Los astrónomos siguen buscando el escurridizo ‘Planeta 9’

Los astrónomos siguen buscando el escurridizo ‘Planeta 9’

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El astrónomo Michael Brown dirigió la campaña que degradó polémicamente a Plutón en 2006 del noveno planeta de nuestro sistema solar a uno de sus muchos planetas enanos. Ahora, espera llenar el vacío que creó con lo que predice que será el descubrimiento de un «Planeta 9», un planeta muchas veces del tamaño de la Tierra que podría orbitar el sol mucho más allá de Neptuno.

«Definitivamente no era la intención», dijo Brown, profesor de astronomía planetaria en el Instituto de Tecnología de California en Pasadena y autor de las memorias «Cómo maté a Plutón y por qué lo tenía por venir».

«Si fuera lo suficientemente profético como para haber tenido todas estas ideas antes de tiempo, y luego degradar a Plutón y encontrar un nuevo Planeta 9, entonces sería brillante, pero en realidad es solo una coincidencia».

Un estudio publicado en línea en agosto por Brown y su colega en Caltech, el astrofísico Konstantin Batygin, reexamina la evidencia de una propuesta que sugirieron por primera vez en 2016: que el hipotético Planeta 9 podría explicar las anomalías observadas por los astrónomos en el sistema solar exterior, especialmente la inusual agrupación de asteroides helados y núcleos cometarios llamados objetos del Cinturón de Kuiper. El estudio ha sido aceptado para su publicación por Astronomical Journal, según National Geographic.

A pesar de años de mirar, el Planeta 9 nunca se ha visto. Como resultado, algunos astrónomos han sugerido que no existe y que la agrupación de objetos señalada por Brown y Batygin es el resultado de un «sesgo de observación», dado que se han visto menos de una docena de objetos, su agrupación podría ser una casualidad estadística que no se vería entre los cientos que se cree que existen.

Algunos astrónomos piensan que el Planeta Nueve no descubierto causa las órbitas inusuales en el sistema solar exterior de los asteroides helados y los núcleos cometarios conocidos como Objetos del Cinturón de Kuiper.Caltech

Sin embargo, para su último estudio, Brown y Batygin han agregado varias observaciones recientes de objetos, y han calculado que la agrupación es casi con certeza real; de hecho, encontraron que solo hay un 0,4 por ciento de posibilidades de que sea una casualidad.

Eso sugeriría que es casi seguro que el Planeta 9 esté allí, y el nuevo estudio incluye un «mapa del tesoro» de su supuesta órbita que les dice a los astrónomos los mejores lugares en el cielo para buscarlo.

Brown está trabajando con datos de varios estudios astronómicos, con la esperanza de vislumbrar por primera vez el Planeta 9. Si esa búsqueda no tiene éxito, espera que se pueda ver en los datos del sondeo de un nuevo gran telescopio en el Observatorio Vera Rubin en las montañas de norte de Chile, que está programado para iniciar operaciones completas en 2023.

Uno de los resultados del nuevo estudio es que la órbita del Planeta 9 está más cerca del sol de lo que propuso el estudio de 2016, con una órbita alargada de solo 380 veces la distancia entre la Tierra y el sol en su punto más cercano, en lugar de más de 400 veces esa distancia.

La órbita más cercana haría que el Planeta 9 sea mucho más brillante y mucho más fácil de ver, dijo Brown, aunque sus nuevos cálculos sugieren que también es un poco más pequeño, aproximadamente seis veces la masa de la Tierra, en lugar de hasta 20 veces más grande.

«En virtud de estar más cerca, incluso si es un poco menos masivo, es un poco más brillante de lo que anticipamos originalmente», dijo. «Así que estoy emocionado de que esto nos ayudará a encontrarlo mucho más rápidamente».

Si el Planeta 9 existe, probablemente sea un gigante gaseoso muy frío como Neptuno, en lugar de un planeta rocoso como la Tierra. Sin embargo, sería más pequeño: Neptuno tiene más de 17 veces la masa de la Tierra. Pero aproximadamente de seis a diez veces la masa de la Tierra es el tamaño más común de gigantes gaseosos visto por los astrónomos en otras partes de nuestra galaxia, aunque no hay ninguno, hasta ahora, en nuestro sistema solar, dijo Brown.

Si bien el Planeta 9 podría haberse formado a una distancia tan grande del disco de gas alrededor del sol temprano, parece probable que se haya formado aproximadamente a la misma distancia del sol que Urano y Neptuno, pero fue arrojado a los confines exteriores del sol. sistema por la fuerte gravedad de Saturno, dijo.

Rechazó la sugerencia hecha por los astrónomos el año pasado de que el Planeta 9 podría ser en realidad un agujero negro que orbita alrededor del sol. “Fue casi una broma cuando escribieron ese artículo”, dijo. «Es gracioso y es lindo, pero realmente no hay ninguna razón para especular que podría ser un agujero negro».

El nuevo estudio incluye un «mapa del tesoro» de las ubicaciones propuestas del Planeta Nueve en el cielo de la Tierra; el área roja es donde el Planeta Nueve está más lento y, por lo tanto, es más probable que se encuentre.Brown y Batygin / Caltech

Mientras Brown y sus colegas renuevan su búsqueda del Planeta 9 con una mejor idea de dónde buscar, algunos otros astrónomos siguen siendo escépticos de que exista.

El físico Kevin Napier, estudiante de posgrado de la Universidad de Michigan en Ann Arbor, dirigió un estudio publicado a principios de este año que sugería que la agrupación de objetos en el Cinturón de Kuiper era una ilusión estadística.

Dijo en un correo electrónico que la cantidad extremadamente pequeña de órbitas de objetos utilizadas como evidencia de la existencia del Planeta 9 (solo se conocen 11) no es convincente.

«Hay una cantidad limitada de poder estadístico que se puede extraer de una docena de puntos de datos», dijo.

Eso significa que la existencia del Planeta 9 solo se puede conjeturar hasta que se hagan más observaciones del sistema solar exterior.

“Tal vez descubramos un nuevo planeta acechando en la oscuridad, o tal vez nuestros descubrimientos hagan que cualquier evidencia de agrupamiento desaparezca por completo”, dijo. «Hasta entonces, seguiremos buscando en el cielo rocas nuevas e interesantes y, al hacerlo, enfocaremos mejor nuestra comprensión de nuestro sistema solar».

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