Los encuentros violentos con la policía envían a miles de personas a la sala de emergencias cada año

Los encuentros violentos con la policía envían a miles de personas a la sala de emergencias cada año

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Esta investigación se publicó en asociación con The Marshall Project, una organización de noticias sin fines de lucro que cubre el sistema de justicia penal de EE. UU. Suscríbase al boletín de The Marshall Project o sígalos en Facebook o Gorjeo.

SAN JOSE, California – Eliel Paulino estaba a menos de una cuadra de su complejo de apartamentos una noche en 2015 cuando las luces rojas de la policía destellaron en el espejo retrovisor de su SUV. Después de entrar en su estacionamiento, la policía le dijo que la luz de su matrícula estaba apagada.

En cuestión de minutos, una parada de tráfico de rutina se convirtió en una paliza, según muestran los registros judiciales. Un oficial le gritó a Paulino que dejara de hablar y luego lo tiró al suelo. Un segundo policía clavó su porra en el estómago de Paulino; un tercero lo golpeó más de una docena de veces con un bastón. Un médico de la sala de emergencias necesitó cuatro grapas para cerrar las heridas en el brazo derecho golpeado de Paulino.

En los informes policiales, los agentes afirmaron que Paulino luchó y se resistió al arresto; El video de una cámara de seguridad mostró que no lo hizo. La ciudad pagó a Paulino 700.000 dólares después de que un jurado determinara que la golpiza violaba sus derechos constitucionales.

«El Departamento de Policía de San José tiene un problema con el uso de fuerza excesiva», dijo la presidenta del jurado, Jessica Erickson, en una entrevista. «Tiene que parar».

Eliel Paulino en el hospital en 2015 después de que la policía lo golpeara durante una parada de tráfico en San José, California, en 2015.Tribunal de Distrito de EE. UU., Distrito Norte de California

En la conversación nacional sobre la vigilancia policial durante el año pasado, la atención pública se ha centrado en aquellos que mueren a manos de los agentes. Los estadounidenses conocen los nombres de George Floyd, Breonna Taylor, Tamir Rice y otros asesinados por la policía. Pocos saben que decenas de miles de personas como Paulino terminan en las salas de emergencia después de enfrentamientos con la policía.

Los datos de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades muestran que desde 2015, más de 400.000 personas han sido tratadas en las salas de emergencia debido a una interacción violenta con la policía o los guardias de seguridad. Pero casi no hay datos a nivel nacional sobre la naturaleza o las circunstancias de sus lesiones.Muchas de las aproximadamente 18,000 agencias de aplicación de la ley del país no cuentan ni hacen público el número de personas que necesitan atención médica después de que los oficiales se rompen los brazos, se lastiman la cara o electrocutarlos con Tasers.

Los investigadores señalan que solo una pequeña parte de los arrestos implican uso de la fuerza. Pero cuando la policía usa la fuerza, más de la mitad de los incidentes terminaron con un sospechoso o un civil herido, según un análisis de 2020. No está claro qué tan grave es el daño. «Necesitamos mejores datos sobre la gravedad de las lesiones», dijo Matthew Hickman, profesor de la Universidad de Seattle y uno de los autores del estudio.

La mayoría de los expertos están de acuerdo en que las lesiones a manos de la policía siguen sin notificarse.

«Estos datos dependen de la discreción de la policía, que decide quién es digno o indigno de una ambulancia», dijo Nicole González Van Cleve, profesora asociada de sociología en la Universidad de Brown que ha investigado el Departamento de Policía de Chicago. «Es absolutamente un recuento insuficiente».

Pero incluso cuando la tasa de lesiones no se reconoce en la conversación nacional sobre la reforma policial, ha tensado la relación entre los oficiales y las personas a las que pretenden servir, particularmente en los vecindarios negros y pardos.

«Hay un debilitamiento de la confianza de la comunidad», dijo Van Cleve. «No se considera que la policía haga cumplir la ley, se considera que está fuera de la ley».

Solo en un lugar como San José, que requiere que los oficiales reporten las lesiones y los alienta a llevar a los sospechosos heridos al hospital, podemos vislumbrar cuál podría ser la escala nacional del problema. La ciudad, con poco más de un millón de residentes en el corazón de Silicon Valley, tomó el raro paso de rastrear lesiones y hospitalizaciones como parte de un esfuerzo de años para reducir las interacciones violentas entre residentes y oficiales, luego de quejas de larga data de que los oficiales estaban golpeando a civiles.

A pesar de esos esfuerzos, alrededor de 1.300 personas terminaron en la sala de emergencias después de interactuar con la policía de la ciudad de 2017 a 2020, según un análisis de los datos de San José realizado por NBC News y The Marshall Project.

La mayoría de las visitas a emergencias involucraron a oficiales que usaban sus manos sobre sospechosos, encontró nuestro análisis. Las «sujeciones de control», torcer los brazos o sujetar a las personas, desempeñaron un papel en el 60% de los casos. Casi el 20 por ciento de las personas que acudieron a la sala de emergencias recibieron disparos con pistolas paralizantes y el 10 por ciento con un «arma de impacto», como una porra.

En esos cuatro años, según muestran los datos de la ciudad, los encuentros con la policía de San José dejaron a 72 personas «gravemente heridas», que incluyen huesos rotos, mordeduras de perro y lesiones internas. Nueve personas más murieron, todas por heridas de bala.

Los arrestos bruscos le han costado a la ciudad más de $ 26 millones en pagos de demandas por violaciones de derechos civiles desde 2010, según el análisis de NBC News y The Marshall Project.

El jefe Anthony Mata, quien se hizo cargo del departamento en marzo, dijo que cuando se trata del uso de la fuerza, sus oficiales están reaccionando al comportamiento de las personas que encuentran.

«Tratamos de usar la fuerza mínima», dijo. «Pero a veces las personas no cumplen o se resisten».

¿Qué tan típico es el historial de San José? Haga el mismo análisis «en cualquier departamento del país y obtendrá los mismos resultados», dijo Bob Scales, consultor de policía de la ciudad y muchas otras agencias de aplicación de la ley. Lo más inusual de San José es que hace públicos sus datos, dijo.

Otra cosa inusual sobre San José es la frecuencia con la que un uso de la fuerza termina con un viaje al hospital: alrededor del 43 por ciento, que se encuentra entre las más altas de las nueve ciudades que observamos en esa pista cuando un encontronazo con la policía resulta en una emergencia. -Visita a la sala.

Pero algunos departamentos de policía pueden tener un bajo porcentaje de visitas a la sala de emergencias porque tienen requisitos de información laxos y no obligan a los oficiales a buscar tratamiento médico para las personas que están heridas, lo que crea la posibilidad de un recuento significativo de la tasa real de lesiones.

Los funcionarios de San José dicen que su tasa refleja la política de la ciudad de tomarse en serio las lesiones. A diferencia de muchas agencias de aplicación de la ley, el Departamento de Policía de San José tiene reglas que les dicen a los oficiales que obtengan una «autorización médica» de un hospital cuando alguien «ha recibido un golpe en la cabeza con un codo, una rodilla o una patada».

Los oficiales habitualmente van más allá, dicen los funcionarios actuales y anteriores, y llevan a las personas con heridas o quejas incluso menores a la sala de emergencias, en parte porque la cárcel local lo requiere. Un portavoz de la cárcel del condado de Santa Clara no respondió a las solicitudes de comentarios.

«Los oficiales se equivocan por precaución» cuando llevan a personas al hospital, dijo Eddie García, quien dirigió el Departamento de Policía de San José de 2016 a 2020, y ahora es el jefe en Dallas. «Eso no significa que nos estemos rompiendo brazos y provocando fracturas de cráneo».

‘Es situacional’

La policía de Denver, como San José, tiene reglas estrictas sobre la búsqueda de atención médica cuando alguien se queja de una lesión, aunque la decisión de ir al hospital la toman los servicios de emergencias médicas, no los oficiales. Los médicos llevaron a las personas al hospital en el 38 por ciento de los casos de uso de la fuerza.

En Chicago, el manual del departamento de policía requiere que los oficiales soliciten asistencia médica si disparan a alguien con un arma o una pistola Taser, o lo golpean con una porra. Pero si no hay un arma involucrada y la persona no pide ayuda médica o tiene heridas obvias, no hay un viaje obligatorio a la sala de emergencias.

«Es situacional», dijo el sargento. Rocco Alioto, portavoz de la policía de Chicago. «Tiene una lesión por ese arresto, vas a tener que hacer eso. Pero si no se queja de una lesión y no hay signos visibles de lesión, entonces no hay nada que diga que tenemos que llamar o tomar llevarlos al hospital para su autorización «.

Alrededor del 34 por ciento de los incidentes de uso de la fuerza en Chicago terminan en una visita al hospital, encontró nuestro análisis. La oficina del inspector general de la ciudad dijo que puede ser un recuento insuficiente, lo que apunta a un cambio en la forma en que el departamento de policía cuenta las hospitalizaciones.

«Hemos visto brechas en los informes sobre el uso de la fuerza», dijo Deborah Witzburg, inspectora general adjunta de seguridad pública. «En un área donde hay tanta necesidad de transparencia y responsabilidad, cualquier falta de claridad es realmente problemática».

En Mesa, Arizona, una ciudad de medio millón de residentes cerca de Phoenix, el 36 por ciento de los incidentes de uso de la fuerza terminaron con un viaje al hospital entre 2017 y 2020. El departamento de policía no requiere que los oficiales llamen a EMS o tomen una persona a la sala de emergencias después de un arresto brusco, dijo un portavoz.

La policía se acerca a Robert Johnson el 23 de mayo de 2018 en Mesa, Arizona.Departamento de Policía de Mesa vía AP

Entonces, las personas con lesiones que los enviarían al hospital de San José terminan en la cárcel de Mesa. Por ejemplo, un video de vigilancia en un edificio de apartamentos captó a la policía de Mesa golpeando a Robert Johnson durante un arresto en 2018, dejándolo con la cara hinchada y lesiones en el pecho, la espalda, los hombros y los brazos. Incluso con los golpes en la cabeza, los agentes llevaron a Johnson directamente a la cárcel.

Una investigación departamental encontró que los oficiales no hicieron nada malo. Se retiraron los cargos contra Johnson y luego presentó una demanda federal contra la policía, que está pendiente. En documentos judiciales, los abogados de la ciudad dijeron que la fuerza estaba justificada.

‘No podía creer que esto estuviera pasando’

Los esfuerzos de San José para reducir el abuso policial se remontan a los días de Rodney King. Después de su infame golpiza por parte de agentes de policía de Los Ángeles en 1991, San José fue una de las primeras grandes ciudades en emplear un auditor de policía independiente que investiga las quejas civiles sobre agentes.

Walter Katz asumió el cargo en 2015, San José era un «departamento pesado» donde los policías herían a personas y se rompían huesos, dijo. Agregó que los oficiales de policía no estaban llevando a cabo investigaciones sólidas de quejas civiles.

«Realmente tenían un sistema débil de responsabilidad por el uso de la fuerza», dijo Katz.

En un impulso por la transparencia, en 2017 el departamento contrató a la firma consultora de Scales, Police Strategies, que creó un sitio web de acceso público que elimina la información sobre el uso de la fuerza de los informes policiales.

A medida que la imagen del comportamiento de la policía se hizo más clara, los funcionarios de San José se enteraron de que sus agentes usaban porras y balas de goma más que otras agencias de aplicación de la ley.

Los funcionarios del departamento dicen que han alentado a los oficiales a usar armas con menos frecuencia. En 2015, las «armas de impacto» estuvieron involucradas en el 19 por ciento de los incidentes de uso de la fuerza, según muestra el informe de Estrategias de la Policía. Para 2019, eso se había reducido al 11 por ciento. Pero los oficiales luchaban con sospechosos con más frecuencia. Dos tercios de todos los incidentes de uso de la fuerza en 2019 provocaron lesiones, una tasa que el informe describió como «superior al promedio». La mayoría de los heridos terminaron en la sala de emergencias.

Los críticos que buscan la reforma policial quieren más que estadísticas detalladas.

«No creo que se hayan dado palmaditas en la espalda ni estrellas doradas por relatar el uso excesivo de la fuerza y ​​las lesiones en civiles», dijo Raj Jayadev, fundador del grupo de vigilancia de la justicia penal Silicon Valley De-Bug. “El final de la historia no es, ‘Aquí están todas las personas que hemos matado’ o ‘Aquí están todas las personas que hemos mutilado’. El punto es detenerlo «.

Él y otros críticos se quejan de que San José no está haciendo lo suficiente para erradicar a los policías problemáticos. Marco Cruz, el oficial que derribó a Paulino en el suelo en 2015, por ejemplo, fue trasladado a la unidad de formación para ayudar a enseñar a los reclutas. El departamento se negó a ponerlo a disposición para hacer comentarios. El abogado de Paulino dijo que se mudó de regreso a su ciudad natal en México; Él no pudo ser contactado para hacer comentarios.

En entrevistas e informes, los auditores de la policía criticaron las revisiones internas del departamento sobre el uso de la fuerza, diciendo que los investigadores no examinaron completamente si las personas que resultaron heridas en realidad representaron una amenaza para los oficiales.

Marissa Santa Cruz, cuyo padre es alguacil adjunto, estaba celebrando su cumpleaños número 22 con su novio, Paea Tukuafu, en un Holiday Inn en 2019. El hotel llamó a la policía porque su música estaba demasiado alta. Las tensiones aumentaron cuando los oficiales ordenaron a la pareja empacar sus cosas y marcharse, según muestran los registros judiciales y la cámara corporal.



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