La basura espacial china acaba de estrellarse contra la Tierra de forma segura. ¿Y la próxima vez?

La basura espacial china acaba de estrellarse contra la Tierra de forma segura. ¿Y la próxima vez?

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El propulsor chino Long March 5B, una espada de Damocles que ha estado colgando peligrosamente sobre la Tierra durante días, finalmente cayó al océano la madrugada del domingo. El lugar de descanso final de los restos del cohete, cerca de las Maldivas, está a unos cientos de millas del extremo sur de la India. El propulsor de 20 toneladas regresó a la Tierra en paz y no causó muertes ni daños.

Los países continuarán lanzando cohetes con diversas cargas útiles al cielo, y el ritmo seguramente aumentará a medida que los lanzamientos se vuelvan más baratos.

Dado que nadie resultó herido, es tentador descartar esto como una anomalía inofensiva. Pero eso no es cierto. Los países continuarán lanzando cohetes con diversas cargas útiles al cielo, y el ritmo seguramente aumentará a medida que los lanzamientos se vuelvan más baratos. Esto garantiza que la basura espacial será una preocupación creciente, y no solo para Chicken Little. Ya es una amenaza aquí en el suelo: no había garantía de que el propulsor chino aterrizara sin causar daño en un parche vacío del océano. Pero también es un problema a unos cientos de millas de altura, donde la densidad de satélites muertos y cuerpos de cohetes en desuso podría convertirse en una barrera para la exploración espacial.

Las preocupantes amenazas de los cielos no son nuevas (pregúntele a los dinosaurios), y la naturaleza ha estado golpeando sin pensar nuestro planeta con rocas durante más de 4 mil millones de años, o desde que la Tierra ha existido. Pero como deja en claro el impulsor de la Gran Marcha, los humanos le están dando al cosmos una competencia real. Estamos lanzando hardware a la órbita a un ritmo de aproximadamente 100 lanzamientos al año, y la mayoría eventualmente volverá a caer.

Todo lo que se envía a la órbita terrestre baja (la región más codiciada del espacio cercano) finalmente se ralentiza por la fricción a medida que vuela a través del aire enrarecido que se encuentra a unos cientos de millas de altura. Este arrastre desencadena una espiral de muerte acelerada en la que el hardware se sumerge en una atmósfera más densa debajo. Finalmente, el objeto se quema por completo o, si es lo suficientemente grande, sus sobras carbonizadas se estrellan contra el suelo. (En 1961, la caída de escombros mató a una vaca en Cuba).

En otras palabras, lo que sube suele bajar. Pero antes de construir un refugio antiaéreo, es instructivo considerar las posibilidades de que un satélite muerto o un cohete gastado arruine tu fin de semana. Los seres humanos y su infraestructura son, francamente, pequeños objetivos. Más de dos tercios de la Tierra están cubiertos por océanos y gran parte del resto son tierras de cultivo, desierto, hielo polar o terreno montañoso. Cierra los ojos y lanza un dardo a un globo terráqueo. Las probabilidades de que llegue a la extensa ciudad de Los Ángeles son minúsculas.

Pero el número de dardos está creciendo. Hay más de 6.000 satélites en órbita alrededor de la Tierra. Claro, la mitad de ellos están muertos, pero esa distinción será de poco consuelo si uno golpea tu techo. Con tantos objetos sobre nuestras cabezas, la lluvia de escombros continuará.

Sin embargo, existen curas para esta creciente amenaza. Imagínese equipar cada gran satélite con un propulsor auxiliar. Cuando el satélite llega a su fecha de caducidad, el propulsor dispara y patea al difunto satélite arriba, a una órbita de cementerio más espaciosa donde la atmósfera es mucho más delgada. Podría permanecer allí con seguridad durante millones de años, fuera de la vista, fuera de la mente y, con suerte, fuera del camino.

Por supuesto, instalar este tipo de sistema en todo lo que llega a una plataforma de lanzamiento cuesta dinero, tanto el gasto directo de la tecnología necesaria como el costo de oportunidad de sacrificar la carga útil adicional. Pero los países podrían estar de acuerdo en hacer esto, considerándolo un impuesto para el bien común.

A medida que aumenta la densidad de la basura espacial, también aumenta la posibilidad de colisión.

Otras propuestas no requieren la participación individual. Por ejemplo, la industria espacial podría construir una flota de satélites especializados equipados con redes gigantes o arpones para recolectar escombros. Alternativamente, uno podría usar láseres de alta potencia para alterar las órbitas de hardware no deseado o hacerlos explotar en pedazos lo suficientemente pequeños como para quemarlos por completo al descender. (Dado que los láseres potentes serían útiles para los militares, los dispositivos capaces de destruir algo del tamaño de un Volkswagen Beetle a 300 millas de altura podrían ser una realidad en unas pocas décadas).

En cualquier caso, no hacer nada sobre la basura espacial no será una opción por mucho más tiempo. Eso se debe a una reacción en cadena destructiva descrita por el científico de la NASA Donald Kessler a fines de la década de 1970. A medida que aumenta la densidad de la basura espacial, también aumenta la posibilidad de colisión. Y las colisiones producen más escombros, lo que conduce a más colisiones. La cascada de impactos resultante convertirá rápidamente una región densa del espacio en un cinturón de metal y plástico pulverizados, un guante abrasivo que destruiría cualquier cohete que intentara atravesarlo. La era espacial podría terminar. Este llamado síndrome de Kessler es una razón de peso para mantener el espacio ordenado.

Claramente, hay muchas formas de evitar que el hardware espacial nos llueva o bloquee nuestro camino hacia la luna y los planetas. Pero como demuestra el refuerzo de la Gran Marcha, todavía estamos pateando esta lata en el futuro. Hasta que reconozcamos que los espacios orbitales que rodean la Tierra son un recurso limitado, Chicken Little sonará un poco menos paranoico y mucho más profético.

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