Los ganaderos y el administrador de Biden presionan por el cambio, los empacadores de carne por el status quo

Los ganaderos y el administrador de Biden presionan por el cambio, los empacadores de carne por el status quo

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Damon Watson es un ganadero de cuarta generación en la zona rural de Oklahoma, y ​​su hijo y su hija esperan ser el quinto. En los últimos años, sin embargo, se ha vuelto más difícil imaginar ese futuro: la rentabilidad de la granja ha disminuido y las oportunidades en Council Hill, una ciudad a 60 millas al sur de Tulsa con un poco más de 100 personas, continúan secándose.

Incluso cuando los consumidores pagan más por la carne en las tiendas de comestibles, los ganaderos como Watson han luchado para ganar un precio lo suficientemente alto por su ganado de los procesadores de carne. Ha visto a la mayoría de los otros pequeños agricultores de la zona abandonar la ganadería por completo porque no es tan rentable.

«La mayoría de la gente tiene opciones si está vendiendo algo», dijo Watson. «Para los agricultores y ganaderos, los empacadores les dicen lo que van a obtener y es mejor que estén contentos con eso».

Él y otros ganaderos están cada vez más molestos por los escasos márgenes que obtienen, lo que lleva a un gran número de agricultores a la bancarrota. Mientras tanto, según el Departamento de Agricultura, los procesadores de carne gigantes han obtenido ganancias récord en una industria valorada en más de $ 200 mil millones.

La pandemia ha arrojado luz sobre la tensión entre agricultores y procesadores, lo que ha provocado que miembros de la administración de Biden, un grupo bipartidista de políticos y defensores, impulsen una mayor supervisión de la industria del envasado de carne. Culpan a los conglomerados cárnicos de aumentar los costos para los consumidores, mantener las ganancias de los agricultores y dejar vulnerables a elementos de la cadena de suministro de alimentos.

Además de la lucha por seguir siendo rentable, Watson vio cómo la pandemia ponía en grave peligro la cadena de suministro de carne, con brotes que cerraban las plantas y provocaban escasez desde el principio.

Como resultado, Watson creó su propia opción a principios de este año, empleando a 16 personas para abrir una pequeña planta de procesamiento de carne para su granja y algunos otros ranchos en el área. Es una de las 19 nuevas plantas pequeñas que se abrieron en Oklahoma este año en gran parte inspiradas por la desaceleración de la producción de carne durante la pandemia y la frustración con la industria tradicional.

«Mucha gente no iba a tener un lugar para procesar su carne porque muchos procesadores estaban cerrados, por lo que no podrían vender sus productos», dijo Watson, y agregó que toda su cultura familiar ha disminuido. para apoyar a la comunidad local.

La apertura de la pequeña planta de procesamiento les ha dado a los ganaderos otra opción, dijo, para que puedan comercializar su carne localmente.

Damon y Robyn Watson con su hijo y su hija, Dillon y Gracie, frente al mercado de carne Watson Farms. Christopher Creese para NBC News

Esa es una de las razones por las que, utilizando fondos del American Rescue Plan, el USDA anunció que está invirtiendo $ 500 millones para expandir las plantas de procesamiento de carne locales y regionales en un esfuerzo por crear una mayor competencia dentro de la industria. Se destinan 150 millones de dólares adicionales a productores pequeños y muy pequeños, como los Watson. El USDA también tiene la intención de anunciar el lunes un programa de garantía de préstamos que tiene como objetivo expandir la capacidad de procesamiento en algunas instalaciones, de las cuales se espera que se beneficien los procesadores pequeños y medianos.

Los mayores empacadores de carne sacrifican hasta 35.000 cabezas de ganado a la semana en sus plantas. En comparación, Watson procesa alrededor de 35, con la intención de vender un producto local de mayor calidad directamente al consumidor. Su familia incluso abrió una tienda. Los protocolos de exposición y trabajo limitados en la planta más pequeña de Watson significan una mejor oportunidad de permanecer abierta cuando las plantas más grandes se ven obligadas a cerrar debido a los brotes de Covid-19.

“Si tenemos éxito en dominar los monopolios corporativos, tendremos que estar preparados para rellenar”, dijo Walter Schweitzer, presidente de la Unión de Agricultores de Montana, quien también es un ganadero que trabaja con una nueva cooperativa empacadora de carne. “Tendremos que reconstruir porque solíamos tener una industria local de procesamiento de carne en todo Estados Unidos. Tenemos que capacitar a más carniceros, inspectores y empresarios para que nuestra industria local de procesamiento de carne vuelva a funcionar ”.

Eficiencia versus resiliencia

En 1977, las mayores empresas empacadoras de carne de vacuno controlaban alrededor del 25 por ciento del mercado. Ahora el USDA informa que casi el 75 por ciento de la carne de res del país es procesada por cuatro empresas: JBS, Tyson, Cargill y National Beef Packing Co.La situación es similar en la carne de cerdo y pollo, y la consolidación del procesamiento de carne se ha ganado la ira de los consumidores. y políticos en los últimos meses.

Los líderes políticos, defensores y ganaderos han estado presionando para que se realicen más investigaciones sobre si la industria del envasado de carne es lo suficientemente resistente como para enfrentar el cierre y las deficiencias de la cadena de suministro. Muchos creen que una mayor diversidad de actores en la industria protegería mejor la cadena de suministro de alimentos y están investigando si la consolidación continua de estas grandes empresas está sofocando la competencia y la comunidad agrícola.

La planta de procesamiento de carne de Watson Farms en Council Hill, Oklahoma.Christopher Creese para NBC News

“Vamos a tener interrupciones en el futuro, ya sea el empeoramiento de los efectos del cambio climático, si se trata de cualquier otro tipo de interrupción, como vimos con la pandemia”, dijo Rob Larew, presidente de la Unión Nacional de Agricultores. «El sistema es quizás el epítome de la eficiencia, pero la cadena de suministro del mercado es frágil y no muy flexible».

Los consumidores solo han visto los efectos y las vulnerabilidades de esta consolidación cuando ocurre un desastre, pero en última instancia afecta sus bolsillos, especialmente recientemente y en lo que respecta a los precios de la carne. La carne de res, cerdo y aves de corral representan la mitad del reciente aumento en los precios de los alimentos en el hogar desde diciembre de 2020, según el USDA.

Los críticos de la industria de procesamiento de alimentos apuntan a la interrupción dentro de las plantas de las grandes empresas en los últimos años por el aumento continuo de los costos, y hay múltiples incidentes para citar más allá de la pandemia.

JBS, uno de los procesadores de carne internacionales más grandes del mundo, fue pirateado a principios de este año, lo que obligó a la compañía a desconectar sus sistemas de procesamiento de carne hasta que pagó un rescate de 11 millones de dólares a un grupo de piratería ruso. El presunto culpable dijo que tiene la intención de apuntar al sector agrícola en el futuro.

Los incendios, incluido uno en septiembre en una planta de JBS y otro en una instalación de Tyson en 2019, y el repunte de los desastres naturales de gran alcance también han cerrado la producción, aumentando los precios.

Los economistas agrícolas parecen menos optimistas a la hora de realizar cambios importantes en la industria, y señalan la intensa cantidad de eficiencia que se observa actualmente en el sistema para alimentar a un país acostumbrado al acceso expansivo a la carne. También señalan que la interrupción continua más allá de los cierres pandémicos se debe a la actual escasez de mano de obra que enfrenta todo el país.

Jayson Lusk, jefe del Departamento de Economía Agrícola de la Universidad de Purdue, testificó ante el Congreso que deberían trabajar para anticipar desafíos futuros, en lugar de abordar la escasez en el sistema causada por la pandemia.

En una llamada con NBC News, dijo que los pequeños procesadores pueden encontrar un mercado con consumidores cada vez más interesados ​​en comprar localmente, pero dijo que la caída del tamaño de los rebaños de ganado, la línea de tendencia actual, no respaldará la adición de nuevas plantas de procesamiento. y podría resultar en que los procesadores tengan demasiada capacidad como lo hicieron en la década de 2010.

“Al incentivar aún más esta capacidad de envasado adicional, es posible que estemos solucionando el problema de ayer”, dijo Lusk. “¿Nos vamos a despertar dentro de cinco años y nos encontraremos en la misma situación en la que estábamos hace casi una década, donde hay demasiada capacidad en relación con el inventario y los empacadores tendrán que cerrar, cerrar el negocio, etc.? «

Nuevos esfuerzos para reinar en los frigoríficos

Existe un inmenso interés legislativo en apuntar a la industria y expandir la capacidad. En el Senado, los demócratas y republicanos presentaron proyectos de ley que crearían etiquetas de país de origen para los productos cárnicos, una biblioteca de contratos para crear transparencia en los precios y un investigador cuya función principal sería sondear la conducta anticompetitiva y hacer cumplir las regulaciones de envasado de carne.

La administración de Biden apoya esos esfuerzos y está impulsando muchos de los suyos, incluida la inversión en programas de procesamiento y ayuda relacionados con el cambio climático.

La Casa Blanca también ordenó al Departamento de Agricultura y al Departamento de Justicia que trabajen juntos para investigar la fijación de precios y hacer cumplir las leyes antimonopolio en un esfuerzo que, según ellos, creará una mayor equidad y transparencia en la industria. Los dos también están trabajando para expandir el poder regulatorio de la Ley de Empacadores y Corrales, una ley histórica, que celebró su centenario el mes pasado, que rompió el poder de los monopolios de empacadoras de carne.

El portavoz de Tyson, Gary Mickelson, dijo por correo electrónico que el procesador de carne no puede controlar las fuerzas del mercado y que «ya se encuentra en una de las industrias más estrictamente reguladas y controladas del país».

Mickelson agregó que Tyson está “a favor de las pequeñas empresas”, citando la historia del origen de la empresa multimillonaria. Dijo que la competencia ya es intensa dentro del sistema actual y está influenciada por los deseos de los clientes.

“Hacer que los estadounidenses dependan únicamente de una red de pequeños procesadores crearía ineficiencia en el sistema, lo que significa que las familias pagarían significativamente más por su carne”, dijo. “También aumentaría la carga para los minoristas y las cadenas de restaurantes nacionales, así como para las agencias reguladoras, ya que la naturaleza de estos mercados, que involucran animales vivos y productos con una vida útil corta, requiere una coordinación constante”.

JBS, Cargill y National Beef Packing Co. no respondieron a las solicitudes de comentarios.

El Instituto de la Carne de América del Norte, una asociación comercial de empacadores de carne, dijo que la industria ya enfrenta mucha regulación con respecto a la transparencia de precios. Sarah Little, portavoz del grupo, dijo que los pequeños procesadores enfrentarán los mismos desafíos laborales que los conglomerados gigantes y tendrán dificultades a medida que el tamaño de la manada de ganado se haga más pequeño.

Después de que el secretario de Agricultura, Tom Vilsack, y el director del Consejo Económico, Brian Deese, dijeron en una conferencia de prensa en septiembre que la administración de Biden buscará una mayor regulación y supervisión del sector, culpando a los empacadores de carne por hacer subir los precios de los alimentos, la presidenta de NAMI, Julie Anna Potts, hizo retroceder.

“La pandemia parece ser el vehículo que genera nuevas malas ideas y resucita otras malas ideas, aparentemente sin reconocer las realidades económicas y las consecuencias no deseadas. De hecho, ninguna de las propuestas presentadas en la rueda de prensa aliviará los aumentos de precios al consumidor que la administración busca abordar ”, dijo en una carta que Little compartió con NBC News.

‘Hay que hacer algo’

Sin embargo, mantener el status quo parece impopular. Los críticos parecen estar ganando impulso con sus argumentos de que una mayor diversificación de la industria haría que el sistema alimentario fuera más resistente, proporcionaría una mayor equidad y promovería una competencia real que permitiría a más empresas operar en el mercado.

Pero esos críticos también tienen sus propios reparos con respecto a cómo la Casa Blanca y el USDA están avanzando.

Si bien las inversiones monetarias propuestas por la administración Biden podrían ser beneficiosas, muchos defensores como Kathryn Bedell creen que para que cualquier cambio se convierta en una realidad a largo plazo, el gobierno federal debe abordar la consolidación primero.

Ganado en Watson Farms. Christopher Creese para NBC News

Bedell dirigió una pequeña planta de procesamiento en el oeste de Colorado antes de renunciar a ella para impulsar reformas en el procesamiento de carne. Bedell, veterinario agrícola que creció en la cría de ganado, dijo que la administración de Biden primero debe impulsar leyes y políticas antimonopolio que creen una mayor competencia.

“El USDA está destinando todo este dinero a la construcción de un espacio de procesamiento, pero me preocupa que, a menos que se ocupen de la imagen completa de los problemas, se desperdiciarán 500 millones de dólares y todas estas pequeñas empresas quebrarán casi tan rápido como puedan construirlos ”, dijo.

Algunos ganaderos señalaron que están mirando a la administración Biden con renovado interés después de que la Comisión Federal de Comercio dijo que protegería los derechos de los agricultores a reparar su propia maquinaria.

Schweitzer, el presidente de la Unión de Agricultores de Montana, dijo que la entrega de legislación antimonopolio y la elaboración de normas podrían brindarle a la administración una gran cantidad de apoyo de las comunidades rurales.

«He estado hablando de estos monopolios corporativos toda mi vida, y ser escuchado», dijo, haciendo una pausa cuando comenzó a ahogarse, «no sabes lo emocional que me pone».

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