Fondos de APP entregados a empresas inhabilitadas

Fondos de APP entregados a empresas inhabilitadas



Esparcida entre los edificios industriales de ladrillo en St. Joseph, Missouri, que alguna vez fue el punto de partida del pony express, se encuentra la historia del gasto gubernamental por una pandemia que salió mal. Entre casi media docena de estructuras en ruinas, algunas con letreros que advierten de condiciones que «pueden presentar un peligro inminente y sustancial para la salud humana o el medio ambiente» son recordatorios persistentes sobre HPI Products Inc. Esa es la compañía local de pesticidas que aún no lo ha hecho. limpió un desastre que hizo hace más de una década.

St. Joseph soportó 25 años de trabajadores de HPI descargando aguas residuales industriales en el sistema de alcantarillado de la ciudad. En 2007, la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. Ordenó a HPI que dejara de almacenar ilegalmente desechos peligrosos en tambores corroídos y con fugas en su almacén. En 2009, el Departamento de Justicia obtuvo una declaración de culpabilidad del propietario de HPI, William Garvey, en un tribunal federal por violar la Ley de Agua Limpia y las leyes de almacenamiento de desechos peligrosos. Garvey fue enviado a prisión. Al año siguiente, la EPA obtuvo un decreto de consentimiento contra la empresa para pagar los costos de limpieza. Después de las violaciones de la EPA, HPI Products Inc. fue excluida, lo que significa que no puede buscar contratos federales o asistencia financiera del gobierno federal, el 1 de enero de 2010.

A pesar de su larga historia de mala administración y eventual inhabilitación, HPI fue aprobado esta primavera para un préstamo de $ 441,580 a través del Programa de Protección de Cheques de Pago de la Administración de Pequeñas Empresas de EE. UU., Parte del paquete de ayuda económica masiva para la pandemia del gobierno federal, según una revisión de NBC News.

Se supone que las empresas excluidas por el gobierno federal no deben recibir estos préstamos respaldados por el gobierno federal a bajo interés, de acuerdo con los requisitos del programa de APP. Pero el Subcomité Selecto de la Cámara sobre la Crisis del Coronavirus informó en septiembre que descubrió que más de 600 préstamos por un total de más de $ 96 millones se destinaron a empresas que estaban excluidas de hacer negocios con el gobierno. Luego, el 11 de enero, el inspector general de la SBA informó que el número de préstamos a empresas excluidas parece ser más de 950. Pero ninguno de los informes mencionó a esas empresas.

NBC News, que obtuvo los datos de préstamos bajo la Ley de Libertad de Información después de un fallo de un tribunal federal, pudo identificar al menos 60 negocios excluidos por valor de $ 32,4 millones que fueron aprobados para préstamos de APP. NBC News estaba entre una docena de organizaciones de noticias que juntas demandaron a la SBA por la divulgación de la información bajo FOIA. Los empleados de la Cámara pudieron encontrar más empresas porque recibieron información de identificación adicional que la SBA no proporcionó a las organizaciones de noticias.

El último informe del inspector general de la SBA dijo que encontró «serias preocupaciones sobre pagos indebidos» en el programa de APP, incluido el dinero destinado a empresas excluidas. Dijo que la SBA aún no ha hecho lo suficiente para evitar que estas empresas obtengan préstamos y para evitar que sus préstamos sean condonados.

El representante estadounidense James E. Clyburn, DS.C., presidente del Subcomité Selecto de la Cámara, dijo en un comunicado a NBC News: “Los hallazgos preocupantes de la Oficina del Inspector General de la SBA son, lamentablemente, consistentes con el informe del Subcomité Selecto en septiembre que la SBA aprobó cientos de préstamos PPP para prestatarios no elegibles que habían sido excluidos o suspendidos de los contratos federales ”.

“El Tesoro y la SBA deben mejorar inmediatamente la supervisión y la rendición de cuentas para garantizar que no se malgaste el dinero de los contribuyentes”, agregó. «Tengo la esperanza de que la administración entrante implemente medidas oportunas para mejorar la supervisión».

Esquivar requisitos

Desde que comenzó el programa de APP, ha requerido que las empresas que buscan préstamos confirmen que no han sido inhabilitadas. Un portavoz de la SBA dijo que la carga recae en las empresas para proporcionar información precisa, no en los bancos o en la agencia para verificar esa información.

La agencia puede considerar el enjuiciamiento criminal o civil federal por tergiversaciones en los formularios de solicitud de préstamos del gobierno, como no revelar la prohibición. Pero los registros del Departamento de Justicia aún no muestran tales casos, y la SBA no pudo señalar ninguna acción que haya citado la inhabilitación como motivo de acción legal.

Pero la SBA dijo que está examinando las solicitudes de condonación de préstamos y rechazaría las solicitudes de cualquier empresa inhabilitada que encuentre. «La inhabilitación es uno de esos elementos que hace que un prestatario no sea elegible» para la condonación, y tendrían que reembolsar el préstamo, dijo un portavoz de la SBA.

Con la última ronda de préstamos PPP, aprobada el 27 de diciembre como parte de un paquete económico de $ 900 mil millones, los funcionarios de la SBA dicen que están esforzándose más para erradicar el fraude. Esta vez, la SBA está ejecutando una verificación computarizada de cada empresa que solicita un préstamo. La agencia analizará las solicitudes a través de los sistemas de datos del Departamento del Tesoro para confirmar la identidad de las empresas. Estos controles computarizados que deberían tomar menos de un día incluirían la confirmación de los números de identificación fiscal y otra información, según un representante de la agencia.

Tras la publicación del informe del inspector general esta semana, la SBA dijo que sus esfuerzos para rastrear mejor el fraude incluyen trabajar con el equipo No Pague del Departamento del Tesoro para señalar a las empresas excluidas. Si bien el inspector general informó que esos pasos aún no están completamente en su lugar, un representante de la SBA no estuvo de acuerdo y dijo: «Las barandas están en su lugar».

Desencadenantes de inhabilitación

Muchas de las empresas identificadas por NBC News fueron excluidas por la EPA por infracciones de las leyes de Aire Limpio o Agua Limpia. Otros fueron inhabilitados por el Departamento de Seguridad Nacional, el Departamento de Trabajo y la Administración de Servicios Generales.

En Missouri, HPI ha seguido provocando una variedad de violaciones para la pequeña ciudad de St. Joseph. Según una demanda presentada por la ciudad el 30 de noviembre de 2020, aparte de las acciones de la EPA, HPI no ha cumplido con el código de la ciudad y continúa mezclando y almacenando pesticidas en sus «instalaciones cada vez más abandonadas».

“Ha tenido tanto éxito en no cumplir”, dijo Janet Storts, una activista local. Cuando se le habló del préstamo PPP de HPI, señaló que la empresa «acaba de recibir otros $ 400.000 por no hacerlo bien».

La EPA confirmó que HPI está inhabilitado luego de la condena penal bajo la Ley de Agua Limpia. En el caso de HPI, la inhabilitación es específica de la ubicación de St. Joseph donde ocurrió el delito, la misma ubicación indicada para el préstamo PPP aprobado.

HPI no respondió a las solicitudes de comentarios.

Problemas de contaminantes

Entre otras empresas que NBC News identificó como receptoras de préstamos PPP y excluidas por infracciones de la EPA se encuentran Nupro Industries Corporation, un fabricante de aceite y lubricantes en Filadelfia cuyos productos Neatsfoot Oil se utilizan para el cuidado de artículos como guantes de béisbol y sillas de montar. Fue aprobado para un préstamo PPP de $ 300,000 a pesar de que ha sido inhabilitado desde 2012.

La compañía debe monitorear los contaminantes en sus aguas residuales industriales tomando muestras y analizando contaminantes como el pH y el etilbenceno, que pueden causar problemas respiratorios y mareos con la exposición aguda. De 2006 a 2007, Nupro diluyó sus muestras de prueba para que parecieran cumplir con los límites de contaminantes, según los registros de la EPA. Nupro fue procesado penalmente y se declaró culpable y pagó una multa de 200.000 dólares.

AJ Berg, director de operaciones de Neatsfoot Oil Refineries Corporation, una subsidiaria de Nupro, dijo a NBC News que el problema se había resuelto. Pero no aclaró qué tema y no respondió a las preguntas de seguimiento.

Dolores de cabeza continuos

Mientras tanto, la ciudad de St. Joseph todavía está luchando por limpiar el desorden que dejó HPI. Garvey todavía posee al menos 11 edificios en St. Joseph. Un tercer edificio que la compañía poseía anteriormente estaba en mal estado, y la ciudad pasó dos años tratando de que la compañía reparara el techo sin éxito. Después de una tormenta en 2017, la fachada del edificio se derrumbó.

HPI no pagó la demolición del edificio y, en cambio, la ciudad buscó sus propios fondos y gastó 390.000 dólares. Se retiró dinero de tres fondos, incluida la iniciativa estatal de juegos de casino, que se destina a las subvenciones Save Our Heritage. Estas subvenciones ayudan a los propietarios de edificios históricos de la ciudad a realizar reparaciones estructurales y exteriores.

Pero la ciudad sigue esperando algo de justicia. Aimee Davenport, la abogada que representa a St. Joseph en su demanda actual contra HPI, dijo en la demanda que la ciudad está solicitando daños pasados ​​y tarifas asociadas con violaciones de cumplimiento de la ciudad.

“Es un daño económico, un problema de seguridad pública y un problema ambiental. Todo ”, dijo Davenport. «Estamos tratando de que vuelvan a cumplir con las normas para la protección de todo lo antes posible».



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