva sobre la ciudad de Nueva York.

Smith es un conductor de entrega de Riseboro, un socio comunitario de Citymeals on Wheels. Su trabajo es entregar una comida caliente, y una sensación de seguridad, a 92 personas mayores confinadas en sus hogares todos los días.

Smith es responsable de una pequeña porción de las 20,000 comidas que Citymeals entrega diariamente, pero cada comida es fundamental para la supervivencia de quienes las reciben. Sin las comidas, muchos de los servidos no podrían quedarse en sus propios hogares.

El hambre de los ancianos a menudo pasa desapercibida, y quienes la padecen a menudo pasan desapercibidos, escondidos en sus hogares debido a problemas de movilidad. No pueden comprar o cocinar debido a limitaciones físicas, dependen de Citymeals para alimentarse.

Smith ha desarrollado un conocimiento tan íntimo de aquellos a quienes sirve que puede programar las entregas para cumplir con los horarios de medicación de algunos de los que se encuentran en su ruta. En su primera parada, la casa de Dorina Eduarte, de 93 años, ofrece una cálida «M’lady» junto con una comida caliente.

Se enciende cuando ve a Smith y dice: «Es mi amigo».

«La mayor parte del tiempo, soy el único que ven», dijo Smith.

La pandemia ha puesto de relieve a los ancianos, que son los más vulnerables al virus. Para muchas personas mayores, un viaje al supermercado puede ser potencialmente mortal. Las personas de 65 a 74 años tienen 90 veces más probabilidades de morir de Covid y las personas mayores de 65 representan ocho de cada diez muertes por Covid.

La pandemia ha agravado el ya grave problema del hambre de los ancianos en Estados Unidos. Antes de la pandemia, se estimaba que había 5,8 millones de personas mayores hambrientas en todo el país. Desde el inicio de la pandemia en marzo, se cree que ese número ha aumentado rápidamente.

Las estadísticas nacionales aún no se han compilado, pero hay cifras para la ciudad de Nueva York. Antes de la pandemia, uno de cada 10 neoyorquinos mayores padecía inseguridad alimentaria, pero ahora ese número se ha disparado a uno de cada cinco, según un estudio realizado por FoodBank NYC.

Desde marzo, Citymeals ha entregado 2,5 millones de comidas a personas mayores de la ciudad de Nueva York que no pueden salir de casa. Entregó más de 3 millones en todo 2020, un aumento del 64 por ciento con respecto al año anterior.

Andrew Smith carga las comidas en su automóvil antes de realizar las entregas.NBC News

Beth Shapiro, directora ejecutiva de Citymeals, dice que la organización sin fines de lucro no se ha perdido ni una sola entrega de comida desde que comenzó la pandemia. Ella dice que es un tributo, en parte, a la legión de voluntarios que se han acercado para ayudar, duplicando el número en años anteriores. En 2020 se registraron ochenta mil horas de voluntariado.

Shapiro dice que su grupo obtiene el 12 por ciento de su presupuesto anual de $ 25 millones de la ciudad. El resto se recauda mediante donaciones.

«Creo que la red de seguridad social es muy delgada», dijo Shapiro. «No deberíamos tener hambre en esta ciudad o en este país. Y ciertamente las personas mayores no deberían tener hambre. No estaríamos allí sin ellos, y tenemos los sistemas que podrían cuidarlos».

De vuelta en Brooklyn, Andrew Smith está infaliblemente alegre. Dice que ha sido capaz de ganarse incluso a los ancianos más escépticos con una amabilidad persistente. Le tomó tres días con una mujer, dice, pero ahora está ansiosa por verlo. «Sabes, incluso si no es un gran día, dices, ‘Que tengas un gran día’, porque al final del día será un gran día porque terminó una comida».

Dorina Eduarte, de 93 años, es una persona mayor confinada en su hogar que recibe comidas calientes de Citymeals.NBC News

Smith no es solo la única fuente de interacción humana para muchos de sus clientes, sino que también es la única persona que puede darse cuenta de si algo anda mal. Si un cliente parece mentalmente confuso cuando normalmente está lúcido o si tarda más de lo normal en contestar el timbre, lo notará. Y en el peor de los casos, si alguien no responde en absoluto, llamará a las personas adecuadas para asegurarse de que la persona esté bien.

«Si ella [comes to the door at] a la hora habitual y al día siguiente no viene a la puerta, algo anda mal «, dijo Smith.» Puede que necesite su ayuda «.

Covid también ha creado otros desafíos.

Antes de la pandemia, Smith vio a sus clientes en las puertas de sus apartamentos y les entregó la comida. Ahora, debido a las pautas de distanciamiento social, Smith y los demás conductores de reparto de Citymeals no pueden acudir a la puerta de cada persona. Los clientes de Smith tienen que dejar sus apartamentos y reunirse con él fuera de sus edificios para comer.

Algunos, como Héctor Ortiz, de 89 años, y su esposa, tienen problemas para subir y bajar las escaleras hasta su apartamento del tercer piso en Brooklyn. «Mis piernas están mal», dijo Ortiz.

Smith encontró una solución, una que había usado en el pasado para clientes con problemas de movilidad.

En una fría mañana, Ortiz saca el cuello por la ventana de su apartamento y saluda a Smith que está abajo. Baja una cuerda, que Smith ata a una bolsa de plástico que contiene la comida del día, estofado de carne.

«¡La invención funciona!» dijo Ortiz. «La comida es excelente y Andrew Smith es aún mejor».

Smith ahora usa el sistema de cuerdas para llevar a los Ortiz y a varios otros clientes su comida todos los días. Probablemente tendrá que usarlo durante bastante tiempo.

Citymeals es la más grande de las 5,000 organizaciones independientes de Meals on Wheels en todo el país. Shapiro dice que todos están tratando de descubrir cómo seguir satisfaciendo una necesidad cada vez mayor.

«No termina mañana», dijo Shapiro. «No terminará en seis meses con una vacuna. Habrá implicaciones a largo plazo por lo que hemos vivido. Y creo que habrá más personas mayores que nunca antes necesitarán alimentos».

En cuanto a por qué hace este trabajo, Shapiro dice que lo ve como una obligación moral. «La gente a la que estamos alimentando construyó esta ciudad. Ellos construyeron el país para nosotros».

Es algo que Andrew Smith ve todos los días cuando sale el sol.



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