La propagación del virus Covid se puede combatir mediante pruebas ambientales. ¿Por qué no lo hacemos?

La propagación del virus Covid se puede combatir mediante pruebas ambientales. ¿Por qué no lo hacemos?


Hasta que alcancemos el hito de la inmunidad colectiva para el Covid-19, cuando del 75 al 90 por ciento de la población haya sido inmunizada a través de la exposición comunitaria o la vacunación, estaremos usando máscaras, distanciando socialmente y viviendo en un mundo de cajeros bancarios acristalados y Dependencia de lisol. Pero una herramienta infrautilizada podría marcar una diferencia significativa para identificar y contrarrestar la propagación del virus sin interrumpir la vida o el entorno de nadie: las pruebas ambientales.

Al tomar muestras y medir la presencia de virus en una comunidad determinada, las pruebas ambientales pueden identificar la presencia de virus semanas antes que otras medidas.

El muestreo ambiental es un enfoque imparcial e inequívoco para localizar dónde se está propagando la enfermedad. Cualquier persona que produzca un virus, sintomático o asintomático, propaga estas partículas virales al medio ambiente. La mayoría quedará inactiva debido a las duras condiciones fuera del cuerpo humano. Sin embargo, como hemos visto al rastrear la rápida propagación del virus por todo el mundo, algunas partículas siguen siendo infecciosas en las superficies y en el aire.

Al tomar muestras y medir la presencia de virus dentro de una comunidad determinada, las pruebas ambientales pueden identificar la presencia de virus semanas antes de otras medidas, como el rastreo de contactos. Entre los beneficios, eso permite a los grupos de atención médica localizar los brotes y emplear el rastreo de contactos específico en estas áreas.

Las pruebas ambientales han sido tradicionalmente una herramienta básica en la investigación de brotes virales, proporcionando un reconocimiento temprano y seguimiento de nuevos casos. Durante el brote de sarampión en los Países Bajos de 2013, el muestreo ambiental pudo correlacionar las cantidades de virus en muestras de agua comunes con el número de casos clínicos. Cuando se realizaba un seguimiento de los brotes de poliomielitis en Pakistán, las pruebas ambientales detectaron brotes de poliomielitis cuatro meses antes de la aparición de los síntomas.

El año pasado también ha mostrado el potencial para que los científicos se concentren en nuevos casos de Covid-19 en nuestras comunidades y hospitales. Se ha demostrado que el muestreo de aguas residuales en los campus universitarios y las ciudades, por ejemplo, actúa como el canario proverbial en la mina de carbón, revelando la presencia silenciosa de partículas virales. Esto permite que una proporción menor de la población sea examinada individualmente para identificar y poner en cuarentena a las personas que transmiten el virus antes de que ocurra un desastre. Las muestras de superficie y de aire proporcionan «huellas» similares de dónde se ha producido la diseminación viral reciente.

A pesar de su potencial para identificar zonas calientes problemáticas de transmisiones, ya sea en entornos hospitalarios o en complejos comerciales, no ha habido ningún impulso para incorporar el muestreo viral en la estrategia nacional de vigilancia viral. Hasta ahora, el plan de EE. UU. Para prevenir el Covid-19 se ha centrado principalmente en la contención social y el rastreo de contactos.

La contención social se basa en la voluntad de la población en general de seguir estrictamente las reglas sobre máscaras, distanciamiento social y cuarentena. El rastreo de contactos, junto con las técnicas de vigilancia como la verificación de síntomas, ignora los peligros de las personas que se propagan asintomáticamente. Sin embargo, las pruebas ambientales pueden crear una vigilancia amplia y continua que proporcione resultados anónimos y adaptados a la comunidad.

El principal obstáculo que impide las pruebas ambientales generalizadas es la falta de inversión en el desarrollo de métodos de detección sensibles. Esto se puede superar con el mismo ingenio que nuestras mentes científicas pusieron en práctica para desarrollar pruebas rápidas de Covid-19, pruebas de anticuerpos y, en última instancia, vacunas.

Hasta entonces, existen varias oportunidades para que los estados implementen esta herramienta esencial sin nuevos dispositivos sofisticados. Dado que el gobierno considera la asignación de fondos de ayuda de Covid-19, algunos de estos recursos deben usarse para contratar cazadores de virus para el proceso simple y económico de limpiar superficies, recolectar muestras de aire y aguas residuales y entregar los materiales a los laboratorios para cuantificar la diseminación viral en clave regiones.

Al utilizar el muestreo ambiental de lugares con alto riesgo de propagación, como escuelas y hogares de ancianos, los regímenes de rastreo de contactos podrían centrarse en nuevos brotes antes de que ocurra la propagación viral sistémica, y los cierres públicos podrían limitarse a áreas con brotes confirmados.

De manera similar, los hospitales se esfuerzan por mantener el tratamiento para aquellos enfermos con enfermedades comunes mientras brindan una atención óptima para los nuevos brotes de pacientes con Covid-19. Sin implementar un muestreo ambiental para rastrear la dispersión viral, muchas instalaciones están volando a ciegas en términos de qué tipo de protección se necesita y dónde enfocar sus recursos.

Al hacer que las pruebas ambientales formen parte de nuestro arsenal contra este virus, podemos crear entornos más seguros para los pacientes que buscan atención médica esencial, localizar fuentes clave de propagación dentro de nuestra comunidad e identificar cuándo las nuevas cepas presentan un nuevo riesgo de propagación sistémica.



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