En Nevada, los conductores pueden ser arrestados por multas impagas. Los activistas luchan por cambiar eso.

En Nevada, los conductores pueden ser arrestados por multas impagas. Los activistas luchan por cambiar eso.

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Nacida y criada en el West Side de Chicago, Washington dijo que nunca la habían detenido, y mucho menos recibió una multa, antes de mudarse a Nevada. Cuando la detuvieron en Las Vegas, a veces por exceso de velocidad, a veces por conducir descuidadamente, también fue multada por delitos secundarios como conducir sin comprobante de seguro, placas vencidas, no registro o una licencia vencida.

Cuando no pagó los boletos a tiempo, escuchó de las agencias de cobranza. Ella siguió planes de pago. Nada de eso la acercó mucho más a cerrar su creciente deuda. Trató de cambiarse al transporte público, pero moverse entre el trabajo, las niñeras, los terapeutas y las escuelas era prácticamente imposible.

Así que siguió conduciendo. Y siguió recibiendo entradas.

Washington reconoció que algunas de las detenciones eran legítimas, pero otras, según ella, creían que eran el resultado de que los agentes la atacaran por su raza. Si estaba usando su uniforme de seguridad de la TSA o del casino, su tono generalmente cambiaba, dijo, y la dejaban salir con una advertencia.

Los casos de tráfico se extendieron por varias jurisdicciones del área de Las Vegas, lo que dificultó el seguimiento de todo lo que había sido acusada, cuánto debía y adónde podía ir para resolverlos. Obtuvo préstamos de día de pago para pagar algunos de los boletos, se atrasó en las cuotas y terminó con el embargo de sus cheques de pago durante dos años.

“Al escuchar mi historia, la gente puede decir: ‘Jess, mantén tus cosas en orden’. Pero la gente no se da cuenta de que es difícil si eres una madre soltera que trata de pagar las multas y tarifas y cuidar a tus hijos y pagar el alquiler y tienes que conducir para ir al trabajo ”, dijo Washington. «Es un efecto dominó y podrías terminar sin hogar».

Las multas y tarifas por infracciones de tránsito han aumentado «dramáticamente» en Nevada como una forma de compensar los déficits presupuestarios del gobierno a lo largo de los años, según un estudio de la Universidad de Nevada-Las Vegas para el Centro de Justicia de Multas y Tarifas. Una tarifa, impuesta por primera vez por el estado en 1980 para compensar las pérdidas en los fondos federales para los tribunales, comenzó como una «evaluación administrativa» de $ 10 para todos los delitos menores. Ha aumentado a $ 120 y es una de las muchas tarifas que ayudan a financiar los tribunales y otras partes del sistema de justicia penal.

Cuanto más tiempo quede sin pagar una factura, más multas y tarifas se le agregarán. Por ejemplo, una multa de $ 300 otorgada a Washington en 2014 por conducir con un registro suspendido aumentó a $ 1,280.

Las órdenes de arresto, órdenes de arresto emitidas generalmente por un juez cuando alguien no se presenta a la corte, juegan un papel importante en la escalada de la deuda de tráfico en Nevada, aumentando la deuda de la corte de una persona en cientos de dólares. Además de Nevada, Alabama, Georgia, Iowa, Kansas, Maryland, Mississippi, Nuevo México, Oklahoma, Tennessee, Texas, Utah y Wyoming, también tratan las infracciones de tránsito como delitos menores, según el Centro de Justicia de Multas y Tarifas.

En otros estados, las infracciones de tránsito se tratan como infracciones civiles. Casi dos docenas de estados despenalizaron estas violaciones durante un movimiento en las décadas de 1970 y 1980 para reducir el costo y el tiempo de procesamiento de las multas de tránsito en los tribunales penales, según Jordan Blair Woods, criminólogo de la Universidad de Arkansas.

Los investigadores de la Universidad de Nevada observaron el Tribunal Municipal de Las Vegas y encontraron que el 83 por ciento de las 102,000 órdenes de arresto emitidas entre 2012 y 2020 fueron por multas de tránsito impagas. La mayoría de esas órdenes fueron por infracciones administrativas como falta de pago, conducir sin licencia o no tener seguro. La mayoría de las órdenes judiciales se emitieron a personas que vivían en las áreas más pobres de la región de Las Vegas. Los negros constituyen el 13 por ciento de la población del condado de Clark, pero el 44 por ciento de las órdenes judiciales abiertas.

“En última instancia, el sistema de multas y tarifas de Nevada criminaliza la pobreza y refuerza las disparidades raciales”, concluyeron los investigadores.

A medida que aumentaba su deuda de tráfico, Washington trató de desviar su atención hacia el trabajo y el activismo comunitario. Ella inició grupos de apoyo para padres de niños autistas y mujeres negras y realizó poesía hablada. El Ayuntamiento de Las Vegas la honró por todo ese trabajo en 2018. También comenzó un negocio de planificación de eventos que se especializa en exhibiciones de jardín.

“Hago todo esto desde el corazón, pero también me excedo en retribuir para no lidiar con la realidad de lo que está pasando en mi vida”, dijo Washington por teléfono mientras hacía entregas con su hijo a cuestas. «Mi objetivo es involucrarme más en la comunidad».

Pero no podía hacer mucho sin conducir.

Hace unos años, Washington se hizo amigo de Leisa Moseley, una activista y consultora política que tuvo su propia experiencia al no poder pagar multas de tránsito menores que llevaron a órdenes judiciales, tarifas y deudas que alcanzaron alrededor de $ 5,000. Moseley tuvo que vaciar su cuenta de ahorros para limpiar su nombre. Ahora trabajaba como directora estatal de Nevada para el Centro de Justicia de Multas y Tarifas, tratando de cambiar las políticas que casi la habían arruinado.

Moseley dijo que su terrible experiencia, y la de Washington, demostraron que cualquiera puede quedar atrapado en una deuda por multas de tráfico.

“Aquí tuvimos a una mujer muy respetada, una poeta, una activista que lleva a cabo almuerzos de empoderamiento de las mujeres y aboga por su hijo autista, y detrás de escena está luchando con deudas relacionadas con infracciones de tránsito”, dijo Moseley. «Al verla, nunca sabrías que estaba mirando por encima del hombro todos los días con la esperanza de que la policía no estuviera detrás de ella revisando su matrícula».

El año pasado, los abogados de la Clínica de delitos menores de la Universidad de Nevada-Las Vegas le preguntaron a Moseley los nombres de las personas que necesitaban ayuda para salir de la deuda de tráfico. Les habló de Washington.

La codirectora de la clínica, Eve Hanan, vio a Washington como una “persona organizada y responsable” atrapada en un sistema injusto.

“Su caso no es inusual”, dijo Hanan.

Ella y sus colegas acordaron ayudar.

Esperanza de ‘borrón y cuenta nueva’

Los abogados y estudiantes de la clínica revisaron los registros judiciales de los casos abiertos de Washington, sumaron lo que ella debía y rastrearon las órdenes judiciales pendientes. Solicitaron nuevas audiencias, negociaron con los fiscales y suplicaron a los jueces, quienes tienen el poder de eximir o reducir las deudas de tránsito de las personas.

Con su ayuda, Washington cerró cuatro casos y consiguió una reducción de la multa y una orden judicial aprobada en un quinto, dijo Hanan.

«Es casi imposible hacer eso como una sola persona sin un abogado», dijo Hanan.

Aún así, Washington tiene tres casos abiertos, incluidos dos que desencadenaron órdenes de arresto. Washington dijo que no sabía que había estado en riesgo de ser arrestada hasta esta semana, cuando la clínica intervino y persuadió a un juez para que la pusiera en un plan de pago y aclarara las órdenes.

Washington dijo que su negocio de planificación de eventos ha tenido tanto éxito que ahora puede permitirse mantener su seguro, licencia, registro y etiquetas actualizadas. Eso significa que está muy cerca de tener «una pizarra limpia», dijo.

El proyecto de ley de despenalización la ayudaría a mantener esa pizarra limpia, dijo.

El proyecto de ley está siendo examinado por el Comité de Medios y Arbitrios de la Asamblea estatal, que el lunes escuchó testimonios divididos aproximadamente en partes iguales entre partidarios y opositores. La oposición incluyó a representantes de ciudades que dijeron que sus agencias perderían demasiado en multas y tarifas de las órdenes judiciales.

Los partidarios dicen que confían en que el proyecto de ley se aprobará, pero se les está acabando el tiempo: el proyecto de ley aún debe ser aprobado por la Asamblea estatal en pleno y luego por el Senado estatal antes de que cierre la sesión legislativa a fines de mayo.

Washington se pregunta de qué otras formas los tribunales intentarán castigar a las personas que no pagan sus multas y tarifas. Nevada ya suspende las licencias de miles de personas cada año por falta de pago.

El proyecto de ley «resuelve una parte del problema porque no es necesario tener la orden judicial», dijo Washington. «Pero no puedo creer que no solo pidan algo más».



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