Los presidentes han prometido arreglar este puente durante años. Ahora es el turno de Biden.

Los presidentes han prometido arreglar este puente durante años. Ahora es el turno de Biden.

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La propuesta de infraestructura de $ 2 billones del presidente Joe Biden es la última esperanza para un puente descuidado durante mucho tiempo que los políticos y líderes empresariales han querido actualizar durante décadas.

Cada día, unos 160.000 automóviles y camiones cruzan el puente Brent Spence, que transporta pasajeros y carga sobre el río Ohio entre Cincinnati y Covington, Kentucky.

Eso es el doble de la carga para la que se construyó el puente, parte de un concurrido corredor de comercio Norte-Sur que conecta con las carreteras interestatales 71 y 75, en la década de 1960. Se sabe que el hormigón llueve de él. Los atascos de tráfico son comunes. También naufragios. Después de que dos semifinales chocaran en noviembre, causando un incendio dañino, el puente se cerró durante seis semanas. Los funcionarios públicos enfatizan que es estructuralmente sólido, pero en 1998, el gobierno federal lo consideró «funcionalmente obsoleto».

En los 23 años transcurridos desde entonces, el Brent Spence se ha convertido en una especie de fútbol político.

Puede ser un accesorio conveniente, como lo fue en 2011 para el entonces presidente Barack Obama. Con el puente detrás de él, Obama pidió a los líderes republicanos en la Cámara y el Senado, John Boehner de Ohio y Mitch McConnell de Kentucky, que aprobaran un plan que podría haber ayudado a financiar un nuevo puente.

También puede ser un grito de guerra de un estado en el campo de batalla, como lo fue en 2016 para Donald Trump. En el suroeste de Ohio, días antes de las elecciones, el entonces candidato presidencial republicano sugirió cancelar «miles de millones de dólares en pagos por calentamiento global a las Naciones Unidas» para pagar la actualización.

Obama no pudo vender al Congreso. El mandato de Trump llegó y se fue con muchas bromas sobre la «semana de la infraestructura», pero sin resultados. Ahora es el turno de Biden, y el Plan de Empleo Estadounidense que dio a conocer el mes pasado le ha dado a Brent Spence un nuevo optimismo.

La propuesta del presidente arreglaría los 10 «puentes de mayor importancia económica». Los defensores de Brent Spence citan un estudio de 2009 que encontró cientos de miles de millones de dólares en fletes cruzados cada año. Y el área alrededor del puente ocupa el segundo lugar en el país por congestión de camiones y cuellos de botella, según un informe reciente del Instituto Estadounidense de Investigación en Transporte.

«Estoy presionando para que se incluya el puente Brent Spence en ese plan de infraestructura», dijo el gobernador de Kentucky, Andy Beshear, un demócrata, durante una conferencia de prensa esta semana. «Me dijeron que el 10 [projects] no han sido seleccionados, pero ciertamente sería difícil argumentar que el puente Brent Spence no es uno de los puentes de mayor importancia económica en el país «.

Un plan, con costos estimados en $ 2.6 mil millones, involucraría la construcción de un nuevo puente junto al tramo existente y la realización de otras mejoras viales en ambos lados de la frontera entre Kentucky y Ohio. Ha habido desacuerdos sobre cuántos carriles debería tener el puente, cómo los gobiernos estatales y locales podrían recaudar fondos para construirlo y mantenerlo y qué tan disruptivo podría ser el proyecto para los vecindarios, particularmente en Covington. Los peajes, por ejemplo, no se han iniciado en el lado de Kentucky, donde en 2016 el entonces gobernador. Matt Bevin, un republicano, firmó un proyecto de ley que los prohibió en los puentes que conectan con Ohio.

Pero los defensores del proyecto creen que el financiamiento del Congreso motivaría a las partes interesadas locales a resolver sus diferencias. En febrero, semanas antes de que Biden presentara su plan, la Cámara de Comercio de Estados Unidos, un grupo de presión empresarial, presentó a Brent Spence en una campaña de publicidad digital instando a los legisladores en Washington a aprobar un proyecto de ley de infraestructura antes del feriado del 4 de julio.

“Tuvimos algunos comienzos en falso durante la administración Trump en infraestructura a nivel federal”, dijo esta semana Ed Mortimer, vicepresidente de transporte e infraestructura de la Cámara. “Siento que el Congreso está tratando de encontrar formas de llegar a un consenso bipartidista. La infraestructura está hecha a medida para eso. Ya sabes, hay un viejo dicho que dice que no hay un camino republicano ni un puente demócrata: todos son estadounidenses. Así que esta es la oportunidad del gobierno federal para demostrar que realmente pueden funcionar y hacer cosas en nombre del pueblo estadounidense «.

McConnell, cuya esposa, Elaine Chao, se desempeñó como secretaria de transporte de Trump, sigue siendo el principal republicano en el Senado 50-50, presidiendo una minoría gracias al voto de desempate de la vicepresidenta Kamala Harris. Un portavoz de McConnell se refirió a una declaración que el líder republicano hizo a los medios locales la semana pasada. (Boehner, que se fue hace mucho tiempo de la Cámara, tiene un “Washington Memoir” programado para publicarse la próxima semana y no respondió a las solicitudes de comentarios).

«No puedo imaginar que en algún lugar de un billete de varios billones de dólares no haya dinero para el puente Brent Spence», dijo McConnell en Erlanger, Kentucky.

«Ya sea que sea parte de un paquete general que puedo apoyar, puedo decirles si no es probable que vaya a haber aumentos masivos de impuestos y billones más a la deuda nacional», agregó McConnell.

Otros republicanos se están acercando al debate sobre infraestructura de manera similar, predicando disciplina fiscal y aumentando la probabilidad de que Biden tenga que conformarse con menos.

El alcalde de Cincinnati, John Cranley, un demócrata, dijo que es optimista sobre un compromiso que mantendrá viva la esperanza de Brent Spence.

«Conecta Michigan y Florida», dijo Cranley, quien está explorando una carrera para gobernador de Ohio en 2022, sobre el puente. “Es una de las carreteras más transitadas del país. Y si vamos a ser competitivos con China y otros países, debemos tener una infraestructura dinámica y funcional «.

Incluso entonces, las metas de un proyecto que tiene casi un cuarto de siglo de retraso podrían cambiar.

El homólogo de Cranley al otro lado del río, el alcalde Joe Meyer de Covington, enfatizó que el dinero federal es solo una parte de la ecuación. Él ve el nuevo puente, con una expansión propuesta de ocho a 16 carriles, como una «amenaza existencial» que repartirá demasiada tierra y desplazará a demasiados residentes. También es escéptico de que el proyecto pueda llevarse a cabo sin los peajes recaudados por el estado como parte del paquete de financiación general y ve tal medida, si la Legislatura de Kentucky cede, lo que provocará que más automovilistas encuentren rutas alternativas y sobrecarguen otras carreteras e infraestructura.

“Sería maravilloso que se hicieran mejoras en ese puente, sin peajes”, dijo Meyer, un demócrata. “Eso sería emocionante. Sin embargo, el diseño actual del puente debe ajustarse para reducir significativamente el daño que causa a la ciudad de Covington. Y si podemos conseguir el dinero y el rediseño del puente, entonces sería un éxito «.

Sin embargo, Meyer reconoció que tiene poco que decir en lo que deciden el gobierno federal y los estados.

«Somos simplemente gente pequeña», dijo, «que levantamos la mano, tratando de llamar la atención».

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