Las comunidades afectadas por la sequía rechazan los centros de datos

Las comunidades afectadas por la sequía rechazan los centros de datos

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“El centro de datos típico usa alrededor de 3-5 millones de galones de agua por día, la misma cantidad de agua que una ciudad de 30,000-50,000 habitantes”, dijo Venkatesh Uddameri, profesor y director del Centro de Recursos Hídricos de la Universidad Tecnológica de Texas.

Aunque estos centros de datos se han vuelto mucho más eficientes en cuanto a energía y agua durante la última década, y no usan tanta agua como otras industrias como la agricultura, este nivel de uso del agua aún puede crear una competencia potencial con las comunidades locales por el suministro de agua en áreas donde el agua es escasa, agregó.

Pero algunas empresas de tecnología como Google dicen que están tratando de abordar su uso del agua.

“Como parte de nuestros esfuerzos de administración del agua, estamos trabajando para utilizar el agua de manera más eficiente y explorando formas de incorporar la circularidad”, dijo Gary Demasi, director senior de operaciones de energía y ubicación de Google. «Tenemos un enfoque específico del sitio en el que trabajamos dentro de las limitaciones del entorno hidrológico local para encontrar las mejores soluciones».

Añadió que «muchos entornos áridos proporcionan un suministro abundante de energía solar y eólica libre de carbono», lo que explica por qué los centros de datos se sienten atraídos por esas áreas.

Sergio Loureiro, vicepresidente de operaciones centrales de Microsoft, dijo que la compañía se ha comprometido a ser «positiva para el agua» para 2030, lo que significa que planea reponer más agua de la que consume a nivel mundial. Esto incluye reducir el uso de agua de la compañía e invertir en proyectos de conservación y reabastecimiento de la comunidad cerca de donde construye las instalaciones.

Amazon no respondió a las solicitudes de comentarios.

Preocupaciones locales

En los últimos años, las tensiones sobre el uso del agua por parte de los centros de datos han estallado en comunidades de todo Estados Unidos. En 2017, grupos conservacionistas en Carolina del Sur criticaron a Google por su solicitud de permiso para extraer 1,5 millones de galones de agua por día de un acuífero agotado para enfriar su centro de datos en expansión en Goose Creek. La instalación ya requería 4 millones de galones de agua del grifo por día, y los residentes y grupos conservacionistas estaban preocupados por el impacto de la compañía en el menguante suministro de agua subterránea. Después de una batalla de dos años con la Liga de Conservación de la Costa de Carolina del Sur sobre los planes, Google llegó a un acuerdo para usar solo agua subterránea en condiciones limitadas, por ejemplo, durante el trabajo de mantenimiento o como respaldo durante los meses más secos, y en su lugar pagar por una fuente alternativa. de agua superficial del sistema de agua de Charleston.

La portavoz de Google, Mara Harris, dijo que la empresa se asoció con las partes interesadas de la comunidad local y los expertos en conservación del agua para evaluar el impacto del centro de datos y realizó estudios que demostraron que incluso en el «peor de los casos extremos», el uso del agua del centro de datos en el área sería sostenible. .

Tanto las empresas como los consumidores deben comenzar a tratar la conservación del agua con tanta seriedad como la reducción de las emisiones de carbono, dicen los expertos.

“Vamos a experimentar un futuro más seco y con más escasez de agua, y cada gota de agua cuenta”, dijo Newsha Ajami, director de política de agua urbana en el Instituto Woods para el Medio Ambiente de Stanford. “No solo Amazon, Microsoft y Google están causando estas huellas de agua. Pero somos tú y yo, buscando y necesitando datos los que terminan en estos centros de datos «.

Ajami dijo que el agua ha sido históricamente infravalorada como recurso, en parte porque ha sido barata de comprar para las empresas. Si bien muchas industrias han dado grandes pasos para reducir el uso de electricidad y la huella de carbono, están rezagadas en la eficiencia del agua en todas sus cadenas de suministro, dijo.

“A menudo pasamos por alto a las comunidades afectadas, que a menudo se encuentran en desventaja”, agregó. «Si fuera una comunidad adinerada, tal vez no permitirían que los centros de datos se construyeran en su patio trasero».

Empleo versus agua

Los expertos en conservación del agua dicen que un desafío clave ha sido la falta de alineación entre los planes de desarrollo económico de las ciudades y sus esfuerzos de conservación de recursos. A menudo, la promesa de atraer a una empresa de tecnología de renombre para construir un centro de datos de mil millones de dólares que traerá empleos e inversiones a la región anulará las preocupaciones sobre el suministro de agua.

Servidores en el centro de datos de Apple en Mesa, Arizona.Tom Tingle / The Republic / USA Today Network

“Las ciudades no quieren decirle a las empresas de tecnología que no pueden venir a su ciudad por falta de agua”, dijo Cora Kammeyer, investigadora principal del Pacific Institute, una organización de investigación sin fines de lucro que se enfoca en la conservación del agua.

Duff, el vicealcalde de Mesa, está de acuerdo.

“En lo que respecta al desarrollo económico, no creo que seamos completamente transparentes sobre las preocupaciones por el agua”, dijo. “Queremos mantener la imagen de que somos un gran lugar para invertir y comenzar un negocio. Pero no nos gusta hablar del agua ”. El proyecto Mesa aprobado el 17 de mayo, que se presentó bajo el nombre de un desarrollador llamado Redale LLC, se ha mantenido en secreto. El nombre de la compañía que administrará el centro de datos solo se ha proporcionado a la ciudad en virtud de un acuerdo de no divulgación, aunque una fuente de la ciudad de Mesa, que no estaba autorizada a hablar públicamente sobre el acuerdo y habló bajo condición de anonimato, dijo que era Facebook. El sitio de noticias especializado Data Center Dynamics también informó que era probable que fuera Facebook en función de las similitudes en las especificaciones de planificación con sus otros centros de datos. Facebook se negó a comentar y Redale no respondió a una solicitud de comentarios. El centro de datos propuesto empleará a unas 150 personas en tres edificios y pagará a la ciudad millones de dólares en impuestos sobre las ventas por la construcción y los servicios públicos.

Duff agregó que aunque los centros de datos no usan tanta agua como otras industrias, «todavía están agotando el agua en el desierto, y eso es una preocupación».

Señaló que este es el «octavo o noveno» proyecto de centro de datos en Mesa. La ciudad aprobó previamente una instalación de Google, actualmente en construcción, que consumirá hasta 4 millones de galones de agua por día, según informó Bloomberg. El proyecto Redale representa un hito significativo para el suministro de agua de Mesa, ya que es el primero en el que la ciudad requirió que el desarrollador obtenga créditos de agua del Proyecto Salt River para usar agua subterránea en caso de que la ciudad no pueda satisfacer la demanda de agua del centro de datos.

“Es la única forma en que podemos decir que tenemos suficiente agua para el negocio”, dijo Duff.

Los suministros de agua de superficie que usa Arizona desde el lago Mead, el embalse más grande de Estados Unidos, y el río Colorado que lo alimenta, ya se han reducido a sus niveles más bajos, según la Oficina de Recuperación, una agencia federal de gestión del agua. El nivel del agua es tan bajo que es probable que se activen restricciones federales sobre la asignación de agua de Arizona desde el embalse, lo que podría suceder a principios de 2022. Otros seis estados en el oeste también podrían enfrentar tales restricciones.

A medida que eso suceda, dijo Duff, más empresas comenzarán a utilizar sus «créditos de agua» para utilizar los suministros de agua subterránea. Sin embargo, según una investigación de la Universidad Estatal de Arizona, estos créditos de agua están sobre asignados, lo que significa que si todos comenzaran a usarlos al mismo tiempo, no habría suficiente agua para todos.

«Somos muy ingeniosos, pero creo que tenemos que despertar», dijo Duff. “El análisis muestra que nuestras salvaguardas no están ahí y necesitamos idear un plan concreto en lugar de una esperanza y una oración”.

Empujando hacia atrás

Al sur de Mesa, la ciudad de Chandler, Arizona, ha adoptado un enfoque diferente. En 2015, la ciudad aprobó una ordenanza que restringía el desarrollo de nuevas empresas de uso intensivo de agua a menos que se alinearan con el plan de desarrollo económico de la ciudad. Disuade eficazmente a las empresas que utilizan mucha agua pero que no crean muchos puestos de trabajo, incluidos los centros de datos, en favor de aquellas que crean miles de puestos de trabajo, como las plantas de semiconductores.

El gerente de recursos hídricos de la ciudad, Gregg Capps, dijo que la ordenanza, la primera de su tipo en los EE. UU., Se introdujo como resultado directo de descubrir en 2013 cuánta agua estaba usando uno de los centros de datos de la ciudad después de que la compañía comenzó a solicitar Conexiones de agua adicionales. “No sabíamos mucho sobre ellos en ese entonces, pero eso llamó nuestra atención sobre su uso del agua”, dijo.

Su equipo llevó sus inquietudes al Ayuntamiento, que pasó meses desarrollando la ordenanza. Desde que se adoptó en 2015, no ha habido nuevos desarrollos de centros de datos en Chandler.

“El agua es un recurso estratégico. Es importante para nosotros ”, dijo Capps.

Geniales innovaciones

Las empresas de tecnología de Silicon Valley que dominan el mercado de centros de datos a hiperescala (Amazon, Google y Microsoft) son conscientes del riesgo empresarial y de reputación asociado con la sed de los centros de datos. Todos ellos han logrado algunos avances en la reducción de la huella hídrica de sus centros de datos a través de estrategias de refrigeración innovadoras. Estos incluyen enfriamiento al aire libre, que usa aire exterior fresco para enfriar un espacio, y enfriamiento por inmersión, donde los servidores se sumergen en un líquido que hierve a una temperatura más baja que el agua, llevándose el calor consigo. Sin embargo, el enfriamiento al aire libre solo funciona realmente en climas más fríos, y Microsoft utilizó la inmersión por primera vez en un entorno comercial en abril.

Algunas empresas, incluida Microsoft, han desarrollado centros de datos subacuáticos o parcialmente sumergidos que dependen de grandes masas de agua ya fría para dispersar el calor.

Demasi de Google dijo que la compañía enfrió sus centros de datos usando agua de mar en Finlandia, agua de canal industrial en Bélgica y aguas residuales recicladas en los Estados Unidos, en su sitio en el condado de Douglas, Georgia.

El centro de datos de Google en Hamina, Finlandia, durante su apertura oficial en 2011.Jarno Mela / Lehtikuva / AFP a través de Getty Images

Cambiar a nuevas tecnologías puede ser extremadamente costoso, y es más probable que los operadores de centros de datos esperen hasta el final del ciclo de vida de los equipos existentes que los sistemas de enfriamiento modernizados, dijo Todd Boucher, fundador de la firma de diseño de centros de datos Leading Edge Design Group.

Generaciones futuras

En Mesa, Duff está pensando en el legado de las decisiones que su ciudad y otras están tomando sobre el agua ahora. “Tengo 61 años y sé que en cualquier vida que me quede no veré el impacto total de lo que estamos haciendo hoy”, dijo. “Pero nuestros hijos y sus hijos lo harán, y tenemos que asumir la responsabilidad de eso”. “Espero que la próxima generación no mire atrás a la nuestra y diga: ‘¿En qué estabas pensando?’”, Dijo. «Me gustaría pensar que vimos las advertencias y comenzamos a tomar medidas agresivas para preservar nuestro planeta y nuestras vidas».

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