La familia latina de Sylvia Méndez fue fundamental en la lucha por la desegregación.

La familia latina de Sylvia Méndez fue fundamental en la lucha por la desegregación.

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Cuando era niña en Westminster, California, en 1945, Sylvia Méndez anhelaba asistir a la “hermosa escuela” con el “lindo patio de recreo” donde el autobús escolar la depositaba todas las mañanas. Pero a la niña de 9 años no se le permitió ingresar a esa escuela, porque era mexicoamericana.

En cambio, todos los días pasaba por la escuela de sus sueños y caminaba penosamente hasta la «escuela mexicana», un edificio en ruinas junto a un prado de vacas. Como recordó, las condiciones allí eran terribles. “Todos nuestros libros y escritorios fueron usados ​​y golpeados. Los niños aprendieron cosas que los prepararon para el trabajo vocacional y nosotros aprendimos costura y economía doméstica. Era como si nos estuvieran preparando, las chicas, para convertirnos en sirvientas «.

Cuando sus padres plantearon un desafío legal a las prácticas de segregación del distrito escolar, se encontró en el centro de Méndez v. Distrito Escolar de Westminster del Condado de Orange. La demanda ayudó a lograr el fin de la segregación escolar en California. También allanó el camino para la decisión de Brown contra la Junta de Educación en la Corte Suprema de los Estados Unidos, que declaró inconstitucional la segregación en las escuelas públicas.

Sin embargo, es probable que la mayoría de los estadounidenses, incluidos muchos latinos, no estén familiarizados con este caso revolucionario.

La segregación de los mexicoamericanos de otros estudiantes era común en los años previos al caso Méndez, dijo Thomas A. Sáenz, presidente y consejero general de MALDEF, el Fondo Educativo y de Defensa Legal México Americano.

Los escolares comen almuerzos escolares calientes compuestos principalmente de alimentos del programa de productos excedentes en una escuela en Peñasco, Nuevo México, en diciembre de 1941. USDA

«El caso no es parte del plan de estudios en las escuelas intermedias, secundarias, universidades o incluso en muchas facultades de derecho», dijo. «Es parte de la historia desconocida e inadvertida de los latinos que enfrentan la discriminación en el suroeste».

Sáenz señaló que los derechos civiles a menudo se enmarcan en este país como un problema de blancos y negros, «sin reconocimiento o reconocimiento de las experiencias paralelas de los mexicoamericanos y otros latinos».

‘No se trataba solo de mí o de nuestra familia’

Méndez, ahora de 85 años, estaba en tercer grado cuando ella y sus hermanos no pudieron inscribirse en la escuela del vecindario y se les dijo que fueran a la escuela mexicana. En respuesta, su padre, Gonzalo Méndez, reclutó a otras cuatro familias para que se unieran a él en la lucha por el derecho de sus hijos a una educación de calidad.

“En ese entonces, realmente no sabía de qué se trataba”, dijo Méndez a NBC News. «Para mí, estaban peleando para que yo pudiera ir a esa bonita y bonita escuela».

A medida que avanzaban los procedimientos legales, dijo Méndez, el distrito escolar les ofreció a sus padres un compromiso: si retiraban la demanda, ella y sus hermanos podrían asistir a la escuela para blancos. Pero este trato se les ofreció solo a ellos y dejaría a los otros estudiantes mexicoamericanos atrapados en las escuelas segregadas. La familia Méndez se negó.

La familia Méndez ganó en un tribunal federal en 1946, y el juez Paul J. McCormick escribió: “Un requisito fundamental en el sistema estadounidense de educación pública es la igualdad social. Debe estar abierto a todos los niños mediante una asociación escolar unificada, independientemente de su linaje «.

Sus padres volvieron a ganar en 1947, después de que el distrito escolar presentara una apelación.

“Cuando volvimos a ganar, mi madre, Felicitas, me dijo que tenía que estar consciente de lo que significaba el caso”, dijo Méndez. “Ella explicó que no se trataba solo de mí o de nuestra familia. No se trataba de la hermosa escuela. La pelea fue para que todos los niños fueran tratados por igual «.

Dos meses después de que terminara la apelación de Méndez, el gobernador de California, Earl Warren, firmó una legislación para poner fin oficialmente a la eliminación de la segregación en las escuelas públicas.

El impacto de Méndez fue más allá. Cuando la demanda aún estaba pendiente, el abogado Thurgood Marshall presentó un escrito de apoyo a las familias mexicanas, en representación de la NAACP. Más tarde usó el marco legal de Méndez para argumentar Brown contra la Junta de Educación en la Corte Suprema en 1954.

Para entonces, el presidente del Tribunal Supremo era Earl Warren, quien se puso del lado de Marshall y escribió la opinión mayoritaria para poner fin a la segregación en las escuelas públicas. En cierto sentido, el caso Méndez fue un precursor de Brown, ya que sentó las bases para una de las decisiones judiciales más importantes en la historia de Estados Unidos.

‘Un golpe contra la inequidad’

El 23 de septiembre, Sylvia Méndez recibirá el premio medallón del Congressional Hispanic Caucus Institute en la gala anual de premios del grupo. “Los latinos estaban recibiendo una educación deficiente y su caso fue un golpe contra la inequidad y cambió la trayectoria de la población”, dijo Marco A. Davis, presidente y director ejecutivo del instituto. El instituto está haciendo que el evento virtual sea gratuito para cualquier persona que se registre.

Davis dijo que el caso de Méndez es «un ejemplo de cómo los latinos se enfrentaron al sistema establecido y realmente cambiaron las cosas».

“A pesar del impacto que tuvo su caso en la educación y los latinos en los Estados Unidos, mucha gente no lo sabe. No saben que los latinos, como los afroamericanos, alguna vez asistieron a escuelas segregadas”.

Desde el punto de vista legal, Méndez se resolvió de forma inusual. Ambas partes estipularon y acordaron que los niños mexicanos debían ser considerados blancos. Esto significaba que el caso no se trataba de discriminación interracial; se trataba de una supuesta discriminación intraracial, diferenciándola de otros casos de derechos civiles. “Esa estipulación, en parte, impidió que Méndez se volviera tan importante y conocido como Brown”, dijo Sáenz.

‘Un narrador de esta parte de la historia’

Aún así, el hecho de que Méndez no sea ampliamente conocido es preocupante para algunos educadores. “Muy pocos en nuestra comunidad y en la nación saben que hemos sido defensores de la educación durante tanto tiempo”, escribió Deborah Santiago, cofundadora y directora ejecutiva de Excelencia in Education, en un correo electrónico. «Y no solo para nuestra propia educación, sino también para la de muchos otros». Los latinos a menudo no han sido incluidos en la historia de Estados Unidos, explicó, lo que oscurece el legado de liderazgo y defensa de la comunidad.

El presidente Barack Obama otorga la Medalla de la Libertad 2010 a la activista de derechos civiles Sylvia Méndez en la Casa Blanca el 15 de febrero de 2011.Jim Watson / AFP a través del archivo de Getty Images

Décadas después de Méndez, estados como Arizona y Texas han intentado prohibir o limitar los estudios mexicoamericanos en las escuelas públicas. Este año, los legisladores republicanos en casi la mitad de los estados han buscado restringir la enseñanza de conceptos como el racismo histórico o el privilegio blanco, a veces bajo el concepto general de la teoría crítica de la raza.

No enseñar sobre casos como el de Méndez conduce a “un impacto de pérdida”, dijo Santiago. “Estas historias son importantes. Te sientes empoderado y comprometido cuando puedes conectarte con la promoción que vino antes que tú. Saber que hubo personas que lucharon y se sacrificaron en nombre de un grupo más grande, saber que los latinos son parte de la narrativa del país, eso es poderoso ”.

“Nuestra comunidad no se basa en el déficit”, dijo. «Este sueño americano, creemos en él y luchamos por él».

En 2007, el caso de Méndez se conmemoró en una estampilla postal de Estados Unidos, y en 2011 Méndez recibió la Medalla Presidencial de la Libertad.


En 2007, el caso de Méndez se conmemoró en un sello postal estadounidense.Servicio Postal de EE. UU.

Reflexionando sobre el legado de sus padres, Méndez dijo que nunca se propuso ser una figura pública. Enfermera jubilada, se convirtió en defensora solo después de haberle prometido a su madre que dejaría saber a la gente sobre su luchada victoria. “Los premios y honores son realmente para mis padres y las familias que llevaron el caso y buscaron justicia”, dijo.

“Yo solo soy la narradora”, agregó. “Resulta que los personajes principales son mi familia y estoy muy orgulloso de ellos. Pero simplemente me considero un narrador de esta parte de la historia que no es muy conocida «.

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