Lanzamiento de un cohete para probar una solución simple para la basura espacial

Lanzamiento de un cohete para probar una solución simple para la basura espacial

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Los ingenieros están listos para probar un dispositivo que podría arrastrar naves espaciales difuntas y usar partes de cohetes de regreso a la Tierra, permitiéndoles que se quemen inofensivamente en la atmósfera.

Investigadores de la Universidad Purdue en West Lafayette, Indiana, están lanzando un prototipo de vela de arrastre el jueves a bordo de un cohete fabricado por Firefly Aerospace, una empresa espacial privada con sede en Austin, Texas. La misión está diseñada para evaluar qué tan bien la vela similar a un kit puede desorbitar la etapa superior gastada del cohete.

El lanzamiento está programado para realizarse en la Base de la Fuerza Espacial Vandenberg en California entre las 6 pm y las 10 pm hora del Pacífico.

Las velas de arrastre son una de varias tecnologías que se han propuesto para abordar la creciente cantidad de basura en órbita alrededor del planeta. La órbita terrestre baja se ha vuelto cada vez más poblada de escombros, piezas de cohetes y sistemas de satélites para telecomunicaciones, GPS y otras funciones, lo que aumenta enormemente el riesgo de colisiones en órbita.

Anthony Cofer, David Spencer y Arly Black están de pie con Spinnaker3, un prototipo de vela de arrastre que se despliega por completo en el atrio del Salón de Ingeniería Neil Armstrong en la Universidad de Purdue, en enero de 2020.Erin Easterling / Universidad Purdue

Usar una vela de arrastre para acelerar el proceso de desorbitación de piezas de cohetes usados ​​o naves espaciales que funcionan mal podría ayudar a mantener la órbita terrestre baja como un lugar sostenible, dijo David Spencer, profesor asociado de aeronáutica y astronáutica en la Universidad de Purdue, quien dirigió el desarrollo de la arrastre la vela.

«Es mucho más eficiente lanzar algo con una capacidad incorporada para desorbitar o tener esa capacidad a prueba de fallas», dijo Spencer, y agregó que las velas de arrastre podrían usarse para arrastrar una variedad de objetos de regreso a la Tierra. que van desde pequeños cubosats hasta objetos más grandes con masas de hasta 900 libras.

Sin intervenciones, los objetos alrededor de la Tierra retroceden lentamente hacia el planeta porque el arrastre atmosférico eventualmente hace que sus órbitas decaigan. Las velas de arrastre están diseñadas para acelerar ese proceso al aumentar el área de superficie del objeto que interactúa con la atmósfera.

La vela de arrastre del equipo Purdue, conocida como Spinnaker3, está hecha de un material sintético delgado que se despliega a partir de brazos de fibra de carbono en el exterior de la etapa superior del cohete. Cuando está completamente desplegada, un proceso que toma alrededor de dos minutos y medio, la vela mide 194 pies cuadrados.

Spinnaker3, un prototipo de vela de arrastre.Erin Easterling / Universidad Purdue

La prueba de la vela de arrastre está programada para realizarse a una altitud de 185 millas. Los ingenieros dijeron que el dispositivo debería reducir el tiempo que tarda la parte del cohete en desorbitar de 25 a 15 días.

Dado que la vela de arrastre está unida al exterior de los cohetes y otras naves espaciales, no puede derribar piezas de basura espacial existentes en órbita. Más bien, el dispositivo está diseñado para reducir la cantidad de escombros que podrían crearse en futuros lanzamientos.

Si tiene éxito, dijo Spencer, espera comercializar la tecnología tanto para agencias gubernamentales como para empresas espaciales comerciales.

«En este momento, es una prueba de concepto», dijo, «pero existe un gran interés por esta capacidad».

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