Las luciérnagas no responden bien a la contaminación lumínica. No estan solos.

Las luciérnagas no responden bien a la contaminación lumínica. No estan solos.

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Con el mundo al borde de un «apocalipsis de insectos», los científicos han revelado otra forma en que podemos estar causando estragos en nuestros amigos de seis patas: la contaminación lumínica.

Dos nuevos estudios subrayan los efectos no deseados de la luz artificial en los insectos durante la noche, y se suman a preocupaciones más amplias de que nuestra comprensión del impacto de la humanidad en la naturaleza es todavía un trabajo en progreso.

Uno de los estudios describe cómo una «plaga bíblica» de saltamontes en 2019 fue atraída por las brillantes luces de la ciudad de Las Vegas. El otro sugiere que la iluminación nocturna artificial podría afectar la vida amorosa de las luciérnagas y quizás incluso obstaculizar su capacidad para aparearse y sobrevivir como especie.

“Incluso después de todos estos años, la primera vez que veo luciérnagas cada año siempre me cautiva”, dice Avalon Owens, entomólogo de la Universidad de Tufts. «Su exhibición parece tan mágica».

Owens ha estudiado el destello de luciérnagas durante casi una década, desde exhibiciones nocturnas de verano en América del Norte hasta la isla subtropical de Taiwán, donde las luciérnagas se pueden ver durante todo el año y se asocian con los espíritus de los antepasados.

Hay muchas especies, pero las verdaderas luciérnagas pertenecen a la Lampyridae familia de escarabajos, que químicamente producen pequeños destellos de luz en los órganos de su abdomen. Sus patrones de destellos dependen de la especie, pero todas las luciérnagas usan principalmente sus destellos para encontrar parejas que de otra manera no se pueden ver por la noche, dijo Owens.

Investigaciones anteriores sugirieron que las señales de apareamiento de las luciérnagas masculinas son inhibidas por la luz blanca. Pero el estudio de Owens y sus colegas publicado el mes pasado en la revista Insect Conservation and Diversity analiza las luciérnagas masculinas y femeninas y su sensibilidad a los diferentes colores de la luz.

Los resultados no son buenos: los investigadores expusieron parejas «cortejadoras» de la luciérnaga norteamericana común Photinus obscurellus a cinco colores diferentes de luz. Descubrieron que todos los colores de la luz artificial «suprimían significativamente» los destellos de cortejo de las parejas de luciérnagas, y que la luz ámbar brillante era la peor.

Ese hallazgo consternará a los ambientalistas que han propuesto iluminación ámbar para calles y parques por la noche, porque se cree que tiene menos impacto en la vida silvestre que las luces normales. Pero ese no parece ser el caso.

“No hay color de luz que sea perfecto”, dijo Owens. En cambio, «deberíamos centrarnos en minimizar el tiempo que las luces están encendidas y su brillo».

Ella sugiere que las luces exteriores deben estar equipadas con sensores de movimiento que no puedan ser activados por luciérnagas, o con temporizadores para apagarlas cuando no haya humanos cerca. Las personas que se aventuran a buscar luciérnagas pueden usar una linterna roja tenue, el color que tiene el menor impacto, y apagarla cuando las encuentren, dijo.

«No necesitamos tener esta iluminación constante», dijo Owens. «Es muy dañino».

El otro estudio, publicado el martes en la revista Biology Letters, analiza un brote de saltamontes en Las Vegas en 2019.El enjambre de insectos se pudo ver en las señales de radar Doppler utilizadas para monitorear la lluvia, que mostró que más de 45 millones de saltamontes volaron en el pico del brote, y que se concentraran por la noche sobre áreas de iluminación de alta intensidad en la ciudad.

Elske Tielens, autora principal del estudio y ecóloga de insectos de la Universidad de Oklahoma, dijo que era una de las primeras veces que se documentaban los efectos a gran escala de las luces artificiales en los insectos.

«Este conocimiento puede ayudar a los investigadores a conservar nuestro diverso mundo de insectos, así como a gestionar importantes especies de plagas», dijo Tielens.

Y las luces LED de bajo consumo energético podrían empeorar las cosas: «Desafortunadamente, la longitud de onda corta de las luces LED es más atractiva para los insectos», dijo Tielens en un correo electrónico. «Eso no significa que debamos o no debamos usar LED, pero es importante conocer las compensaciones y los efectos en nuestro mundo natural».

Los nuevos estudios de insectos y otros destacan algunos de los efectos secundarios dañinos en la vida silvestre de la contaminación lumínica provocada por el hombre, dijo John Barentine, portavoz de la Asociación Internacional de Cielo Oscuro, con sede en Tucson, Arizona.

“Ahora hay mucho más que si podemos o no ver las estrellas”.

John Barentine, portavoz de la Asociación Internacional de Cielo Oscuro,

«Dondequiera que los investigadores hayan observado los efectos de la luz nocturna en especies individuales, en casi todas las situaciones suele ser negativo», dijo.

Los científicos aún no pueden cuantificar exactamente cómo la contaminación lumínica afecta a las especies de vida silvestre, pero podría atraerlas o alejarlas de sus actividades habituales, como encontrar comida o pareja, dijo.

La asociación, que convocará una Semana Internacional del Cielo Oscuro a principios de abril, comenzó hace más de 30 años debido a preocupaciones sobre las crecientes dificultades de ver las estrellas por la noche. Pero ahora también aboga por las limitaciones en la iluminación nocturna debido a sus impactos en la vida silvestre y su potencial para afectar la seguridad energética, el cambio climático y la seguridad pública.

«Ahora hay mucho más que si podemos o no ver las estrellas», dijo. «Estamos descubriendo que tiene todos estos otros impactos en otras áreas».


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