El lanzamiento de Richard Branson al espacio parece vencer a Jeff Bezos. Pero toda la humanidad pierde.

El lanzamiento de Richard Branson al espacio parece vencer a Jeff Bezos. Pero toda la humanidad pierde.

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La carrera espacial solía ser entre superpotencias, pero ahora es entre los súper ricos y todos los demás. El mes pasado, Jeff Bezos anunció que poco después de dejar atrás el rol de CEO de Amazon, él también dejaría la Tierra.

En este punto, no estaría fuera del ámbito de las acrobacias de Elon Musk tuitear que ya está a bordo de su SpaceX Dragon.

Bezos tomará asiento en su propio transbordador espacial, New Shepard, el 20 de julio. Ciertamente se lo ha ganado, en el sentido de que lo pagó al comenzar la compañía aeroespacial, Blue Origin, que lo llevará al espacio exterior. Aunque está listo para lograr su sueño de la infancia, no será el primer multimillonario que ha financiado su propio lanzamiento de algunos momentos fugaces en el espacio.

La jactancia de Bezos fue un canto de sirena para sus compañeros multimillonarios, y poco después de hacer público su plan en junio, Richard Branson intervino para decir que el domingo, más de una semana antes de Bezos, abordaría su propio Virgin Galactic VSS Unity para un vuelo espacial. En este punto, no estaría fuera del ámbito de las acrobacias de Elon Musk tuitear que ya está a bordo de su SpaceX Dragon.

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Para cualquiera que haya tenido suficiente de todo lo que puede ver en la Tierra y pueda permitirse dejarlo atrás, el turismo espacial finalmente ha llegado. Por un precio astronómico, pronto podrá realizar un crucero espacial suborbital con Blue Origin o Virgin Galactic. Si desea ir aún más lejos, la cápsula Dragon de SpaceX tendrá una plataforma de observación con cúpula de vidrio disponible para los pasajeros que se trasladen a la Estación Espacial Internacional para una estadía de ocho días a $ 55 millones la pieza. Solo tenga en cuenta que, si bien los riesgos de permanecer en la Tierra aumentan todos los días, los de ir al espacio son demasiado grandes para que los cubran las compañías de seguros.

Sin duda, toda la exploración espacial tiene valor, y el conocimiento y los avances que provienen de las empresas privadas beneficiarán al público. Pero la estratificación de quién sale de la estratosfera no es otra división que necesitamos.

Fueron los dólares de los impuestos federales los que fueron la base de la NASA. Las arcas colectivas del país pusieron a un hombre en la luna y quinientos millones de personas lo vieron por televisión. Los astronautas no sustituyeron al resto del planeta; fueron pioneros en nombre del resto de la población.

No he viajado al espacio, pero he tenido la suerte de hablar varias veces con quienes sí lo han hecho. Su viaje espacial no era un artículo en una lista de deseos de multimillonarios, y estamos mejor por eso. En las conversaciones personales y en las discusiones grupales, un tema recurrente fue la devoción que sentían por la Tierra y sus habitantes mientras los miraban desde arriba, y la dedicación a mejorar la vida en el planeta cuando regresaran. Ahora todos están comprometidos en esfuerzos educativos que se relacionan con el tiempo que pasan en el espacio.

Este compromiso unificador es aún más significativo dado que cada uno provenía de un trasfondo tremendamente diferente que daba un significado único a sus misiones.

Peggy Whitson creció en una granja en Iowa y decidió convertirse en astronauta cuando tenía 9 años después de ver el aterrizaje en la luna en la televisión. Ha batido muchos récords, incluida la de ser la primera mujer en comandar la estación espacial, y durante mucho tiempo había pasado más tiempo en el espacio que nadie.

Mae Jemison superó sus logros al graduarse de la escuela de medicina de Cornell y estudiar danza en la Escuela Ailey al inscribirse en el programa de astronautas de la NASA después de haber sido inspirada por Sally Ride y Guion Bluford. Jemison fue la primera mujer afroamericana en el espacio y pasó su primer vuelo realizando experimentos biomédicos.

Leland Melvin fue dos veces marginado por la NFL por lesiones, por lo que se fue a trabajar a la NASA como ingeniero y terminó siendo astronauta. Entre sus muchos logros en el espacio estaba la entrega de un laboratorio de ciencias a la Estación Espacial Internacional.

Hablando con el mismo acento italiano de Nueva York que algunos de mis parientes, Mike Massimino me contó cómo un trabajo de verano en la NASA lo llevó finalmente a convertirse en astronauta. Si bien ayudó a actualizar el telescopio espacial Hubble, es posible que sea más conocido por pedir una pizza desde el espacio.

Por muy diferentes e inesperados que sean sus caminos, todos experimentaron algo en común: una epifanía que cambió la vida sobre la unidad del universo una vez que pudieron ver las estrellas de cerca y un llamado a cambiar el mundo al que regresaron para mejor.

Parece poco probable que los multimillonarios que viajan al espacio se involucren de manera significativa con la población en general después, en parte porque están muy lejos de otras personas. De hecho, su privilegio los ha puesto en tal desacuerdo con los habitantes de la Tierra que muchos no quieren que regresen, equipados para la epifanía o no. Una petición que implora: “No permitan que Jeff Bezos regrese a la Tierra”, tiene más de 150.000 firmas.

Si bien aquellos lo suficientemente ricos como para construir naves espaciales ciertamente pueden ser tan ilusionados como el resto de nosotros, es inquietante verlos flexionar el poder para abandonar el planeta, particularmente en tiempos tan difíciles.

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