Los mineros de Bitcoin se alinean con las empresas de combustibles fósiles, alarmando a los ambientalistas

Los mineros de Bitcoin se alinean con las empresas de combustibles fósiles, alarmando a los ambientalistas

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Hace cuatro años, la planta de energía Scrubgrass en el condado de Venango, Pensilvania, estaba al borde de la ruina financiera ya que los clientes de energía preferían comprar gas natural barato o energías renovables. Luego Scrubgrass cambió a Bitcoin.

Hoy, a través de un holding con sede en Kennerdell, Pensilvania, llamado Stronghold Digital Mining que compró la planta, Scrubgrass quema suficientes residuos de carbón para alimentar alrededor de 1.800 computadoras de minería de criptomonedas. Estas computadoras, conocidas como mineros, se empaquetan en contenedores de envío junto a la planta de energía, indicó la compañía en documentos presentados ante la Comisión de Bolsa y Valores de EE. UU. Antes de su oferta pública inicial. Los residuos de carbón son un subproducto de décadas de explotación minera en la región, que quedan en enormes pilas negras. Stronghold estimó que actualmente está quemando alrededor de 600,000 toneladas por año en Scrubgrass.

Según las presentaciones de la SEC, Stronghold planea operar 57,000 mineros para fines de 2022, una expansión que requiere la compra de dos plantas de energía de desechos de carbón adicionales en la región.

Lo que sucedió en Scrubgrass destaca una tendencia creciente dentro del mundo de las criptomonedas que alarma a algunos ambientalistas. La minería de Bitcoin está dando nueva vida a las envejecidas plantas de energía de combustibles fósiles de Estados Unidos, creando una demanda que, según los ambientalistas, desalienta la inversión en fuentes de energía renovable en un momento en que es esencial alejarse de las fuentes de energía que emiten carbono.

Bitcoin y otras criptomonedas utilizan tecnología blockchain, esencialmente una base de datos compartida de transacciones, donde las entradas deben confirmarse y encriptarse. La red está protegida por «mineros» que utilizan potentes ordenadores para competir en un enorme juego de adivinanzas que, en última instancia, verifica las transacciones. Si una computadora «gana» el juego, es recompensada con un bitcoin recién creado, que actualmente vale alrededor de $ 40,000. El proceso consume mucha electricidad y las computadoras generan mucho calor, lo que significa que requieren sistemas de enfriamiento industrial que necesitan aún más energía.

Debido a esto, la red de Bitcoin actualmente consume más electricidad que muchos países pequeños, incluido Filipinas, según el Índice de Consumo de Electricidad de Bitcoin de Cambridge.

«La minería de Bitcoin es esencialmente un desperdicio por diseño», dijo Alex de Vries, economista, investigador y fundador holandés de Digiconomist, un sitio que rastrea el impacto ambiental de las criptomonedas. “Es un sistema en el que los participantes se ven obligados a desperdiciar recursos para proporcionar cierto nivel de seguridad en la red. Cuanto más valor tiene Bitcoin, más dinero vale, más gastamos en recursos «.

La tendencia se ha acelerado en los últimos meses después de que el gobierno chino tomó medidas enérgicas contra la minería de bitcoins, que hasta mayo albergaba alrededor de dos tercios de la capacidad minera mundial de bitcoins, según la firma de investigación Rystad Energy. El viernes, China llegó tan lejos al anunciar que todas las transacciones de criptomonedas eran ilegales, lo que dio otro golpe a la industria. Pero la represión minera ya provocó una afluencia de operaciones mineras de bitcoins en los Estados Unidos, y varios estados, incluidos Texas y Kentucky, les dieron la bienvenida con los brazos abiertos, electricidad barata e incentivos fiscales.

“Estos mineros no solo necesitan energía barata, sino una fuente de energía estable porque sus máquinas necesitan funcionar las 24 horas del día, los 7 días de la semana, y las fuentes de combustibles fósiles son las más adecuadas para ello”, dijo de Vries. «Los mineros están reviviendo plantas de gas y minas de carbón inactivas en lugares como Nueva York y Montana».

Los funcionarios de Stronghold se negaron a comentar porque la compañía se encuentra actualmente en un período de silencio ordenado por la SEC antes de su oferta pública inicial. Pero en una presentación reciente, describió sus operaciones como «beneficiosas para el medio ambiente», señalando la clasificación de Pensilvania de la generación de energía con carbón residual como una «fuente de energía alternativa de Nivel II». Esta clasificación permite que Stronghold se beneficie de los subsidios estatales.

Las pilas de carbón residual son un peligro ambiental lleno de contaminantes que se filtran a las vías fluviales, matan a los peces y otros animales salvajes, y en ocasiones se incendian espontáneamente, según la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. Quemarlo como combustible en una planta de energía como Scrubgrass ayuda a limpiar las pilas de desechos, pero emite dióxido de carbono a la atmósfera y otros gases de efecto invernadero peligrosos.

“En pocas palabras, empleamos técnicas de minería de criptomonedas del siglo XXI para remediar los impactos de la minería del carbón de los siglos XIX y XX en algunas de las regiones de los Estados Unidos con el medio ambiente más descuidado”, declaró la compañía en la presentación.

Fortaleza

Según las presentaciones públicas, Stronghold trabaja en estrecha colaboración con el Departamento de Protección Ambiental de Pensilvania para priorizar las pilas de desechos de carbón de mayor riesgo, incluidas las que ya están quemando o contaminando las vías fluviales, para quemarlas como combustible para sus plantas de energía, eliminando las partículas nocivas que se liberarían en el atmósfera de pilas que se encienden espontáneamente.

Rob Altenburg, director senior de energía y clima en PennFuture, una organización sin fines de lucro centrada en la energía limpia, dijo que cree que el estado está adoptando el enfoque equivocado para manejar las enormes pilas de carbón residual y que quemarlo en plantas de energía solo hace un problema visible invisible.

“Cuando arde, no ven grandes torres de hollín negro”, dijo. «Y cuando la gente no ve la contaminación, no cree que esté ahí».

El Departamento de Protección Ambiental no respondió a las solicitudes de comentarios.

Altenburg y otros defensores de la calidad del aire prefieren enfoques alternativos para la remediación, incluida la plantación de pastos marinos en la parte superior de las pilas de desechos para asegurar la superficie y mitigar los problemas de lixiviación o trasladar el carbón residual a un vertedero revestido que previene la lixiviación en las vías fluviales, un movimiento que el carbón desecha lobby ARIPPA estimó que costaría alrededor de $ 30 por tonelada.

Altenburg dijo que cree que si el estado desvía los generosos subsidios que se otorgan a las plantas de desechos de carbón y considera el costo social de las emisiones de carbono, también podría pagar la remediación. Pero eso sería políticamente impopular.

“Es mucho más fácil para nuestra Legislatura aprobar un recorte de impuestos para una empresa que un proyecto de ley que gasta dinero en limpieza ambiental, incluso si esta última es más rentable”, dijo.

Este año, el Consejo Ambiental de Pensilvania recomendó que los estándares de energía alternativa del estado, que actualmente permiten subsidios a las plantas de carbón residual, sean reformados para eliminar gradualmente las fuentes de energía de combustibles fósiles como las plantas de carbón residual, a menos que utilicen tecnología de captura de carbono.

Migración china

Desde que China expulsó a los mineros de bitcoins en la primavera, la proporción de bitcoins que se extrae utilizando fuentes de energía renovables ha disminuido a medida que los mineros han migrado a países con redes de energía más dependientes de combustibles fósiles, dijo Pete Howson, experto en bitcoins y conferencista senior en desarrollo internacional en Universidad de Northumbria en Reino Unido.

Muchos mineros recurrieron a los vecinos de China, incluidos Kazajstán y Abjasia, reconocidos por la mayoría de los países como parte de Georgia, los cuales tienen redes de energía alimentadas casi en su totalidad por combustibles fósiles.

Otros buscaron mercados energéticos más grandes y estables.

«Muchos terminaron en América del Norte porque había suficiente energía barata y podían hacer tratos con compañías de combustibles fósiles», dijo el experto en criptomonedas David Gerard.

Hasta la represión, la empresa minera de bitcoins Poolin realizaba la gran mayoría de su minería en China, utilizando principalmente combustibles fósiles en Mongolia Interior y energía hidroeléctrica en Sichuan.

El día después de que China anunció la prohibición, el vicepresidente de Poolin, Alejandro De La Torre, se dirigió a Texas.

“Un factor muy importante para la minería es el costo de la electricidad y en Texas es muy barato. Hay mucho petróleo, además de energía eólica y solar ”, dijo. «También hay un entorno político amigable para la minería de bitcoins».

En junio, El gobernador de Texas, Greg Abbott, tuiteó su entusiasmo de que Texas sería el próximo «líder de las criptomonedas» a medida que los quioscos de criptomonedas se implementan en las tiendas de comestibles.

Los defensores de las criptomonedas en Houston organizan una reunión mensual de Bitcoin, que en agosto vio a unos 200 representantes de compañías de petróleo y gas y compañías mineras de bitcoins reunirse para discutir el comercio de energía, informó CNBC.

De La Torre, quien asistió a la reunión, dijo que Poolin se siente particularmente atraído por el uso de gas natural, un subproducto de la industria petrolera, que de otra manera se quemaría en bengalas.

«La narrativa es que la minería de bitcoins está destruyendo la Tierra», dijo. “Pero podemos configurar una máquina que capture gas quemado y lo haga funcionar a través de un generador para generar electricidad. Elimina el contaminante de la atmósfera para crear energía que se utiliza para la minería ”.

Expansión sin fin

Si bien Poolin ha trasladado su sede de Hong Kong a Austin, Texas, sus empleados han estado volando a través de los otros estados para ver si pueden encontrar ofertas de energía barata o incentivos para establecer operaciones.

“Kentucky tiene incentivos muy atractivos”, dijo. “Ahí es donde estaban ubicadas todas las plantas de energía de carbón, y muchas han cerrado. Esto significa que hay una gran cantidad de infraestructura eléctrica que no se está utilizando «.

A fines de marzo, el gobernador de Kentucky, Andy Beshear, firmó un par de proyectos de ley que ofrecían exenciones de impuestos a los mineros de criptomonedas que se instalaban en el estado.

Están ocurriendo señales de este tipo de alineación en los Estados Unidos.

En Nueva York, una antigua planta de energía de carbón a orillas del lago Seneca se convirtió en gas natural y comenzó la minería de bitcoins. Greenidge Generation, la compañía detrás de la planta de energía, en su sitio web describió su operación minera como “más del doble de eficiente” que el estándar global y “100% neutral en carbono” a través de compensaciones. Sin embargo, los residentes locales dijeron que la planta de energía está contaminando el aire y calentando el lago, como informó NBC News. No se producirá un estudio térmico completo hasta 2023.

El director ejecutivo de Greenidge le dijo a NBC News en julio que la instalación a orillas del lago estaba operando dentro de sus permisos ambientales federales y estatales y había creado 31 puestos de trabajo.

En Montana, cerca de la frontera con Dakota del Norte, una startup de Colorado llamada Crusoe Energy Systems está utilizando gas natural, un subproducto de la producción de petróleo, como combustible para generar electricidad para los mineros de bitcoins en contenedores de almacenamiento en el lugar. El gas que Crusoe está usando, comprado al propietario del campo petrolero, Kraken Oil & Gas, de lo contrario se quemaría en llamaradas, emitiendo CO2 y otros contaminantes. Vender el gas a los mineros criptográficos es beneficioso para los mineros y las empresas de energía, dicen los defensores. El proceso aún genera CO2, pero también crea algo de valor.

De Vries ve el proceso, que está siendo replicado en todo el mundo, incluso por Gazprom en Siberia, de manera diferente.

“Hacer que un subproducto de la extracción de combustibles fósiles sea rentable puede extender la longevidad de la fuente de energía, potencialmente haciendo que funcione más de lo que lo haría de otra manera”, dijo.

Howson estuvo de acuerdo.

«En lugar de construir infraestructura renovable para generar energía limpia», dijo, «la minería de bitcoins está creando un incentivo para que las plantas de energía de combustibles fósiles sean más rentables y continúen haciendo lo que están haciendo».



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