‘Huracán espacial’ que llovió electrones observado por primera vez

‘Huracán espacial’ que llovió electrones observado por primera vez


Cuando se trata de clima extremo, es seguro decir que un «huracán espacial» califica.

Los científicos dijeron la semana pasada que observaron un fenómeno previamente desconocido: una masa de plasma arremolinada de 620 millas de ancho que se agitó durante horas en la atmósfera superior de la Tierra, lloviendo electrones en lugar de agua.

Los investigadores etiquetaron la perturbación como un huracán espacial porque se parecía y se comportaba como los sistemas de tormentas rotativas que habitualmente azotan las costas de todo el mundo. Pero hasta ahora, no se sabía que existieran.

«Realmente no se esperaba», dijo Larry Lyons, profesor de ciencias atmosféricas y oceánicas en la Universidad de California en Los Ángeles. «Ni siquiera se conocía teóricamente».

Lyons fue uno de los autores de un estudio sobre el hallazgo, que arroja nueva luz sobre los eventos meteorológicos espaciales, que se publicó en línea el 26 de febrero en la revista Nature Communications.

Científicos de China, Estados Unidos, Noruega y Reino Unido encontraron el huracán espacial mientras revisaban las observaciones satelitales de agosto de 2014. Como satélites orbitó alrededor del planeta y pasó sobre el Polo Norte, vislumbraron una perturbación masiva en la atmósfera superior.

El huracán espacial con brazos en espiral se arremolinaba aproximadamente a 200 kilómetros sobre el Polo Norte y se agitaba en su lugar durante casi ocho horas, dijo Lyons.

«Se podían ver flujos de plasma circulando, que eran como los vientos del huracán espacial», dijo. «Estos flujos fueron más fuertes en el borde y disminuyeron a medida que se movía hacia el ojo en el centro, antes de volver a aumentar en el otro lado, como el flujo de aire en un huracán normal».

Pero ahí es quizás donde terminan las similitudes. A diferencia de los huracanes regulares que pueden arrojar grandes cantidades de precipitación sobre la superficie de la Tierra, los científicos observaron en cambio electrones lloviendo en la atmósfera superior.

Los huracanes espaciales, al igual que otros fenómenos meteorológicos espaciales, son causados ​​por corrientes de plasma liberadas por el sol en lo que se conoce como viento solar. A medida que estas nubes de partículas cargadas atraviesan el espacio, pueden alimentar tormentas magnéticas y desencadenar impresionantes exhibiciones de las luces del norte o del sur.

«Las tormentas tropicales están asociadas con enormes cantidades de energía, y estos huracanes espaciales deben ser creados por una transferencia inusualmente grande y rápida de energía eólica solar y partículas cargadas a la atmósfera superior de la Tierra», dijo el coautor del estudio Michael Lockwood, profesor de medio ambiente espacial. física en la Universidad de Reading en el Reino Unido, dijo en un comunicado.

Los científicos monitorean de manera rutinaria el clima espacial porque la radiación de las partículas del sol puede causar estragos en los satélites en órbita y ocasionalmente puede interrumpir la infraestructura en el suelo, como las sobretensiones en las líneas eléctricas. Dado que el huracán espacial observado ocurrió sobre el Polo Norte, no se cree que represente muchos peligros para las personas en latitudes más bajas, pero existen implicaciones para los sistemas de comunicación y navegación.

«A las personas interesadas en las comunicaciones por satélite y las señales de GPS se les va a importar mucho», dijo Lyons.

Agregó que él y sus colegas planean realizar estudios de seguimiento para determinar con qué frecuencia ocurren huracanes espaciales de este tamaño y duración, y si ocurren tormentas más pequeñas y más cortas con mayor frecuencia.

Lyons dijo que este tipo de descubrimiento podría haberse pasado por alto fácilmente si los investigadores no hubieran detectado pistas en los datos de hace seis años y hubieran tenido la paciencia de unir todos los hilos.

«Teníamos varios instrumentos que medían varias cosas en diferentes momentos, por lo que no era como si tomáramos una imagen grande y pudiéramos verla», dijo. «Lo realmente divertido de este tipo de trabajo es que tuvimos que juntar fragmentos de información y armar la imagen completa».





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