Los cafetaleros de Puerto Rico traen esperanza después del huracán María

Los cafetaleros de Puerto Rico traen esperanza después del huracán María

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Verónica Noriega no es una gran bebedora de café, pero eso no le impidió hacer algo que nunca había hecho antes: ayudar a los caficultores de Puerto Rico a recoger su primera cosecha desde que el huracán María destruyó el 85 por ciento de las cosechas de café hace cuatro años.

Noriega, de 25 años, se encontraba entre una docena de voluntarios que ayudaban por primera vez al productor de café Pedro Pons, cuya finca, Hacienda Pons en la ciudad de Lares, había sido arrasada por completo después de la mortal tormenta de 2017.

La iniciativa a la que se unió Noriega fue encabezada por ConPRmetidos, un grupo sin fines de lucro independiente liderado por jóvenes cuyo objetivo es estimular el desarrollo económico y la sostenibilidad a largo plazo en el archipiélago de la isla.

El grupo había distribuido 750.000 plántulas a fincas cafetaleras de propiedad familiar como Hacienda Pons, que son vitales para la economía de los pequeños pueblos montañosos de Puerto Rico.

Ahora, los árboles están produciendo su primera cosecha desde que se plantaron en granjas después de María.

“Realmente nos dio muchas esperanzas de que pudiéramos volver a levantarnos”, dijo Iris Janette Rodríguez, caficultora del pueblo de Adjuntas y presidenta de PROCAFE, un grupo sin fines de lucro creado por ConPRmetidos para atender las necesidades de las fincas cafetaleras. en Puerto Rico.

Iris Janette Rodríguez, caficultora del pueblo de Adjuntas.Camille Padilla / ConPRmetidos

El desafío: escasez de recolectores

Rodríguez dijo que se necesitan de tres a cinco años para que un cafeto produzca su primera cosecha. Pero los productores de café como ella se enfrentan a otro desafío que pone en riesgo su cosecha milagrosa: la escasez de recolectores. Sin suficientes personas para recoger los granos de café, parte de la cosecha podría desperdiciarse.

«El café se cosecha una vez al año, pero los ingresos que generan estos cultivos es lo que impulsa la economía de la montaña. Esos ingresos duran meses», dijo Rodríguez, de 56 años, en español. «No queremos que se pierda la inversión que hemos hecho en fertilizantes y nuestro tiempo para asegurarnos de que estos árboles lo hagan».

El miércoles por la mañana, Eric Torres y algunos de sus recolectores de café estaban en su finca en el pueblo de Adjuntas.

«La realidad es que a menudo no es suficiente», dijo Torres, de 55 años, sobre los recolectores disponibles. «Por eso estaba tan agradecido de dar la bienvenida a estos voluntarios». Una semana antes, Torres había recibido a voluntarios del área metropolitana de Puerto Rico, que nunca antes habían trabajado en una granja.

«Necesitas ciertas habilidades para poder recoger café debido a la topografía a la que estás expuesto», dijo. «Puede que no estén expuestos al campo con frecuencia, pero vinieron aquí, lo pasaron bien y aprendieron sobre la industria del café».

Hacer que la agricultura sea sostenible nuevamente

Pons, de 60 años, cuya familia ha estado cultivando cultivos durante tres décadas, dijo que nunca se pierde los informes meteorológicos en la televisión. Se pone ansioso incluso cuando comienza a formarse una tormenta lejos de Puerto Rico.

“Después de lo que pasamos con María, que otro huracán destruya todo lo que hemos trabajado tan duro para hacer crecer … sería devastador”, dijo.

Ahí es donde voluntarios como Noriega pueden marcar una diferencia oportuna y al mismo tiempo aprender sobre las familias que mantienen viva la industria del café.

«Me ayudaron a salvar un cafeto con productos tan maduros que si no lo recogían lo antes posible, podría haberse perdido», dijo Pons.

«Necesitaba conectarme con la tierra»

Después de pasar demasiado tiempo trabajando desde casa debido a la pandemia de Covid-19, Noriega comenzó a sentir “esa cosa dentro de mí que me decía que necesitaba conectarme con la tierra”, dijo. “Acercarme a la tierra me ha hecho pensar mucho en temas relacionados con la inseguridad alimentaria y lo importante que es entender qué es lo que consumimos”.

Cuando Noriega se ofreció como voluntaria en Hacienda Pons, se le asignó la tarea de recoger granos de café de árboles pequeños que estaban llenos de hormigas debido a lo cerca que estaban del suelo.

“Pensé que no me iba a ensuciar porque estábamos recogiendo frijoles de un árbol, así que dejé mis guantes en casa”, dijo en español. “Bueno, aunque no me ensucié, fui mordido por un montón de hormigas. Entonces, aprendí de la manera difícil que siempre es importante usar guantes «.

A pesar de los errores de novato, Pons dijo que «no es ciencia de cohetes» recoger café. Solo tienen que asegurarse de que el frijol esté lo más cerca posible del rojo «, dijo.» Pero ciertamente es un trabajo duro «.

Pedro Pons, quien ha trabajado como cafetero en su finca familiar Hacienda Pons en el pueblo de Lares durante tres décadas.Johnny De Los Santos / ConPRmetidos

Esa es una opinión compartida por Noriega, quien ayudó a reclutar a otros voluntarios a través de su trabajo en la organización sin fines de lucro Mentes Puertorriqueñas en Acción, que promueve el compromiso cívico.

“Llevar la canasta mientras recoges los granos no es fácil. Realmente creo que a estos trabajadores no se les paga lo que merecen”, dijo, hablando de los recolectores de café habituales. “Estuvimos allí como dos horas y queríamos morir, de lo cansados ​​que estábamos «.

Los desafíos de frenar la dependencia de las importaciones

Cuando María devastó Puerto Rico, dificultando la recepción y distribución de alimentos, expuso la vulnerabilidad del territorio estadounidense a los desastres naturales y la grave falta de alimentos de cosecha propia. Puerto Rico importa alrededor del 85 por ciento de todos sus alimentos, produciendo solo el 15 por ciento de lo que consume.

Esto ha contribuido a problemas de inseguridad alimentaria de larga data que empeoraron hace casi una década, cuando Puerto Rico se embarcó en el procedimiento de quiebra municipal más grande en la historia de Estados Unidos. Los desastres naturales posteriores, como huracanes, terremotos y la pandemia, agravaron el problema.

Rodríguez dijo que la comida es mayoritariamente importada «porque la mano de obra y el costo de producción en Puerto Rico es muy alto y no podemos competir con los costos del exterior».

Entre los gastos que hacen que los costos de producción de café sean tan altos se encuentran la electricidad y el gas propano para tostar los granos de café, dijo Pons. En Puerto Rico, un galón de gas propano podría costar hasta $ 3 y los clientes de energía pagan el doble por la electricidad que los clientes estadounidenses por un servicio poco confiable.

Esto es parte de la razón por la cual los cafetaleros como Pons y Torres venden la mayor parte o la totalidad de sus cosechas de café a empresas que, a diferencia de ellos, tienen los medios para procesar el café y venderlo a los consumidores.

Voluntarios que ayudaron a Pedro Pons a recoger su primera cosecha de café desde que el huracán arrasó por completo su finca en 2017.Johnny De Los Santos / ConPRmetidos

«Es posible que no sepamos cuándo se cortará la luz o cuándo volverá, pero si hay una industria que puede hacer que funcione sin electricidad y sin internet, es la agricultura», dijo Rodríguez.

Rodríguez espera que su cosecha de café esté lista en algún momento de octubre y dijo que espera recibir voluntarios que puedan ayudarla a recoger los granos de café.

«También es necesario educar a los consumidores puertorriqueños sobre los beneficios de consumir productos locales», dijo Rodríguez. «Son más frescos y seguros, ya que los países extranjeros no necesariamente tienen las mismas restricciones sobre el uso de químicos o pesticidas en sus productos y ayudan a la economía local».

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