Los bancos de alimentos que luchan por alimentar a los hambrientos durante Covid esperan las soluciones de Biden al programa SNAP

Los bancos de alimentos que luchan por alimentar a los hambrientos durante Covid esperan las soluciones de Biden al programa SNAP



DETROIT – Kinda Makini-Anderson ha estado proporcionando comidas calientes a hogares en el lado este de Detroit durante la pandemia de Covid-19. Según su recuento, el Inner City Youth Group sin fines de lucro de Makini-Anderson ha proporcionado más de 150,000 comidas en los últimos 10 meses.

«Siempre hemos estado allí desde 2009, ayudando a la comunidad», dijo, en una reciente mañana nevada después de entregar el desayuno a una familia local. «Pero desde la pandemia ha sido una sobrecarga».

Sin embargo, para la gran mayoría de las familias a las que ayuda a alimentar, estas comidas no son el único apoyo del que dependen para mantenerse a flote. Makini-Anderson estima que el 98 por ciento de los hogares a los que atiende ya están recibiendo beneficios del Programa de Asistencia de Nutrición Suplementaria (SNAP), el programa de asistencia del gobierno anteriormente conocido como cupones de alimentos. Pero los beneficios que ofrece el programa más importante del país para los hambrientos simplemente no son suficientes.

Expertos y defensores dicen que la pandemia ha dejado al descubierto un sistema obsoleto e inadecuado.

Kinda Makini-Anderson dirige Inner City Youth Group, una pequeña organización sin fines de lucro que sirve al East Side de Detroit. Makini-Anderson aparece en una distribución de alimentos que dirigió en marzo.Jake Whitman

Joseph Llobrera, director de investigación del equipo de asistencia alimentaria del grupo de expertos del Centro de Presupuesto y Prioridades Políticas en Washington, dijo que la investigación muestra que SNAP no está haciendo el trabajo uno: alimentar a los hambrientos. «La gente se queda sin beneficios dos o tres semanas después del mes», dijo.

Las organizaciones de ayuda alimentaria, desde las pequeñas despensas de las iglesias y los principales bancos regionales de alimentos hasta organizaciones como la de Makini-Anderson, han estado soportando una carga doble desde que comenzó la pandemia. Apoyar a los millones de estadounidenses que se enfrentan recientemente a la inseguridad alimentaria, que no participan o no califican para SNAP, al mismo tiempo que atienden a aquellos que ya reciben asistencia que no les ayuda durante el mes.

Antes de la pandemia, el beneficio de SNAP promedio era de aproximadamente $ 1.40 por persona, por comida. Durante la pandemia, todos en SNAP recibieron el beneficio máximo de $ 2 por comida, pero las familias que ya estaban en el máximo, las más necesitadas, no recibieron fondos adicionales.

El mes pasado, la administración Biden desafió al Departamento de Agricultura de EE. UU., Que administra SNAP, a arreglar eso, pero también a analizar antes de lo planeado la base del beneficio en sí. Los niveles máximos de beneficios para SNAP están dictados por algo llamado «Plan de alimentos económicos», que se supone que refleja el costo mínimo de una dieta nutritiva.

Pero el Thrifty Food Plan no se ha revisado desde 2006 y no ha sido reevaluado drásticamente desde la década de 1970, solo aumentando en línea con la inflación a lo largo de los años. El plan no debía reevaluarse hasta dentro de dos años.

Las personas recogen alimentos frescos en un Banco Regional de Alimentos de Los Ángeles el 9 de abril de 2020.Lucy Nicholson / Reuters

«El Thrifty Food Plan se basa en el supuesto de que la gente tiene mucho tiempo para comprar precios y preparar comidas desde cero, pero la realidad es que muchas familias están haciendo malabares con diferentes trabajos», dijo Llobera. «Crear un plan de alimentación que asuma que remojará los frijoles durante la noche en lugar de usar frijoles enlatados, ¿qué tan realista es eso?» Llobrera señala que el plan también se basa en una suposición obsoleta de que la gente gasta la mayor parte de sus ingresos en alimentos, cuando en realidad, la mayoría de la gente ahora gasta la mayor parte de sus sueldos en vivienda.

Mientras tanto, los bancos de alimentos han llenado el vacío.

«Llevamos en esto, ¿cuánto? ¿Diez, 11 meses? Y, lamentablemente, no hemos visto una luz al final del túnel», dijo Brian Barks, presidente y director ejecutivo de Food Bank for the Heartland, que atiende a 93 condados de Nebraska y Iowa.

Cuando comenzó la pandemia, NBC News informó que el banco de alimentos de Barks había estado tan inundado de solicitudes de asistencia para solicitar los beneficios de SNAP que tenían un retraso. Finalmente, el banco de alimentos tuvo que retirar sus anuncios sobre su programa de asistencia SNAP porque simplemente estaban recibiendo demasiadas llamadas que atender.

«Recibíamos un volumen de llamadas tan grande que con nuestro personal limitado, simplemente no teníamos la capacidad de mantenernos al día», explicó Barks.

Pero la cantidad de comida que tenían que comprar para satisfacer la necesidad subía y subía y subía. Pasó de $ 80,000 por mes antes de la pandemia, a la asombrosa cantidad de $ 1.5 millones que el banco de alimentos ahora gasta cada mes para alimentar las despensas, y las personas, que dependen de ellos.

«Hay algunas preguntas serias que los estadounidenses se hacen todos los días. ‘¿Consigo los medicamentos que necesito o compro comida? ¿Pago la factura de la luz o compro comida?’ Las personas que se encuentran en esa brecha que no califican para los beneficios de SNAP, y aquellas que la necesitan y aún necesitan asistencia alimentaria, esa es una gran brecha «, dijo.

El banco de alimentos de Barks no es el único en este sentido. En todo el país, en Feeding San Diego, que sirve al condado de San Diego y las áreas circundantes, se distribuyen 700,000 comidas más cada mes en comparación con la misma época del año pasado.

Barks dijo que los cambios a SNAP anunciados por la administración Biden el mes pasado lo hacen sentir esperanzado.

«SNAP es un fútbol político. Siempre lo ha sido», dijo, «pero es una herramienta clave y esencial que todo banco de alimentos necesita para hacer el trabajo que hacemos. Necesitamos la ayuda del gobierno federal, del estado y gobiernos locales, para hacer este trabajo. La gente que está esperando que los bancos de alimentos resuelvan el problema de la inseguridad alimentaria en nuestro país, no lo vamos a hacer «.

De hecho, la red nacional de bancos de alimentos Feeding America, de la cual son miembros Food Bank for the Heartland y Feeding San Diego, realizó un estudio que muestra que por cada comida proporcionada por uno de sus bancos de alimentos, SNAP puede proporcionar nueve.

Eso es preocupante para personas como Makini-Anderson en Detroit, quienes a menudo ven familias con dificultades que no califican para el impulso que brindan los beneficios de SNAP.

Barry Chambliss y Melissa Michaux en la foto con sus cinco hijos, (de izquierda a derecha) Tylar, Miles, Averie, Harper y Rylee.Cortesía de la familia Michaux-Chambliss.

Familias como Barry Chambliss y Melissa Michaux’s. Con cinco hijos menores de diez años y pérdidas dramáticas en sus ingresos durante la pandemia, Chambliss y Michaux se las han arreglado. Pero cuando solicitaron SNAP en la primavera, se les negó.

«En la última negación que recibí, decía que necesito entregar verificaciones de finalización del empleo para trabajos que Barry no ha tenido en años», dijo Michaux.

Los esfuerzos para desafiar esa decisión y ponerse en contacto con un asistente social llevaron a llamadas telefónicas sin respuesta y frustración, dijo la pareja.

«La gente solía poder entrar a la oficina y completar la solicitud real, y pueden recibir ayuda con eso», señaló Makini-Anderson, «[Now] es difícil para ellos incluso navegar a través de su teléfono para completar esta solicitud «.

Es algo de lo que Stacy Dean, la nueva subsecretaria adjunta de alimentos, nutrición y servicios al consumidor del USDA, es muy consciente.

«Esto es lo que en mi nuevo trabajo me mantiene despierto por la noche. ¿A quién nos estamos perdiendo?» dijo Dean. «El proceso de solicitud de beneficios de SNAP es difícil. Es increíblemente riguroso. Y tratar de llevarlo a cabo en un entorno remoto lo ha hecho, creo, un poco más difícil tanto para los estados que ejecutan el programa como para las personas que necesitan los beneficios.»

El costo de administrar SNAP se divide entre los estados y el gobierno federal, pero como el año pasado se agregaron 6 millones de personas más en Estados Unidos a las listas de SNAP, a muchos estados se les pidió esencialmente que hicieran más con los mismos o menos recursos, y que todo de forma remota.

«Una de las cosas que queremos hacer es suavizar algunas de las reglas para que sea más fácil para los estados ejecutar el programa», dijo Dean.

Reconoció que los bancos de alimentos se han intensificado. «Pueden satisfacer una necesidad de emergencia muy rápidamente», dijo Dean. «Desafortunadamente, en este entorno, se les ha pedido que hagan mucho más. Que es proporcionar alimentos durante períodos más largos y complementar los programas alimentarios federales».

Para aquellos que ayudan a satisfacer la necesidad, eso es un presentimiento. Después de la Gran Recesión de 2008, la inseguridad alimentaria tardó una década en volver a los niveles anteriores.

«Se necesita cada gramo de energía que tenemos para tratar de ayudar a las personas que se han agregado a las listas de quienes ahora padecen inseguridad alimentaria», dijo Barks. «Cualquier cosa, cualquier cosa que se pueda hacer para aliviar la presión que enfrentan los bancos de alimentos para comprar y distribuir alimentos beneficiará a las organizaciones de alivio del hambre de manera positiva».

De vuelta en Detroit, las cosas están mejorando para Chambliss y Michaux. Cuando se le contactó para hacer comentarios, un portavoz del Departamento de Salud y Servicios Humanos de Michigan dijo que la agencia no podía comentar sobre los detalles del caso de Chambliss y Michaux debido a requisitos de confidencialidad. Pero desde que se emitió una historia de Nightly News a principios de este mes centrada en la pareja y sus hijos, Makini-Anderson dice que la agencia se ha acercado a la familia para ofrecer ayuda.

Kenzi Abou-Sabe y Kevin Monahan informaron desde Nueva York. Cynthia McFadden informó desde Connecticut.



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