La avalancha de ejecuciones en Arkansas que incluyeron la de Ledell Lee es objeto de un nuevo escrutinio

La avalancha de ejecuciones en Arkansas que incluyeron la de Ledell Lee es objeto de un nuevo escrutinio

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En 2017, el estado de Arkansas anunció un ritmo frenético de ejecuciones, planeando ocho en 11 días, comenzando con Ledell Lee, quien insistió hasta su muerte por inyección letal en que «soy un hombre inocente» en el asesinato de su vecino en 1993.

Las ejecuciones consecutivas programadas llevaron el debate nacional sobre la pena capital a Arkansas, que no había ejecutado a nadie en más de una década, y reavivó el clamor por el uso de un sedante conocido como midazolam, que se había relacionado con un fallo. ejecución en Oklahoma en 2014.

La prisa sin precedentes para ejecutar a tantos presos condenados a muerte era necesaria, dijo el estado, porque su suministro de midazolam estaba programado para expirar ese mes.

Pero cuatro años después, el caso de Lee y las circunstancias que llevaron a su ejecución enfrentan un nuevo escrutinio después de que los abogados que trabajan en nombre de su familia dijeron la semana pasada que las pruebas de ADN del arma homicida mostraron el material genético de otro hombre.

Ledell Lee compareció en el Tribunal de Circuito del condado de Pulaski en abril de 2017. Benjamin Krain / AP

El resurgir de las dudas sobre la culpabilidad de Lee debería ser una advertencia para los funcionarios que pueden intentar apresurar las ejecuciones, particularmente en condiciones controvertidas, y resalta el cambio de opinión pública hacia la pena capital, incluso cuando los estados comienzan a ejecutar a personas después de una tregua, la justicia penal. dicen expertos, activistas e investigadores de la pena de muerte.

«Este caso con Lee es sólo el ejemplo más reciente, más vívido y quizás más trágico de lo que sucede cuando uno se apresura a ejecutar», dijo el lunes Austin Sarat, profesor de jurisprudencia y ciencias políticas en el Amherst College de Massachusetts.

En el caso de Lee, nunca antes se había probado el mango de un garrote de madera ensangrentado y una camisa blanca envuelta alrededor del arma, dijeron a The Washington Post abogados del Innocence Project y la American Civil Liberties Union. Si bien las pruebas no pudieron descartar de manera concluyente a Lee, el perfil genético se está analizando a través de una base de datos criminal nacional con la esperanza de que se pueda confirmar una coincidencia, dijeron los abogados.

Las posibles fallas y fallas en el sistema de justicia penal durante los juicios y las sentencias y en el proceso de ejecución en sí mismo son una «tormenta perfecta» que solo se ve agravada por factores raciales subyacentes y una «prisa por ejecutar porque una droga va a caducar», dijo. Sarat, autor de «Espectáculos espantosos: ejecuciones fallidas y pena de muerte en Estados Unidos».

Las investigaciones muestran que por cada ocho personas ejecutadas en Estados Unidos, una persona condenada a muerte ha sido exonerada y liberada, dijo Robert Dunham, director ejecutivo del Centro de Información sobre Pena de Muerte, que no es partidista.

«Creo que es incuestionable que personas inocentes han sido ejecutadas desde que se restableció la pena de muerte en la década de 1970», dijo.

Damien Echols, un ex recluso condenado a muerte en Arkansas, dijo que compartió una celda junto a Lee durante dos años. Echols fue uno de los Tres de West Memphis: tres adolescentes condenados por el asesinato de tres niños pequeños en 1993, un caso que llamó la atención nacional después de que los adolescentes lucharon por limpiar sus nombres. Echols fue lanzado en 2011 debido a nuevas pruebas de ADN.

Dijo que Lee nunca dejó de proclamar su inocencia en la muerte de Debra Reese y tenía la esperanza de evitar la cámara de la muerte.

«Realmente creía que, de alguna manera, de alguna manera, esta información iba a salir antes de que llegara a este punto», dijo Echols el domingo en MSNBC.

«Creo que el estado me habría asesinado y barrido bajo la alfombra, y habría sido como de costumbre», agregó.

Desde 1973, más de 1.500 personas condenadas a muerte han sido ejecutadas, mientras que al menos 185 personas en espera de ejecución han sido exoneradas y liberadas, según el Centro de Información sobre Pena de Muerte.

Los abogados de la familia de Lee dicen que se ha descubierto una «gran cantidad de nuevas pruebas que respaldan su afirmación de inocencia» desde su ejecución, y que querían realizar pruebas en cabellos del dormitorio, raspaduras de las uñas de Reese y huellas dactilares de la escena. Sostienen que dicha evidencia debería haberse presentado en los tribunales mientras apelaba, pero que «no podía permitirse una defensa de calidad».

Reese, de 26 años, fue encontrada estrangulada y muerta a golpes en su casa en Jacksonville, un suburbio de Little Rock. Un vecino testificó que vio a Lee entrar y salir de la casa de Reese el día en que fue asesinada, y otro vecino dijo que una vez Lee se acercó a él para pedirle herramientas, informó el Arkansas Democrat-Gazette.

Los fiscales sugirieron que Lee estaba buscando mujeres que estuvieran solas en casa, y las autoridades dijeron que se encontró sangre humana en las zapatillas de Lee.

El primer juicio terminó en un jurado colgado después de que los miembros del jurado escucharon a los testigos de la coartada que dijeron que Lee no pudo haber cometido el crimen, según el Proyecto Inocencia. Pero no se llamó a ningún testigo coartada en su segundo juicio.

Cuando se le preguntó la semana pasada sobre los últimos desarrollos de ADN en el caso de Lee, el gobernador Asa Hutchinson, un republicano que asumió el cargo en 2015, dijo que el caso inicial y las apelaciones habían sido revisadas por los tribunales en «todos los niveles».

«Es mi deber cumplir con la ley», dijo en un comunicado el lunes a NBC News. «La evidencia recientemente descubierta no es concluyente y lamentablemente conduce a la especulación».

La procuradora general Leslie Rutledge, una republicana, dijo que la evidencia «demostraba sin lugar a dudas que él asesinó a Debra Reese golpeándola hasta matarla dentro de su casa con un golpe de llanta».

«Después de 20 años, pido que la familia de Debra haya tenido un cierre luego de su ejecución legal en 2017», dijo Rutledge en un comunicado la semana pasada.

En más comentarios el lunes, apoyó el manejo del estado de los casos de ejecución, que incluyeron numerosas demandas y procedimientos legales.

«Los tribunales mantuvieron consistentemente las condenas de los reclusos, las sentencias de muerte y el método de ejecución de Arkansas», dijo Rutledge. «Es nuestra esperanza y oración que se haya logrado justicia para los ciudadanos de Arkansas y ciertamente para las familias y seres queridos de las víctimas en estos casos».

Pero Dunham dijo que el razonamiento de Arkansas para seguir adelante con las ejecuciones porque su suministro de midazolam estaba a punto de expirar «fue un marco de tiempo comprimido artificialmente». En ese momento, los proveedores médicos dijeron que ya no darían a los estados la droga para usar en las ejecuciones, lo que generó una batalla legal entre el estado y los que se enfrentaban a la ejecución.

Cuatro de los ocho condenados a muerte que estaban programados para morir en abril de 2017 fueron ejecutados. La Corte Suprema del estado suspendió las ejecuciones de otras tres personas, y Hutchinson conmutó la sentencia de la octava persona por cadena perpetua.

Dunham dijo que los abogados locales estaban abrumados al manejar todos los casos de ejecución y que la defensa de Lee en un caso que merecía más escrutinio sufrió.

«Cuando tienes esas ejecuciones apresuradas artificialmente, la primera víctima es la verdad», dijo Dunham.

Dijo que la ola de ejecuciones federales que comenzó el verano pasado durante la administración Trump generó preguntas similares sobre el uso de la pena de muerte en un período corto.

El Departamento de Justicia, citando la necesidad de justicia para las víctimas de delitos, aumentó las ejecuciones después de una pausa de 17 años a nivel federal. El gobierno federal ejecutó a 13 personas, a pesar de las objeciones de que llevar a cabo ejecuciones era un riesgo innecesario durante una pandemia. El último se llevó a cabo solo cinco días antes de la investidura del presidente Joe Biden.

Biden hizo campaña para aprobar una legislación para eliminar la pena de muerte a nivel federal. Una encuesta de Gallup de 2019 encontró que, por primera vez, la mayoría de los estadounidenses estuvieron de acuerdo en que la cadena perpetua sin libertad condicional es un castigo mejor que la pena de muerte.

A nivel estatal, las ejecuciones se han retrasado durante la pandemia. Texas, que llevó a cabo la última en julio, planea reanudar las ejecuciones el 19 de mayo y tiene otras cuatro programadas para este año.

Dunham dijo que otros estados, «envalentonados por lo que hizo la administración Trump», parecen dispuestos a llevar a cabo ejecuciones. El fiscal general de Arizona, Mark Brnovich, un republicano, notificó a la Corte Suprema del estado que buscará órdenes de ejecución en dos casos, que serían las primeras ejecuciones en el estado desde 2014. Ha dicho que quiere «asegurar» que las 21 personas en El corredor de la muerte de Arizona cuyas apelaciones se han agotado se ejecuta antes de que termine su mandato en 2023.

«Hay crímenes que son tan terribles, tan atroces que nosotros como sociedad, solo realizando ejecuciones, demostramos cuán graves creemos que son realmente esos crímenes», dijo a los medios locales.

Mientras tanto, los fiscales de Las Vegas planean ejecutar a un asesino convicto mediante inyección letal este verano en lo que sería la primera ejecución de Nevada desde 2006.

Este mes, la Cámara de Representantes de Carolina del Sur votó para agregar la muerte por pelotón de fusilamiento a los métodos de ejecución del estado debido a la falta de drogas inyectables letales, informó The Associated Press. El gobernador Henry McMaster, un republicano, ha dicho que firmaría el proyecto de ley. La última ejecución en el estado fue en 2011, y la falta de drogas inyectables letales y un aumento en los acuerdos de culpabilidad han reducido la población en el corredor de la muerte del estado.

El juez de circuito Wendell Griffen del condado de Pulaski, Arkansas, donde vivían Lee y Reese, culpó del ritmo de las ejecuciones a un «esfuerzo concertado de sed de sangre» de los funcionarios electos, quienes, según él, buscan sumar puntos políticos con los votantes preocupados por el crimen.

Griffen, que planea jubilarse el próximo año, ha sido franco sobre su objeción a la pena de muerte, y la Corte Suprema del estado le prohibió en 2017 manejar casos de ejecución después de que impidió que Arkansas usara una droga de inyección letal el mismo día que asistió a una manifestación contra la pena de muerte. Los legisladores republicanos lo acusaron de mala conducta judicial.

Si el caso de Lee puede mostrar algo, dijo Griffen, es que el esfuerzo por llevar el cierre y la justicia a las víctimas no es compatible con un sistema que puede ejecutar a la persona equivocada sin consecuencias.

«No hay nada en un sistema que permita esa posibilidad de error, y no se puede crear un cierre matando a alguien que de hecho puede no haber sido responsable del asesinato», dijo Griffen. «Ledell Lee estaba pidiendo a gritos que se probaran las pruebas, y eso no sucedió antes de que lo mataran».

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