Los legisladores de Texas sopesan los cambios para proteger a las familias acusadas injustamente de abuso infantil

Los legisladores de Texas sopesan los cambios para proteger a las familias acusadas injustamente de abuso infantil


Este artículo se publicó en colaboración con el Houston Chronicle.

AUSTIN, Texas – Ann Marie Timmerman todavía se atraganta cuando habla del momento en que un investigador de los Servicios de Protección Infantil se presentó para tomar la custodia de su bebé, pero trató de mantener la compostura el martes cuando se acercó a un atril y describió su terrible experiencia al estado. legisladores.

En 2016, había llevado a su aletargado hijo de 4 meses a un hospital de Houston, donde se enteró de que había sufrido una pequeña hemorragia alrededor del cerebro. Un pediatra de abuso infantil le dijo a los Servicios de Protección Infantil, o CPS, que la lesión solo podría haber sido el resultado del abuso infantil.

Basándose solo en esa opinión, y sin considerar un informe de un neurocirujano pediátrico que no estuvo de acuerdo, diciendo que la lesión fue probablemente el resultado del parto, CPS tomó la custodia de emergencia del bebé, según muestran los registros.

Ann Marie Timmerman dijo a los legisladores que los cambios propuestos podrían haber evitado que su familia se separara en 2016.Elizabeth Conley / Houston Chronicle

«Me paro frente a ustedes, una madre que sufrió el gran trauma de que le arrancaran de los brazos a su bebé médicamente frágil, todo debido a la opinión de un solo médico», dijo Timmerman a los miembros del comité de la Cámara de Representantes de Texas que supervisa el estado sistema de bienestar infantil.

Ella estuvo entre varios padres que viajaron desde todo Texas para compartir historias similares e instar a los legisladores a aprobar un proyecto de ley, presentado por la representante estatal Stephanie Klick, una republicana, que requeriría que los investigadores estatales de la CPS consideren opiniones médicas adicionales antes de separar a los niños de sus padres. .

La legislación, que fue redactada luego de una investigación de NBC News y Houston Chronicle en 2019 sobre la difícil situación de los padres que habían sido acusados ​​de abuso en base a informes erróneos de médicos, es uno de al menos 17 proyectos de ley que se están abriendo camino a través de la Legislatura que buscan una reforma. el sistema de bienestar infantil del estado con el objetivo de proteger a familias inocentes.

Los informes de NBC News y Chronicle se centraron principalmente en el trabajo de los pediatras de abuso infantil, una pequeña pero creciente subespecialidad de médicos que trabajan en estrecha colaboración con las agencias estatales de bienestar infantil. Proporcionan informes de expertos y testimonios judiciales en miles de casos cada año, protegiendo a un número incalculable de niños maltratados de daños adicionales. Pero cuando la evidencia no es clara, encontró la investigación, un diagnóstico erróneo o exagerado de abuso infantil puede devastar a una familia.

Uno de los proyectos de ley de Texas inspirado en parte por el informe, presentado por la senadora republicana Lois Kolkhorst, requeriría que una comisión estatal estudiara el trabajo de los pediatras de abuso infantil financiados por el estado y proponga mejoras al proceso que sigue CPS cuando se basa en sus servicios médicos. informes. Otro proyecto de ley, presentado por el representante republicano James Frank, enmendaría la definición de negligencia física y médica para evitar que CPS separe familias en casos en los que no haya evidencia de que los niños estén en «peligro inmediato».

La mayoría de las propuestas han sido presentadas por miembros de la mayoría republicana de la Legislatura, pero varias cuentan con el apoyo de los demócratas, parte de un creciente movimiento bipartidista destinado a prevenir separaciones familiares traumáticas e innecesarias como las destacadas en la investigación de NBC News y Chronicle.

El representante James Frank, en el centro, está ayudando a liderar el esfuerzo legislativo para reformar el sistema de bienestar infantil en Texas.Elizabeth Conley / Houston Chronicle

«Una cosa de la que hemos hablado mucho es ‘¿Le estamos haciendo más daño al niño a través de la expulsión?'», Dijo el representante estatal Gene Wu, un demócrata de Houston que firmó como copatrocinador del proyecto de ley de Frank. «Vas a causar un trauma cuando sacas a un niño, ¿y ese trauma vale la pena?»

El gobernador republicano Greg Abbott ha manifestado su apoyo a la reforma del sistema de bienestar infantil en esta sesión legislativa, pero su oficina no ha intervenido públicamente sobre una legislación específica. Aunque algunos de los proyectos de ley que se están abriendo camino a través de los comités podrían finalmente consolidarse, los principales legisladores dijeron que hay un fuerte impulso para aprobar cambios significativos este año.

Los grupos de defensa del bienestar infantil en Texas han respaldado ampliamente el objetivo de prevenir la expulsión innecesaria de niños, pero también han expresado su preocupación por las posibles consecuencias no deseadas de dejar niños vulnerables en hogares que resultan ser inseguros. Will Francis, quien encabeza la sección de Texas de la Asociación Nacional de Trabajadores Sociales, dijo que cualquier cambio en las funciones de CPS debería venir con fondos para apoyar a las familias que necesitan ayuda.

«Si quiere que las familias hagan el mejor trabajo posible en la crianza de sus hijos, debe darles herramientas», dijo Francis. «No se puede simplemente mirar para otro lado y decir que no vamos a considerar más este abuso y negligencia».

Patrick Crimmins, portavoz del Departamento de Servicios para la Familia y de Protección de Texas, que supervisa CPS, dijo que la agencia no comenta sobre la legislación propuesta o su manejo de casos individuales.

La Dra. Natalie Kissoon, pediatra de abuso infantil de San Antonio, y Stacy Wilson, presidenta de la Asociación de Hospitales de Niños de Texas, expresaron su preocupación durante la audiencia del martes de que el proyecto de ley de Klick para permitir a los padres solicitar segundas opiniones médicas, como está redactado actualmente, podría conducir a retrasos en sacar a los niños de hogares peligrosos. Argumentaron que los pediatras de abuso infantil ya consultan con especialistas antes de sacar conclusiones sobre si las lesiones de un niño son consistentes con el abuso. Y dijeron que ningún médico puede quitarle a un niño a sus padres; ese poder recae en CPS y los tribunales.

Stacy Wilson, presidenta de la Asociación de Hospitales de Niños de Texas, durante una audiencia el 30 de marzo de 2021.Elizabeth Conley / Houston Chronicle

Pero Wilson reconoció que algunas de las historias compartidas por los padres durante la audiencia eran preocupantes, y estuvo de acuerdo en que es posible que se justifiquen algunos cambios.

«Claramente, lo que han escuchado hoy aquí, el proceso se rompió y es necesario mejorar», dijo Wilson. «Y apoyamos eso».

Klick dijo que el objetivo de la legislación es agregar «controles y equilibrios» a la toma de decisiones de CPS. La investigación de NBC News and Chronicle destacó varios casos, incluido el de Timmerman, en los que CPS se llevó a niños basándose en informes de pediatras de abuso infantil, a pesar de las pruebas contradictorias y las opiniones diferentes de otros especialistas médicos.

El proyecto de ley de Klick permitiría a los padres que han sido acusados ​​de abuso en base a informes de pediatras de abuso infantil solicitar segundas opiniones médicas de especialistas calificados y requerir que CPS considere las segundas opiniones. Klick dijo que la legislación era un paso hacia el reconocimiento de una realidad que afecta a todos los campos de la medicina: los médicos pueden equivocarse.

«Las segundas opiniones son una práctica estándar en la medicina, y este proyecto de ley trae la misma práctica a esta área específica», dijo Klick.

Timmerman, quien planea regresar a Austin en las próximas semanas para hablar en apoyo de otros proyectos de ley para hacer cambios en CPS, le dijo al comité que la legislación de Klick habría marcado la diferencia en su caso.

Meses después de que CPS tomó la custodia de su bebé, Tristan, tres expertos médicos externos revisaron sus registros médicos y, al igual que el neurocirujano que lo había tratado inicialmente, no vieron ninguna razón para concluir que había sido abusado. Descubrieron que el bebé sufría de una afección médica subyacente que probablemente le provocó una hemorragia alrededor del cerebro. Les tomó siete meses y les costó a los Timmerman $ 200,000 en honorarios legales recuperar la custodia y limpiar sus nombres.

«Las familias merecen el debido proceso y segundas opiniones», dijo Timmerman. «Si todos los diagnósticos médicos de Tristan hubieran sido considerados bajo las condiciones de este proyecto de ley, se le habría dado el debido proceso a nuestra familia al permitir segundas opiniones imparciales que, en última instancia, habrían impedido su expulsión».

Ajshay James perdió la custodia de su hija de 2 años después de que los médicos del Texas Children’s Hospital en Houston la acusaron de darle a la niña tratamientos médicos innecesarios en 2017. La investigación de NBC News and Chronicle encontró que los médicos exageraron repetidamente las pruebas en su contra, aunque el El hospital ha defendido su manejo del caso.

Ajshay James, quien perdió temporalmente la custodia de su hija de 2 años en 2017, escucha el testimonio en una sala desbordada en la Legislatura de Texas.Elizabeth Conley / Houston Chronicle

James, quien recuperó la custodia de su hija, lloró mientras describía su larga batalla legal. Ella dijo a los legisladores que, en lo que respecta a CPS, lo único que importaba era la opinión del pediatra de abuso infantil.

James pidió al comité que protegiera a «aquellos de nosotros que habíamos hecho lo correcto, aquellos que confiamos en los profesionales médicos, aquellos a quienes se nos impuso la letra escarlata. Haga lo correcto, por favor, y permítanos hacerlo». tener el debido proceso «.

Sharde Butler vino desde Houston para hablar en apoyo del proyecto de ley. Asistió a la audiencia con sus dos hijos pequeños, que estuvieron separados de ella durante casi dos años después de que un especialista en abuso infantil del Texas Children’s le dijo a CPS en 2017 que las lesiones en la espalda y la cabeza de su hijo pequeño parecían abuso y no podrían haber sido el resultado de su marido lo deja caer accidentalmente. Texas Children’s ha defendido el manejo del caso por parte de sus médicos, señalando que el hijo de Butler sufrió lesiones graves y que «se requería la notificación obligatoria a CPS».

Sharde Butler habla con su esposo, Lance, y sus dos hijos antes de testificar.Elizabeth Conley / Houston Chronicle

Los exámenes de seguimiento en otro hospital revelaron discrepancias en los informes médicos proporcionados a CPS, lo que generó dudas sobre el diagnóstico de abuso, pero Butler dijo a los legisladores que la agencia y el juez que presidía su caso se negaron a devolver a los niños.

«Íbamos a la corte y nuestro juez nos decía que no importaba lo que dijéramos, que solo escuchaba a los médicos de abuso infantil», dijo Butler, cuya terrible experiencia se relató en el podcast de NBC News y Wondery de 2020 «Do Sin daño «.

Butler y su esposo recuperaron la custodia de sus hijos solo después de que un nuevo juez se hizo cargo del caso y accedió a considerar todas las pruebas médicas. Dijo que su familia todavía está luchando por recuperarse del trauma, pero que espera que su historia pueda inspirar cambios.

«Me perdí el primer cumpleaños de mi hijo, me perdí su primera Navidad, me perdí su primer Día de Acción de Gracias», dijo. «Nunca podré recuperar eso».

Keri Blakinger y Cayla Harris informaron desde Austin; Mike Hixenbaugh informó desde Houston.



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