Los científicos consideran la vacuna opioide como una oportunidad para detener la epidemia de sobredosis

Los científicos consideran la vacuna opioide como una oportunidad para detener la epidemia de sobredosis

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La vacunación se sintió como la mayoría de las demás: un leve pinchazo en la parte superior del brazo de M., seguido de la aplicación de una tirita y el consejo de vigilar el lugar de la inyección en busca de reacciones inusuales.

Sin embargo, la vacuna no se parece a ninguna otra. No está destinado a proteger contra el coronavirus, o cualquier germen, para el caso.

Está destinado a proteger contra una sobredosis mortal de opioides.

Cuando M. (quien solicitó que no se usara su nombre completo para proteger su identidad) recibió la vacuna este martes, se convirtió en la sexta persona en recibirla.

«Es muy poderoso ahora que lo pienso», dijo sobre su participación en el ensayo, apenas unas horas después de recibir la vacuna.

El ensayo, el primero en probar la seguridad y la eficacia potencial de una vacuna opioide en humanos, está dirigido por Sandra Comer, profesora de neurobiología en el departamento de psiquiatría del Colegio de Médicos y Cirujanos Vagelos de la Universidad de Columbia, y Marco Pravetoni, de la Facultad de Medicina de la Universidad de Minnesota.

Todos los participantes, incluido M., están en fases activas de adicción y serán alojados en Columbia u otra clínica durante 10 semanas durante el estudio. Esto se debe a que los investigadores deben administrar a los participantes dosis no letales de opioides, incluida la heroína, después de la vacuna experimental para ver cómo funciona.

M. se convirtió el martes en la sexta persona en recibir una vacuna opioide experimental.Cortesía de Clinilabs Drug Development Corp.

«Estas son personas que consumen opiáceos en forma continua», dijo Comer. «No queremos dárselo a alguien que actualmente está estable y le va bien en el tratamiento, porque podría desencadenar una recaída».

Si finalmente demuestra ser eficaz, una vacuna opioide sería una «opción importante y que salva vidas», dijo la Dra. Nora Volkow, directora del Instituto Nacional sobre el Abuso de Drogas. «Necesitamos tantas herramientas eficaces como sea posible para acelerar nuestra capacidad de prevenir y tratar el trastorno por uso de opioides y la sobredosis».

«El principio es bastante simple», dijo Pravetoni. «Activa el propio sistema inmunológico del paciente para que desarrolle anticuerpos contra el objetivo».

Es la misma idea básica detrás de todas las vacunas: enseñar al sistema inmunológico a producir anticuerpos que se dirijan a un invasor específico y lo destruyan. Las vacunas Covid-19, por ejemplo, funcionan entrenando el sistema inmunológico de una persona para identificar y producir anticuerpos que se dirigen a la infame proteína de pico del coronavirus.

En el ensayo de Columbia, la vacuna está dirigida a un tipo específico de narcótico: oxicodona, un opioide que se usa en analgésicos como OxyContin.

La vacuna no evitaría los antojos por el medicamento, probablemente se usaría junto con medicamentos que lo hacen, pero podría servir como una capa adicional de protección para las personas con alto riesgo, dijo Comer. Si terminan usando oxicodona, los anticuerpos deberían unirse y evitar que llegue al cerebro.

Eso es clave para reducir las muertes por sobredosis. Los opioides matan al ingresar al cerebro, lo que hace que el cuerpo de una persona disminuya la respiración a niveles peligrosos.

Si bien aún faltan años para el uso clínico de una vacuna opioide, la idea de que una vacuna podría detener la creciente epidemia de opioides está ganando terreno.

«Hay muchas personas que están trabajando en productos de tipo vacunas para el tratamiento» del trastorno por uso de opioides, dijo Sharon Walsh, directora del Centro de Investigación de Drogas y Alcohol de la Universidad de Kentucky, que calificó el trabajo de «inventivo».

El enfoque «es uno que, A, creemos que podría durar más que otros tratamientos, y, B, podría usarse en combinación con ellos, lo que es incluso mejor», dijo Comer.

‘Los números son escalofriantes’

Las sobredosis de drogas mataron a un récord de 93,331 personas en los EE. UU. Solo el año pasado. Los opioides representaron alrededor del 70 por ciento de esas muertes.

En 2019, el último año para el que hay datos disponibles, la Encuesta Nacional sobre el Uso de Drogas y la Salud encontró que se informó que 1.6 millones de personas tenían un trastorno por uso de opioides, lo que significa una dependencia física a los opioides que es casi imposible dejar de fumar, incluso con la ayuda de Profesionales.

«La gran mayoría de las personas que mueren por sobredosis de opioides no eran personas que simplemente decían: ‘Oye, inyectarse fentanilo parece una forma divertida de pasar un viernes'», dijo el Dr. Andrew Kolodny, director médico de la Investigación de Políticas de Opioides. Colaborador en Brandeis University en Massachusetts.

«Si eres adicto a los opioides recetados, no lo estás haciendo porque sea divertido. Lo haces porque tienes que hacerlo una vez que estás enganchado», dijo.

No es raro que las personas se familiaricen con los opioides a través de analgésicos recetados y desarrollen una dependencia de drogas más fuertes, como la heroína.

Eso es lo que le sucedió a M., el participante del ensayo de Columbia.

Sintió que su adicción se apoderó de ella en el momento en que un médico le dio Vicodin, un analgésico opioide, para ayudar a aliviar un dolor de muelas. El subidón fue inmediato y eufórico. M., que tiene cuarenta y tantos años, se quedó en constante búsqueda del próximo colmo.

En cuatro años, la adicción de M. estaba tan fuera de control que se inyectaba heroína cada hora. La magnitud de su enfermedad es devastadora para ella.

Nunca crecí queriendo ser un adicto a la heroína.

«Nunca crecí queriendo ser adicta a la heroína», dijo.

Hay millones de personas potencialmente en riesgo. Según la encuesta del Instituto Nacional sobre el Abuso de Drogas, más de 10 millones de personas informaron haber consumido opioides en forma indebida durante el año pasado.

«Los números son escalofriantes», dijo Volkow. La pandemia de Covid-19 empeoró aún más la terrible situación con los opioides, dijo, porque «los hospitales no estaban dando prioridad al tratamiento del trastorno por uso de sustancias».

Además, Volkow dijo que las personas que necesitaban tratamiento para sus adicciones a las drogas no buscaban ayuda en los consultorios médicos porque tenían miedo al coronavirus.

Los datos de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades encontraron que la cantidad de muertes por sobredosis aumentó en casi un tercio en 2020, en comparación con 2019.

El opioide sintético, el fentanilo, y sus derivados, ha demostrado ser uno de los principales impulsores de tales muertes, encontró la investigación.

El fentanilo puede ser 100 veces más poderoso que la morfina y, a menudo, se agrega a drogas ilícitas como la cocaína y otras drogas compradas en la calle.

El objetivo del fentanilo

Ese opioide es el objetivo de otra vacuna en proceso, desarrollada por el Dr. Ofer Levy, director del Programa de Vacunas de Precisión del Boston Children’s Hospital.

La investigación aún se encuentra en sus primeras etapas, aún no ha salido de los estudios en animales y de laboratorio. En teoría, la inyección funcionaría de la misma manera que la que se está probando en Columbia, pero apunta al fentanilo en lugar de la oxicodona.

Levy dijo que cualquier persona en riesgo de sufrir una sobredosis de fentanilo podría ser candidata para dicha vacuna. «Eso incluye a aquellos con trastorno por consumo de opioides y potencialmente a otros que corren el riesgo de tomar un medicamento diferente que puede haber sido mezclado con fentanilo», dijo.

Esto incluye a los adolescentes que, aunque no tengan un diagnóstico de trastorno por consumo de opioides, tienen un alto riesgo de consumir drogas ilegales que podrían estar relacionadas con fentanilo.

Katrina Hewitt está participando en una investigación en el Boston Children’s Hospital que tiene como objetivo desarrollar una vacuna para el opioide mortal fentanilo.Cortesía de Katrina Hewitt

Katrina Hewitt, de 41 años, de Attleboro Falls, Massachusetts, fue testigo de tal situación a fines del verano pasado. Una amiga de su hijo adolescente había llegado a la casa de Hewitt después de tomar lo que ella pensó que era el medicamento contra la ansiedad, Xanax, comprado en la calle.

De hecho, estaba mezclado con fentanilo y envió al amigo a una sobredosis. Hewitt pudo salvar la vida del adolescente con naloxona, un medicamento de emergencia para revertir una sobredosis.

Idealmente, se le administraría una vacuna de fentanilo a una persona como esta, alguien en riesgo de sobredosis, dijo Levy.

Si ese individuo vacunado tomara un medicamento mezclado con fentanilo, Levy dijo que los anticuerpos de la persona «absorberían» esas moléculas de fentanilo antes de que crucen la barrera hematoencefálica. En teoría, esto evitaría la muerte por sobredosis.

Anteriormente, Hewitt había sido adicta a los analgésicos después de que se los recetaron para ayudarla a recuperarse de varias cirugías.

Ahora está sobria y participa en la investigación de la vacuna de fentanilo en el Boston Children’s, dando muestras de sangre con regularidad para que el grupo de investigación pueda probar qué vacunas candidatas pueden funcionar mejor en personas con antecedentes de abuso de opioides.

Levy y sus colegas esperan trasladar su vacuna a ensayos de seguridad humana en los próximos años.

Otras vías de exploración

Walsh, de la Universidad de Kentucky, dijo que el desafío de cualquier investigación de vacunas opioides es hacer que la inoculación reconozca una variedad de opioides. «La heroína no se parece al fentanilo y el fentanilo no se parece a la oxicodona», dijo.

De hecho, en última instancia, ambos equipos esperan crear una llamada vacuna multivalente que se dirija a múltiples opioides de riesgo. El carfentanilo, por ejemplo, es 100 veces más fuerte que el fentanilo y 10,000 veces más potente que la morfina, según el Instituto Nacional sobre el Abuso de Drogas.

Los investigadores de Scripps Research en La Jolla, California, investigaron una posible vacuna que podría atacar tanto al fentanilo como al carfentanilo. Los datos preliminares se publicaron en la revista ACS Chemical Biology a principios de este año.

Se descubrió que la investigación, que está en curso, aumenta los anticuerpos contra ambos opioides en ratones de laboratorio y reduce la cantidad de fármaco que llega al cerebro.

Kim Janda, profesor de química e inmunología en Scripps que dirigió la investigación, dijo que su equipo también se centra en un tipo diferente de disuasión de sobredosis: un anticuerpo monoclonal.

Si bien las vacunas hacen que el cuerpo produzca sus propios anticuerpos, puede llevar varias semanas o incluso meses generar una respuesta sólida.

Una infusión o inyección de un anticuerpo monoclonal podría considerarse un puente hacia una vacuna, dijo Janda, que brinda protección inmediata en una situación de emergencia.

Si bien la naloxona de emergencia también actúa rápidamente, los efectos tienden a desaparecer poco después, aproximadamente en un día. Janda sugirió que una inyección de emergencia de un anticuerpo monoclonal puede ofrecer una protección más duradera, al menos durante unos meses.

Un enfoque de múltiples frentes

Incluso si la vacuna finalmente tiene éxito, los expertos dicen que es probable que las inyecciones se combinen con otros medicamentos para la adicción y programas de asesoramiento.

El enfoque de múltiples frentes refleja la magnitud de la epidemia de opioides, dijo Janda. «Hay que atacar el problema desde diferentes direcciones».

Los medicamentos que se usan para tratar el trastorno por consumo de opioides, como la buprenorfina y la metadona, actúan para reducir los antojos. Son eficaces y reducen el riesgo de muerte por sobredosis en aproximadamente un 50 por ciento, dijo Walsh, de la Universidad de Kentucky.

Pero dijo, «menos del 10 por ciento de las personas que los necesitan pueden tener acceso». Para obtener una dosis diaria de metadona, dijo Walsh, las personas a menudo necesitan ir a una clínica los siete días de la semana. Eso puede ser difícil para las personas que trabajan y están criando familias. Es posible que muchos no tengan acceso regular a un vehículo.

Esto hace que sea «increíblemente difícil para las personas permanecer bajo cuidado», dijo Walsh. En teoría, los anticuerpos duraderos de una vacuna opioide podrían ayudar a llenar los vacíos en el tratamiento.

Además, Comer dijo que la recaída ocurre en aproximadamente la mitad de los pacientes que toman tales medicamentos después de aproximadamente seis meses de atención.

Una vacuna opioide podría ayudar a proteger a estos pacientes.

«Si después de seis meses, un paciente vacunado recae en el uso de opioides, aún tendría los anticuerpos circulando en su sistema», dijo Comer.

«Puede brindar protección contra una sobredosis y permitirnos una ventana de tiempo para volver a involucrarlos en el tratamiento», dijo.

Pero a medida que las sobredosis de opioides continúan aumentando a nivel nacional, está claro que los tratamientos estándar no siempre funcionan como se esperaba.

La buprenorfina, por ejemplo, no ayudó a M. Tampoco lo hizo ocho estadías diferentes en instalaciones de rehabilitación para pacientes hospitalizados.

«Salía por la puerta y volvía a tomar», dijo.

Aún así, tiene la esperanza de que la vacuna finalmente la ayude, así como a muchas otras personas que luchan contra la adicción.

«Si puede ayudar a alguien, o hacer una diferencia, sería increíble», dijo M. «Eso es lo que me empuja hacia adelante».

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