El rover Perseverance de la NASA aterriza en el planeta rojo

El rover Perseverance de la NASA aterriza en el planeta rojo

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La NASA inició el jueves una nueva era de exploración de Marte con el exitoso aterrizaje de Perseverance, un explorador robótico del tamaño de un automóvil que buscará rastros de vida antigua en el planeta y recolectará lo que podrían ser las primeras muestras rocosas de Marte que se envían de regreso a Tierra.

El rover aterrizó alrededor de las 3:55 pm hora del este, después de realizar un aterrizaje atrevido y dramático que había sido apodado los «siete minutos de terror». Perseverance es ahora el quinto rover de la NASA en aterrizar en Marte y está listo para comenzar una misión de dos años para recorrer su superficie y buscar signos de vida microbiana antigua.

También es la última de tres nuevas misiones que llegaron al planeta rojo en febrero. A principios de este mes, otras dos naves espaciales lanzadas por los Emiratos Árabes Unidos y China llegaron a Marte y se pusieron en órbita alrededor del planeta.

La tan esperada misión Perseverance podría responder preguntas clave sobre la historia y la evolución de Marte, pero también es un trampolín crucial hacia el objetivo de la NASA de enviar humanos a explorar el planeta rojo.

Por ahora, los ingenieros del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la agencia en Pasadena, California, están respirando con gran alivio. Solo alrededor de la mitad de todos los intentos anteriores de aterrizar en Marte han tenido éxito, y el aterrizaje planeado del rover Perseverance se consideró el más arriesgado y desafiante.

Pero la agencia espera grandes recompensas de la misión de $ 3 mil millones. El rover Perseverance no solo es el explorador robótico más sofisticado de la agencia, sino que también es la primera etapa de una iniciativa más amplia para recolectar muestras de rocas y sedimentos marcianos y enviarlas a la Tierra.

Estos esfuerzos ayudarán a allanar el camino para la exploración humana del planeta rojo, dijo Janet Ivey, presidenta de Explore Mars, una organización sin fines de lucro que aboga por enviar astronautas a Marte.

«Existe una probabilidad real de que la misión Perseverance aumente las posibilidades de ver humanos en Marte durante mi vida», dijo. «Realmente nos estamos embarcando en la aventura más grandiosa».

El rover Perseverance aterrizó en un área de Marte conocida como el cráter Jezero, una cuenca de 28 millas de ancho que se encuentra justo al norte del ecuador marciano.

Existe evidencia de que un antiguo río desembocó en Jezero, formando un delta hace miles de millones de años que tenía todos los ingredientes adecuados para que surgiera la vida. Es en esta región donde Perseverance podrá inspeccionar rocas de hasta 3.600 millones de años y buscar biofirmas, o rastros de materia orgánica, en los sedimentos marcianos.

El cráter Jezero en Marte.NASA / JPL-Caltech / MSSS / JHU-APL

«Esperamos que los mejores lugares para buscar biofirmas serían en el lecho del lago Jezero o en los sedimentos de la costa que podrían estar incrustados con minerales de carbonato, que son especialmente buenos para preservar ciertos tipos de vida fosilizada en la Tierra», Ken Williford, científico adjunto del proyecto del Misión de perseverancia en el Laboratorio de Propulsión a Chorro, dijo en un comunicado. «Pero mientras buscamos evidencia de microbios antiguos en un mundo alienígena antiguo, es importante mantener la mente abierta».

El rover Perseverance, que se lanzó al espacio en julio de 2020, está equipado con un taladro, un brazo robótico de 7 pies de largo y siete instrumentos científicos diferentes.

El rover también lleva un pequeño helicóptero, denominado Ingenuity, que se utilizará para intentar el primer vuelo controlado en otro planeta. Si tiene éxito, la tecnología de helicópteros podría ser innovadora para la ciencia planetaria, dijo Robert Zubrin, autor de «The Case for Mars» y fundador de The Mars Society, una organización sin fines de lucro que aboga por la exploración humana del planeta rojo.

«Los rovers pueden viajar un par de cientos de metros al día, pero un vehículo de vuelo podría hacerlo en un par de segundos», dijo Zubrin. «Dentro de diez años, podríamos enviar helicópteros a Marte que vuelen, aterricen en algún lugar y suelten rovers para hacer algo de ciencia en un área específica. Sería fantástico».

Además de la prueba del helicóptero, el rover Perseverance tomará medidas del clima marciano, monitoreará las tormentas de polvo, usará instrumentos de radar para sondear características geológicas bajo tierra y realizará experimentos para ver si se puede producir oxígeno para respirar y propulsor a partir del dióxido de carbono rico en Marte. atmósfera: una preocupación esencial si la NASA tiene la intención de enviar astronautas al planeta rojo.

«Si vamos a Marte, no podemos confiar en enviar todo desde la Tierra», dijo Chris Carberry, cofundador y director ejecutivo de Explore Mars. «Este experimento está diseñado para ver si podemos vivir de la tierra».

Perseverance también recolectará muestras de rocas y sedimentos marcianos en tubos que serán almacenados para futuras misiones. El rover es capaz de recolectar más de 30 muestras separadas, según la NASA.

Para la siguiente fase de la iniciativa de devolución de muestras, la NASA se ha asociado con la Agencia Espacial Europea. Una misión posterior desplegará primero un pequeño rover para recuperar las muestras almacenadas en caché, cargarlas en un solo recipiente y luego ponerlo en órbita alrededor de Marte. La tercera y última etapa implica el envío de una nave espacial para capturar el contenedor del tamaño de una pelota de baloncesto desde la órbita de Marte y finalmente regresar a la Tierra en 2031.

Este frenesí de actividad significa que Marte probablemente será el foco de mucha atención durante la próxima década. La llegada de Perseverance a Marte fue precedida por las otras dos naves espaciales, lanzadas por los Emiratos Árabes Unidos y China, que también están comenzando nuevas misiones en el planeta rojo.

La sonda Hope, diseñada para operar como un satélite meteorológico alrededor del planeta rojo, se deslizó con éxito en la órbita de Marte el 9 de febrero, convirtiendo a los EAU en la quinta nación o entidad en lograr tal hazaña. Menos de 24 horas después, el orbitador y rover Tianwen-1 de China también entraron de manera segura en órbita alrededor de Marte, lo que marcó un logro significativo para el programa espacial de rápido avance del país.

Se han hecho públicos pocos detalles sobre la misión Tianwen-1 de China, pero el orbitador está diseñado para rodear el planeta rojo y trazar un mapa de la superficie marciana utilizando un instrumento de radar que puede medir las propiedades del suelo y el hielo de agua. China intentará aterrizar su rover en Marte en algún momento de mayo.

La atención en el planeta rojo por parte de múltiples agencias espaciales podría ser de gran ayuda para la ciencia planetaria y la exploración de Marte. «Es emocionante porque no es solo un país, todos los ojos están puestos en Marte», dijo Ivey.

Agregó que la misión Perseverance es una distracción bienvenida del año pasado, cuando el mundo se vio afectado por primera vez por la pandemia de coronavirus.

«El espacio nos une porque es inspirador y aspiracional», dijo Ivey. «Ver las hazañas de ingeniería casi imposibles realmente suceder puede hacerte pensar: las cosas buenas son posibles. Y hay grandes cosas por delante».

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