La búsqueda de Gabby Petito tuvo un final trágico. Para mi familia, no se vislumbra un final.

La búsqueda de Gabby Petito tuvo un final trágico. Para mi familia, no se vislumbra un final.

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La desaparición de Gabby Petito cautivó a la nación y dominó el ciclo de noticias durante la mayor parte de un mes. Para muchos, la historia de una hermosa joven que desapareció al comienzo de su vida adulta toca la fibra sensible. Gabby podría haber sido una hermana o una amiga, una hija o una vecina.

Los padres de Denise, que ahora tienen 70 años, saben desde hace años que un final feliz es poco probable, pero han mantenido la esperanza de algún cierre.

Pero para algunas familias, incluida la mía, la historia de Gabby es una historia que toca más que un acorde, toca un nervio. Para las familias de mujeres jóvenes que han desaparecido en el mejor momento de sus vidas, la historia de Gabby no es una advertencia sobre lo que podría suceder; es un doloroso recordatorio de lo que ya tiene.

En los casos de aquellas familias cuyos seres queridos desaparecidos no dominaron los titulares nacionales durante semanas, que todavía están buscando hijas, hermanas y primos años, incluso décadas, después de sus desapariciones, en particular familias de mujeres indígenas y otras mujeres de color que no lo hicieron. No entre en el radar de los medios de comunicación nacionales: la historia de Gabby plantea preguntas dolorosas sobre por qué los casos de algunas mujeres jóvenes desaparecidas reciben tanta atención y están al menos, en parte, resueltos, mientras que otros siguen siendo casos abiertos y heridas abiertas. Tenemos que prestarles mucha atención.

Mi prima, Denise Pflum, era una estudiante de secundaria blanca de 18 años cuando desapareció. Era 1986. Yo era una niña en ese momento.

Había ido a una fiesta la noche anterior con amigos en una casa en el campo del sureste de Indiana y dejó su bolso. A la mañana siguiente, se dispuso a recuperarlo. Llevaba una camiseta roja de Motley Crue, jeans a rayas y su anillo de clase. Nunca más se la vio ni se supo de ella. Su automóvil, un Buick Regal color crema de 1981, fue encontrado más tarde en un camino de una granja rural, abandonado.

Denise era una estudiante con honores y una atleta universitaria. Desapareció un mes antes de su graduación, dos meses antes de su graduación, cinco meses antes de comenzar sus estudios en la Universidad de Miami y embarcarse en su sueño de convertirse en científica.

Al desaparecer, se convirtió en una estadística desafortunada.

En 2020, poco más de 543.000 personas desaparecieron en Estados Unidos, según registros compilados por el Centro Nacional de Información Criminal. Aproximadamente la mitad eran mujeres, y de ellas, aproximadamente un tercio eran afroamericanas. Aproximadamente del 8 al 11 por ciento de todos los casos de personas desaparecidas no se resuelven cada año, lo que significa que miles de mujeres desaparecen y siguen desaparecidas.

Unas pocas mujeres desaparecidas captan la atención de los medios de comunicación nacionales durante períodos prolongados, lo que lleva una atención constante, y posiblemente crítica, a sus casos. Gabby Petito es uno. Natalee Holloway, Chandra Levy y Elizabeth Smart son tres más.

Muchas más mujeres no se convierten en nombres familiares. Sin embargo, detrás de cada uno de sus casos que se han enfriado hay una historia de dolor y una serie de preguntas interminables sobre lo que podría o debería haberse hecho de manera diferente en los días, semanas y meses posteriores a las desapariciones. Ese es el tipo de preguntas angustiosas que los padres de mi prima conocen muy bien.

Desde el principio, hubo factores que obstaculizaron la investigación sobre la desaparición de mi prima. Debido a que Denise tenía 18 años en ese momento, era una adulta legal, algunos agentes de la ley inicialmente sugirieron que simplemente se había escapado por unos días y alentaron a sus padres a que le dieran tiempo para regresar.

Es un obstáculo que otras familias de mujeres desaparecidas han dicho que ralentizó el inicio de los registros, lo que obstaculizó la seriedad con la que algunas autoridades toman los casos. Cada hora cuenta en un caso de personas desaparecidas, y cualquier tiempo perdido esperando que alguien regrese a casa por su cuenta puede generar diferencias potencialmente críticas.

Las autoridades locales inicialmente asignadas para buscar a Denise no parecían ser veteranos experimentados en lo que respecta a casos de personas desaparecidas. Las ciudades pequeñas pueden ser lugares maravillosos para vivir, pero los oficiales allí a menudo no han manejado investigaciones complicadas y urgentes sobre posibles secuestros. Los padres de Denise lamentan que, aunque muchos de los primeros investigadores pudieron haber sido bien intencionados, fueron ecológicos cuando se trataba de preservar la posible escena del crimen en el automóvil abandonado y buscar pistas críticas, incluidas huellas, huellas dactilares y marcas de neumáticos en y alrededor del zona.

Ser de un pueblo pequeño también puede haber perjudicado la búsqueda de otras formas. La pequeña comunidad agrícola de Denise se encuentra a más de una hora en automóvil de Indianápolis, Dayton y Cincinnati, donde se encontraban las estaciones de televisión más cercanas y los periódicos más importantes de la región. La cobertura temprana y persistente de importantes medios de comunicación podría haber marcado una diferencia en la seriedad y rapidez con la que las autoridades respondieron al caso y en la cantidad de pistas recopiladas.

Aún así, durante años hubo destellos de esperanza. Tan recientemente como el verano pasado, las autoridades pensaron brevemente que habían arrestado a la persona responsable de la desaparición de Denise. Pero luego dijeron que el hombre en cuestión había hecho una confesión falsa, posiblemente en un intento por obtener dinero de recompensa, y no proporcionó suficientes detalles concretos antes de su muerte para demostrar su conexión con el crimen. Al final, no se recuperaron restos y no hubo evidencia concreta para establecer con certeza si está viva o muerta.

Los padres de Denise, ahora en sus 70, han sabido durante años que un final feliz era poco probable, pero han mantenido la esperanza de un cierre, de algunas piezas de información creíble que podrían ayudarlos a saber qué le sucedió a su primogénito antes de morir.

Cada hito (cumpleaños, vacaciones) son recordatorios dolorosos de lo que se fue, lo que podría haber sido. Cada pregunta bien intencionada de extraños que pregunten cuántos hijos tienen puede ser un puñal en el corazón.

Durante años, mientras esperaban respuestas, mantuvieron intacta la habitación de Denise. Sus padres querían que todo la esperara tal como había sido. Hoy, han movido todas sus cosas a los contenedores de almacenamiento en el garaje, todavía manteniéndolos cerca, por si acaso. Durante décadas, mantuvieron el mismo número de teléfono fijo con la esperanza de que ella llamara algún día.

Optaron por permanecer en la misma comunidad para estar cerca de familiares y amigos de toda la vida. Pero eso contribuyó a un sentimiento de malestar y, a veces, desconfianza. ¿Sabían las personas que los rodeaban (vecinos, colegas) algo que ellos no? ¿Podría la persona, al menos parcialmente responsable de la desaparición de su hija, estar entre ellos, pasándolos por los pasillos de la tienda de comestibles?

Su pena y dolor se comparte ampliamente. Para mí, el caso de Denise hizo añicos para siempre mi creencia de que las ciudades pequeñas son los lugares más seguros del mundo. Nunca más volvería a pensar que mi pequeña ciudad natal del Medio Oeste o el hermoso campo agrícola en el que creció mi padre y donde Denise desapareció fueran completamente pacíficos y seguros. La desaparición de Denise me mostró que la oscuridad y las sombras pueden acechar en cualquier lugar, incluso en lo que parecen los rincones más agradables y bucólicos.

Como sociedad, debemos mejorar en la búsqueda de todas las mujeres jóvenes que desaparecen en el mejor momento de sus vidas.

Los restos de Gabby Petito fueron encontrados el mes pasado y fue enterrada hace una semana. Aunque indescriptiblemente triste, su entierro proporcionó un elemento de cierre. Mientras sus padres ahora continúan su búsqueda de justicia, es importante recordar la angustia de todas las familias en busca de seres queridos desaparecidos, de las heridas abiertas que duran años, incluso décadas, y que tal vez nunca se curen. Y las historias que no reciben la atención nacional.

Un informe de Wyoming, el estado en el que se recuperaron los restos de Petito, encontró que solo el 30 por ciento de los indígenas desaparecidos y asesinados en el área fue noticia, en comparación con el 51 por ciento de los blancos. Y un estudio de la Universidad Northwestern encontró que las mujeres negras desaparecidas están significativamente subrepresentadas en la cobertura de los medios.

Como sociedad, debemos mejorar en la búsqueda de todas las mujeres jóvenes que desaparecen en el mejor momento de sus vidas, y reflexionar y llorar los agujeros, las preguntas persistentes y el trauma irreparable de las familias y comunidades que quedan atrás.

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