Histórico cementerio negro enterrado debajo del estacionamiento en el centro de una disputa legal

Histórico cementerio negro enterrado debajo del estacionamiento en el centro de una disputa legal

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A la sombra de un complejo de apartamentos de 15 pisos con vista a un suburbio de Washington, DC, un estacionamiento pavimentado con asfalto está en el centro de una disputa por el desarrollo.

El conflicto es por lo que los miembros de la comunidad en el condado de Montgomery, Maryland, dicen que se encuentra discretamente debajo: potencialmente cientos de cuerpos de esclavos liberados y sus descendientes, enterrados en lo que alguna vez fue un cementerio a principios del siglo XX.

«Estas son personas que fueron tan oprimidas y tan descartadas y tan irrespetadas en la vida, y ahora, incluso en la muerte, corren el mismo destino», dijo Marsha Coleman-Adebayo, presidenta de la Coalición del Cementerio Africano de Bethesda, que se formó en 2019 y cuyos miembros buscan preservar lo que se conoce como el cementerio africano de Moisés.

Marsha Coleman-Adebayo, presidenta de la Coalición del Cementerio Africano de Bethesda. Gail Rebhan

Una demanda presentada el mes pasado por la coalición busca bloquear la venta pendiente de $ 50 millones del condado de la propiedad del complejo de apartamentos, Westwood Tower, a la firma de inversión Charger Ventures. La demanda alega que la Comisión de Oportunidades de Vivienda del Condado de Montgomery está violando la ley estatal al no obtener la aprobación del tribunal para la venta, que se requiere cuando se trata de propiedad del cementerio.

La coalición salió victoriosa este mes cuando un juez del condado de Montgomery emitió una orden de restricción temporal que bloqueaba la venta hasta al menos el lunes, cuando está programada otra audiencia. Un juez decidirá si concede una orden judicial, lo que evitaría aún más la venta hasta que se resuelva la demanda. De lo contrario, el trato podría avanzar.

No está claro qué podría ser de la propiedad del estacionamiento en sí. Steven Lieberman, un abogado de la coalición, le dijo al juez en la audiencia de este mes que cree que un desarrollador podría terminar explotando el sitio.

«El desarrollador no está comprando esa propiedad para dejar un estacionamiento en su lugar», dijo Lieberman, según una transcripción. «No va a comprar esa propiedad para construir un museo».

Torre Westwood.mapas de Google

La Comisión de Oportunidades de Vivienda se negó a comentar. Charger Ventures no respondió de inmediato a una solicitud de comentarios.

La fricción en el condado de Montgomery, que es mayoritariamente blanco y uno de los condados más ricos de los EE. UU., Es solo un ejemplo de un esfuerzo más grande a nivel nacional para investigar y preservar tumbas negras históricas, muchas en riesgo de ser olvidadas o destruidas, si son descubierto en absoluto – dijo Lynn Rainville, antropóloga y directora de historia institucional y los museos de la Universidad de Washington y Lee en Lexington, Virginia.

Los sitios están en peligro por una variedad de razones, dijo: el desarrollo, la falta de registros históricos, la falta de voluntad política para salvarlos o incluso el cambio climático.

«Aunque tal vez este tema no esté en la parte superior de la lista de la gente porque tenemos que centrarnos en los vivos, muestra que el racismo sistémico lo impregna todo», dijo Rainville, «desde el nacimiento hasta la muerte y los entierros».

‘Perdimos un trozo de nuestra historia’

En una tarde reciente de este mes, cantaron espirituales, tocaron tambores africanos y marcharon con carteles: «La vida de los negros importa en la vida y en la muerte».

Las protestas regulares alrededor de Westwood Tower han atraído a decenas de miembros y partidarios de la Coalición del Cementerio Africano de Bethesda.

«¿Qué pasó con respetar la tierra sagrada?» preguntó Montani Wallace, quien dijo que su difunto esposo había enterrado a un pariente en el cementerio de Moses. «Como familia, perdimos una parte de nuestra historia y conexión ancestral».

Los partidarios de la Coalición del Cementerio Africano de Bethesda actúan el 10 de septiembre para crear conciencia sobre el Cementerio Africano de Moisés en Bethesda, Maryland.Gail Rebhan

El cementerio es lo que queda de una comunidad negra histórica en el enclave River Road de Bethesda. El capítulo de una sociedad fraternal negra, White’s Tabernáculo No. 39, compró la parcela de 1 acre en 1911.

El capítulo había operado un cementerio, que según los registros históricos incluía alrededor de 200 tumbas, y los miembros planeaban trasladarlas a su nueva propiedad. Muchos de los enterrados en el cementerio de Moses fueron descritos como esclavos liberados y personas que una vez trabajaron en las granjas y plantaciones de tabaco en el área antes de la Guerra Civil.

En 1958, cuando las familias negras a lo largo de River Road fueron expulsadas por el desarrollo, White’s Tabernacle vendió la propiedad del cementerio. Parte del terreno se convirtió en el hogar del estacionamiento de Westwood Tower, construido en 1968.

Si bien los registros sobre lo que se hizo a las tumbas son confusos, la gente ha recordado historias de trabajadores de la construcción que desenterraron huesos y arrojaron los restos a decenas de metros de distancia cerca de una alcantarilla pluvial.

Durante décadas, el antiguo cementerio se perdió en la historia. En 2016, la Iglesia Bautista de Macedonia, la «única institución cultural sobreviviente» de la comunidad negra local, inició una campaña de defensa para conmemorar la parcela, según un informe histórico de 2018.

Si bien Lieberman dijo que nadie ha usado equipos de radar o excavado la tierra para determinar cuántas tumbas puede haber, hay suficiente evidencia a través de registros para indicar la existencia de cuerpos, estimando que hay hasta 500.

Durante la audiencia de este mes, Frederick A. Douglas, abogado de la Comisión de Oportunidades de Vivienda, cuestionó la urgencia de la coalición de detener una venta y la validez de la evidencia histórica.

Él satirizó el mensaje de la coalición: «‘Tengo 500 tumbas debajo de este estacionamiento, y serán profanadas por este mal desarrollador y HOC, esta entidad que hace cosas en la oscuridad por la noche’.

«Decir que HOC continúa esa maldad vendiendo esta propiedad en particular que tiene tumbas … es un poco demasiado», agregó Douglas.

Los partidarios del cementerio africano de Moisés en Bethesda, Maryland, marchan frente a la Iglesia Bautista de Macedonia el 10 de septiembre para protestar contra un plan para vender la tierra. Gail Rebhan

La coalición ha instado al ejecutivo del condado de Montgomery, Marc Elrich, un demócrata, a detener la venta.

Antes de la pandemia de coronavirus, Elrich había celebrado reuniones sobre el cementerio de Moses con la comunidad. Dijo que agradecería las discusiones continuas y pidió a los funcionarios de planificación y parques del condado que se involucren plenamente con los residentes.

Pero sus manos están atadas, dijo, porque no tiene el poder para establecer las condiciones de una venta. Él favorecería una evaluación independiente para registrar con precisión lo que hay debajo de la tierra, que dijo que debe ser conmemorado.

«Hay una larga historia de destrucción de la historia de los negros y de los restos de su cultura y su memoria», dijo Elrich. «Es importante hacer esto bien».

‘Una metáfora de la narrativa más amplia’

Los arqueólogos y grupos comunitarios de todo el país están realizando esfuerzos de preservación similares.

Se han descubierto tumbas negras sin marcar en lugares como Elizabeth, Nueva Jersey; Clearwater, Florida; y Clemson, Carolina del Sur. En Tulsa, Oklahoma, se han exhumado cuerpos durante el último año, potencialmente relacionados con la Masacre racial de Tulsa de 1921, uno de los peores episodios de violencia racial en la historia de Estados Unidos.

Sigue siendo difícil precisar un número exacto de esos sitios.

Rainville dijo que por cada cementerio blanco que se conozca, también debería haber uno para los afroamericanos. Pero los números no son iguales, y las investigaciones indican que los cementerios se han perdido debido a la expansión de carreteras y otros proyectos.

«No hay reglas sobre cómo se debe preservar una propiedad», dijo, aunque las leyes federales de hoy ayudan a garantizar que los restos humanos que se encuentran no se profanen.

Algunos académicos han pedido la protección federal de los cementerios negros históricos siguiendo el modelo de la Ley de Protección y Repatriación de Tumbas de los Nativos Americanos, una ley de 1990 que dice que los restos humanos y los objetos funerarios indígenas «deben ser tratados en todo momento con dignidad y respeto».

En diciembre, el Senado aprobó una legislación bipartidista para crear una red nacional para dar cuenta y preservar los cementerios afroamericanos. Pero un proyecto de ley similar se retrasó en la Cámara.

El reverendo William J. Barber II, copresidente de la Campaña de los Pobres, que aboga por la justicia económica, está prestando su apoyo en el condado de Montgomery, donde, dijo, se necesitan más conversaciones para rectificar los males contra las familias negras y sus habitantes. antepasados.

«Este cementerio es una metáfora de la narrativa más amplia del robo de tierras que les ocurre a las comunidades negras, las comunidades nativas, las comunidades latinas y las comunidades blancas pobres», dijo.

Si bien Barber dijo que los desarrolladores pudieron beneficiarse en Bethesda de las propiedades que alguna vez pertenecieron a personas negras, una contabilidad completa debe determinar quiénes se beneficiaron y cuál sería el costo de reembolso para los descendientes.

«Los desarrolladores literalmente construyeron su riqueza sobre las tumbas de otras personas», dijo Barber. «Piensa en la fealdad de eso».

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