Lo que los cerebros podrían enseñar a los científicos sobre los efectos duraderos del Covid-19

Lo que los cerebros podrían enseñar a los científicos sobre los efectos duraderos del Covid-19


El Dr. Avindra Nath pasa sus días rodeado de cerebros.

Su objetivo: aprender todo lo que pueda sobre cómo el SARS-CoV-2, el virus que causa el Covid-19, afecta el tejido cerebral, lo que podría provocar síntomas a largo plazo del virus.

«La participación del cerebro es bastante extensa», dijo Nath, investigador de los Institutos Nacionales de Salud en Bethesda, Maryland. Los cerebros que estudia provienen de pacientes con Covid-19 que murieron repentinamente y todos fueron donados por familiares.

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El suyo es uno de varios proyectos en los NIH destinados a averiguar por qué algunos pacientes experimentan síntomas persistentes, que incluyen fatiga profunda, confusión mental, dificultad para respirar, fiebre y dolores de cabeza semanas y meses después de la infección aguda.

Las implicaciones son enormes. Se estima que entre el 10 y el 30 por ciento de los 28 millones de casos de Covid-19 en los Estados Unidos podrían provocar síntomas a largo plazo. Eso equivale a 8,4 millones de personas que no pueden deshacerse de los continuos problemas físicos relacionados con el virus.

Las 30 muestras de cerebro en el laboratorio de Nath provienen de pacientes con Covid-19 de entre 5 y 80 años. Todos murieron en casa o en un centro de atención a largo plazo.

Las muestras se analizan utilizando la máquina de imágenes por resonancia magnética, o MRI, más potente disponible para su uso en el cuerpo humano. Las imágenes brindan al equipo detalles nunca antes vistos de los cerebros afectados por el SARS-CoV-2.

El equipo de Nath buscó virus activo en el tejido cerebral, pero no encontró ninguno. Lo que sí encontraron fue una gran cantidad de inflamación.

También encontraron una proteína llamada fibrinógeno, que normalmente juega un papel en la coagulación de la sangre. Esto podría ser problemático, dijo Nath, porque normalmente el fibrinógeno no debería encontrarse en el cerebro. Su presencia sugiere pequeños coágulos de sangre en el cerebro que están disminuyendo los niveles de oxígeno.

Eso podría conducir a una variedad de problemas, desde la confusión mental hasta el accidente cerebrovascular.

«Creemos que la patología cerebral es una parte crítica de la enfermedad y probablemente esté causando la muerte de varios de estos pacientes», dijo Nath.

Pero eso es solo una teoría en este punto, y puede que no sea la única causa de los síntomas de Covid-19 a largo plazo.

El director de los NIH, el Dr. Francis Collins, dijo a NBC News que no está claro si un problema de coagulación de la sangre, el sistema inmunológico enloquecido o algún otro problema está provocando síntomas aparentemente interminables en algunos pacientes.

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«Esto es todo manos a la obra», dijo Collins. «Si alguna organización en el planeta puede resolver esto, es NIH».

Armada con $ 1,150 millones del Congreso, la agencia ahora puede financiar una variedad de proyectos de investigación que buscan transportistas de larga distancia, a los que el NIH se refiere como «Secuelas posaguda de la infección por SARS-CoV-2» o PASC. (La palabra «secuelas» en latín significa una condición que ocurre después de una enfermedad).

Otros estudios de larga duración en los NIH incluyen investigaciones sobre los cambios que pueden ocurrir en el sistema nervioso de las personas que se han recuperado de Covid-19 pero que aún tienen síntomas.

Otro proyecto tiene como objetivo buscar un biomarcador que podría indicar si una persona enferma con Covid-19 podría estar en riesgo de presentar síntomas a largo plazo. El Dr. Daniel Chertow de los NIH dirige ese estudio, que todavía está en proceso de reclutar pacientes voluntarios.

La investigación analizará muestras de líquido pulmonar, así como imágenes del cerebro, corazón y pulmones. «Va a llevar tiempo», dijo Chertow, y agregó que «comparte el impulso para obtener respuestas tan pronto como sea humanamente posible».

«Les prometo que estamos todos en esto», dijo Collins. «No quedarán piedras sin remover».

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