Los bancos de alimentos temen el posible fin del programa Farmers to Families Food Box del USDA

Los bancos de alimentos temen el posible fin del programa Farmers to Families Food Box del USDA



A medida que el Dow Jones alcanza máximos históricos, superando los 30.000 puntos y llenando los bolsillos de los más ricos del país, Greg Meyer de Soldotna, Alaska, está tratando de averiguar cómo alimentar a su comunidad.

Meyer, el director ejecutivo del banco de alimentos de la península de Kenai en el centro-sur de Alaska, se asegura de que las personas en una de las regiones más difíciles de alcanzar del país tengan suficiente comida en la mesa. Los residentes de Alaska, que ya se encontraban en una crisis presupuestaria, se vieron muy afectados por el Covid-19: los precios del petróleo se desplomaron, la frontera canadiense se cerró, el turismo disminuyó, la pesca estacional se complicó por las restricciones de viaje y los cruceros ya no bordearon las costas del estado, sin mencionar el creciente número de casos. La demanda de asistencia alimentaria en la península de Kenai se volvió imposible de satisfacer.

La ayuda llegó a través del programa Farmers to Families Food Box del Departamento de Agricultura.

Como parte del Programa de Asistencia Alimentaria por Coronavirus de $ 19 mil millones, el Departamento de Agricultura anunció en abril que establecería asociaciones entre los bancos de alimentos y los distribuidores de alimentos, cuyas fuerzas laborales se han visto «significativamente afectadas por el cierre de muchos restaurantes, hoteles y otras entidades de servicios de alimentos. . » A través de las asociaciones, el Departamento de Agricultura proporcionó cajas empaquetadas de productos frescos, lácteos y carne a bancos de alimentos como el de Meyer, listos para satisfacer la creciente demanda.

Las cajas fueron un éxito, dando a las personas en la península de Kenai y en otros lugares acceso a alimentos de una calidad y cantidad previamente inalcanzables. El Departamento de Agricultura ejecutó cuatro rondas del programa de abril a diciembre y entregó más de 110 millones de cajas en todo el país.

A pesar de algunos desafíos logísticos, las cajas llenas de alimentos de alta calidad eliminan a los intermediarios, lo que facilita la entrega y mantiene los productos más frescos al tiempo que brinda el alivio necesario a los bancos de alimentos, cuya demanda se disparó a medida que Covid-19 se extendía por todos los rincones del país. Los distribuidores y las organizaciones benéficas dijeron que el programa fue eficiente. Las personas que recibieron las cajas estaban contentas con el producto. Pero la ronda final del programa finaliza en 2020 y no está claro si continuará en 2021.

«Esta ha sido una semana muy emotiva para nuestra comunidad», dijo Meyer. «Les estamos haciendo saber a todos que esta es la última vez que tenemos las cajas, y la gente no sabe qué hacer».

En octubre de 2019, el Kenai Peninsula Food Bank distribuyó 80,670 libras de alimentos. En octubre de 2020, el número se triplicó, a 242,479 libras; 112,500 de esas libras provinieron de cajas de Farmers to Families.

Un portavoz del Departamento de Agricultura dijo que «con la Ley de Asignaciones Consolidadas 2021 convirtiéndose en ley, el Departamento de Agricultura está evaluando todas las oportunidades de financiamiento para la compra de alimentos». El portavoz no comentó específicamente sobre el futuro del programa.

En Kenai, las cajas proporcionaban no solo una cantidad crucial de comida, sino también una calidad que la mayoría de la gente no había visto antes. El transporte, dijo Meyer, a menudo se interpone en el camino para llevar alimentos frescos a las familias necesitadas en Alaska, donde la temporada de cultivo es increíblemente corta. La autopista Seward, que serpentea alrededor de la península, se describe más acertadamente como una carretera de dos carriles. Una tormenta de invierno puede enterrar la carretera en 3 pies de nieve en solo unas pocas horas, y los recortes en el horario de arado significan que los residentes pueden encontrarse aislados de Anchorage, donde se distribuye la mayoría de los alimentos. Además, los recortes de transbordadores han provocado que lleguen menos barcos, y si un barco tiene un problema mecánico o está temporalmente fuera de servicio debido a la exposición al Covid-19, es posible que la comida no llegue. El invierno dificulta aún más los ya costosos viajes en avión.

Un galón de leche puede costar $ 12 en la península de Kenai. En el invierno, los residentes tienen la suerte de obtener incluso productos con una vida útil más larga, como patatas o repollo.

Recientemente, una roca que caía de una avalancha golpeó el camión que el Banco de Alimentos de Kenai usa para entregar comestibles mientras se dirigía a los residentes de aldeas remotas. El parabrisas se hizo añicos, el camión lleno de cajas de alimentos del Departamento de Agricultura necesitaba reparaciones y los sirvientes de Alaska Meyer tenían hambre. Las personas en la línea de trabajo de Meyer tienen suficientes desafíos; La posible desaparición del programa agrega otra.

Una caja de alimentos de Farmers to Families en Athens, Ohio, el 19 de diciembre.Stephen Zenner / AFP – Archivo de Getty Images

En Nebraska, Brian Barks, director ejecutivo de Food Bank for the Heartland, espera que el programa continúe.

«Realmente espero que nuestros líderes en Washington miren este programa y los beneficios que trajo y consideren seguir adelante», dijo.

Su banco de alimentos, que sirve a la mayor parte de Nebraska y partes del oeste de Iowa, gastaría alrededor de $ 80,000 al mes en alimentos antes de la pandemia. De enero a junio de 2021, ha presupuestado gastar 1,5 millones de dólares al mes. La necesidad está por las nubes y no se está desacelerando.

«La seguridad alimentaria normalmente va por detrás de una recuperación económica», dijo Barks. «Vamos a ver un aumento de la demanda durante un período de tiempo significativo».

Food Bank for the Heartland se preparó para el final del programa y ha obtenido fondos suficientes a través del apoyo de la comunidad y del estado para recrear esencialmente el programa Farmers to Families a pequeña escala. Pero la calidad del producto proporcionado por el programa del Departamento de Agricultura es difícil de igualar, dijo Barks.

Por lo general, los bancos de alimentos aseguran lo que Barks dijo que podría llamar «segundos»: alimentos que están bien para comer pero no «productos de nivel A». Estas cajas, directamente de los productores, eran de nivel A, dijo.

«Las personas que están en una posición que necesitan asistencia alimentaria, especialmente aquellas que lo están navegando por primera vez, necesitan que se les demuestre que son importantes y que merecen obtener alimentos de alta calidad como todos los demás», dijo.

Food Bank for the Heartland en Council Bluffs, Iowa, el 16 de marzo prepara cajas de alimentos para la distribución de alimentos en autoservicio. El banco de alimentos, con sede en Omaha, Nebraska, sirve a Nebraska y muchas partes del oeste de Iowa.Banco de alimentos para Heartland

Ginette Bott, presidenta y directora ejecutiva del Utah Food Bank, espera que el programa continúe, pero dice que la organización se está preparando para arreglárselas sin él.

«Sería maravilloso si lo hiciera, pero no contamos con eso», dijo. «Las familias que nos rodean que se han visto afectadas por la pandemia no se recuperarán el día de Año Nuevo».

El Banco de Alimentos de Utah, dijo Bott, está analizando planes de sostenibilidad a largo plazo, ya que espera que las necesidades se mantengan en niveles récord.

En la península de Kenai, el posible final del programa agrega otra capa de oscuridad a los duros inviernos de Alaska.

«Nuestra comunidad es generosa, pero no hay forma de que podamos duplicar» el programa, dijo Meyer.

Las personas que se han hecho con las cajas le han agradecido profusamente, encantadas con la vista de verduras frescas y leche con una larga vida útil que no necesitan congelar.

«A principios de año obtuvimos lechuga», dijo Meyer, «que es un gran placer aquí».



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