La sequía llegó para quedarse en el oeste de EE. UU. ¿Cómo se adaptarán los estados?

La sequía llegó para quedarse en el oeste de EE. UU. ¿Cómo se adaptarán los estados?

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Una ciudad del pecado reseca

Greater Las Vegas es una de las áreas metropolitanas de más rápido crecimiento en el país, hogar de más de 2.2 millones de personas y recibe poco más de 4 pulgadas de lluvia en un buen año.

Alrededor del 90 por ciento del agua proviene del lago Mead, el embalse del río Colorado formado por la presa Hoover, que actualmente está llena en un 36 por ciento.

La sequía ha sido tan persistente que la Autoridad del Agua del Sur de Nevada y muchos otros grupos en la región han pasado los últimos 20 años preparándose para un futuro más seco.

«No nos está acechando», dijo Entsminger. «Desde 2002, nuestra población ha aumentado cerca del 50 por ciento, alrededor de 750.000 personas en los últimos 19 años más o menos, y durante ese mismo tiempo nuestro agotamiento agregado del río Colorado ha disminuido un 23 por ciento».

La buena noticia, dijo, es que el consumo de agua per cápita se ha reducido en un 40 por ciento. El agua de interior se recicla en el sur de Nevada, donde se paga a los residentes para que reemplacen el césped con jardines de riego por goteo.

Esa es una de las muchas formas de la región de enfrentar un río Colorado del siglo XXI con una cantidad significativamente menor de agua que hace un siglo.

Un hombre pesca en la salida de un canal de agua en Carson City el 10 de abril cuando Nevada entra en una sequía con líneas de agua que ya muestran niveles bajos de agua.Ty O’Neil / SOPA Images / LightRocket a través de Getty Images

Entsminger dijo que la región necesita «aumentar drásticamente nuestra conservación y repensar cómo estamos usando casi cada galón de agua para acomodar ese tipo de desarrollo futuro».

Eso incluye una nueva ley que declarará ilegal más del 30 por ciento de la hierba en el sur de Nevada.

«El futuro del río Colorado en el siglo XXI es casi con certeza una cantidad significativamente menor de agua que la que teníamos en el siglo XX», dijo, y requerirá la colaboración entre Estados Unidos y México. «El desafío que tenemos ante nosotros es cómo siete estados y dos países pueden cooperar para descubrir cómo arreglárselas en las próximas décadas con una cantidad significativamente menor de agua de la que pensábamos que teníamos».

‘Diana del calentamiento global’

Las prohibiciones de hierba no salvarán a Occidente, especialmente a un lugar que se encuentra en medio del desierto y en aumento de población, como Phoenix.

Phoenix es «el blanco del calentamiento global, el calentamiento y la desecación», dijo Andrew Ross, profesor de análisis social y cultural en la Universidad de Nueva York y autor de un libro sobre la ciudad más grande de Arizona llamado «Bird on Fire: Lessons from la ciudad menos sostenible del mundo «.

Antes de que fuera Phoenix, el pueblo indígena Hohokam vivió en la tierra durante siglos. «Tenían un maravilloso sistema de red de riego y subsistieron en el desierto con su red de canales durante más de mil años», dijo Ross, pero una sequía severa los obligó a abandonar el sitio. Phoenix está construido sobre las ruinas de la ciudad del pueblo Hohokam, y el sistema de canales que lleva agua a Phoenix se construyó en el camino utilizado por primera vez por los Hohokam.

«La alegoría está incorporada en la ciudad», dijo Ross. La prueba es si la historia se repite.

Un canal de riego vacío en una finca de árboles en Corrales, Nuevo México, el 17 de febrero, con las montañas Sandia al fondo. Gran parte de Occidente está sumido en la sequía, con Nuevo México, Arizona y Nevada entre los estados más afectados.Susan Montoya Bryan / AP

Phoenix es una ciudad obsesionada con el crecimiento dominada por el desarrollo inmobiliario de viviendas unifamiliares. «No se puede mirar el futuro a largo plazo de esos desarrollos sin concluir que los desafíos solo aumentarán cada año y con cada nueva subdivisión de viviendas de baja densidad que se construya», dijo Ross.

Cuando estaba escribiendo su libro sobre Phoenix hace 10 años, alguien describió Phoenix a Ross como una ciudad de «gente que está construyendo casas para la gente que está construyendo casas». La población del área metropolitana es de casi 5 millones y se espera que crezca alrededor de 2 millones en los próximos 30 años.

Utah se encuentra en una situación similar. Su población creció un 18,4 por ciento durante la última década, lo que lo convierte en el estado de más rápido crecimiento del país, según los últimos datos del censo.

El gobierno estatal asignó recientemente $ 280 millones para proyectos de agua, $ 100 millones de los cuales son para conservación. Los agricultores, que consumen la mayor cantidad de agua en el estado, ya no están inundando los campos para regarlos; en cambio, están usando métodos de riego más específicos y menos derrochadores. Utah es tan seco que los funcionarios estatales podrían prohibir totalmente los fuegos artificiales, por temor a los incendios forestales.

«Ya les he pedido a todos los habitantes de Utah que conserven el agua evitando las duchas prolongadas, arreglando los grifos que gotean y plantando paisajes con agua. Pero temo que esos esfuerzos por sí solos no serán suficientes para protegernos», dijo recientemente el gobernador Spencer Cox una declaración.

Para adaptarse, las ciudades deben reconocer que la sequía «no es una condición temporal que podemos esperar que desaparezca, sino algo con lo que tenemos que lidiar», dijo John Berggren, asesor de política hídrica de Western Resource Advocates, con sede en Boulder, Colorado.

¿Cómo es un sistema sostenible del río Colorado? «Tenemos un largo camino por recorrer» para responder esa pregunta, dijo Berggren.

¿Tiempo de pánico?

Si bien es fácil imaginar que la sequía presagia un apocalipsis, los expertos dicen que lo que realmente requiere una sequía prolongada es la respuesta adecuada y la voluntad de adaptarse.

Un informe de esta primavera del Kyl Center for Water Policy de la Universidad Estatal de Arizona sostiene que «la percepción de que Arizona está peor entre los estados del oeste es incorrecta».

La agricultura de regadío consume el 74 por ciento del suministro de agua del estado. Pero a medida que aumenta la población, más tierras agrícolas se están convirtiendo en vecindarios, lo que reduce el uso del agua.

«La agricultura en el Corredor del Sol enfrenta una crisis genuina, pero eso no se traduce necesariamente en escasez urbana», dijo el informe. «Por supuesto, el hecho de que la ciudad dominante del Corredor del Sol lleve el nombre de un pájaro que se inmola periódicamente invita claramente al escrutinio».

No es que Phoenix no tenga agua en 20 años, sino que para asegurarse de que la tenga, la industria podría tener que repensar por qué Arizona, que es en su mayor parte un desierto, es uno de los tres principales estados productores de hortalizas de mercado.

Berggren dijo que es hora de comenzar a elaborar estrategias, sugiriendo que los estados podrían necesitar pagar a los agricultores para arar su tierra sin sembrarla temporalmente para destruir las malezas y conservar la humedad en el suelo.

«Si las cosas se complican, es posible que deban salir y comprar derechos de agua a los agricultores, y esas granjas podrían cerrar», dijo. Esa no es una idea para tomarse a la ligera, y tampoco una para ignorar. «Podemos tener comunidades prósperas, comunidades en crecimiento, comunidades diversas en Occidente. Simplemente tenemos que hacerlo de una manera diferente».

Tierra perteneciente a los navajos en Thoreau, Nuevo México, el 6 de junio de 2019. El aumento de las temperaturas asociado con el calentamiento global ha empeorado las condiciones de sequía en las tierras nativas en las últimas décadas.Spencer Platt / Getty Images

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