Los problemas de la cadena de suministro y la escasez de mano de obra hacen que servir los almuerzos escolares sea una lucha

Los problemas de la cadena de suministro y la escasez de mano de obra hacen que servir los almuerzos escolares sea una lucha

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Las interrupciones debilitantes de la cadena de suministro han cambiado el comienzo del año escolar para los distritos de todo el país, ya que la escasez de alimentos obliga a los funcionarios a encontrar formas creativas de alimentar adecuadamente a los niños.

En Alabama, ha llevado al personal de las escuelas de la ciudad de Gulf Shores a adquirir alimentos de diferentes proveedores, comprar en supermercados e incluso cocinar ellos mismos.

En Wisconsin, el Distrito de Escuelas Públicas de Manitowoc dijo que las proteínas como el pollo son escasas, mientras que un camión lleno de hamburguesas nunca apareció y un proveedor de panadería dijo que no había panecillos para perros calientes.

Y en Indiana, un distrito escolar en las afueras de Fort Wayne dice que no solo tiene problemas para adquirir ciertos alimentos, sino también bandejas desechables, cubiertos y condimentos.

Los problemas se extienden desde la granja hasta la mesa de la cafetería, agravados por la pandemia y las mayores fuerzas económicas: la escasez de mano de obra ha afectado a las industrias de distribución y producción de alimentos. No hay suficientes trabajadores en las líneas de producción, en los almacenes y en los vehículos de reparto. Y en las escuelas, los puestos vacantes en la cafetería han obligado al personal a servir almuerzos y algunos han dejado de ofrecer comidas calientes por completo.

«Hay problemas con la cadena de suministro. Problemas con los distribuidores de alimentos. La incapacidad de mantener a la gente empleada. Escasez de conductores. Cada semana, es como, ¿qué sigue?» dijo Liz Campbell, directora senior de asuntos legislativos y gubernamentales de la Academia de Nutrición y Dietética, una asociación comercial cuya membresía incluye dietistas registrados en las escuelas.

El problema se ha agudizado durante el último mes, lo que llevó al secretario de Agricultura, Tom Vilsack, a anunciar el miércoles iniciativas para ayudar a las escuelas a responder a las interrupciones de la cadena de suministro, incluidos $ 1.5 mil millones en fondos y una exención que evita que las escuelas sean penalizadas si no pueden cumplir con ciertos requisitos. requisitos reglamentarios federales, como servir tipos específicos de alimentos, debido a la escasez.

Los programas de comidas escolares se han vuelto aún más cruciales durante la pandemia después de que el Departamento de Agricultura de EE. UU. Dijera la primavera pasada que extendería el almuerzo gratuito universal durante este año escolar, una forma de llegar a millones de niños agobiados por el hambre y la inseguridad alimentaria.

Estos programas han servido tradicionalmente a niños de bajos ingresos. Antes de la pandemia, casi 100.000 escuelas sirvieron almuerzos a 29,6 millones de estudiantes diariamente, según el USDA. Pero el cierre de escuelas durante la pandemia significó que muchos estudiantes podrían no haber tenido el acceso normal a las comidas.

Se suponía que este año escolar sería diferente.

«Muchos pensaron que este iba a ser un año de transición antes de que las cosas finalmente pudieran volver a la normalidad el próximo año escolar», dijo Campbell. «Pero entre esto y la variante delta y tantas otras cosas, es casi peor que el año anterior porque había muchas expectativas de que las cosas empezarían a mejorar».

Una encuesta de regreso a la escuela realizada por la Asociación de Nutrición Escolar, que representa a más de 55,000 profesionales de la nutrición escolar, encontró que el 97 por ciento de los directores de programas que respondieron estaban preocupados por los problemas continuos de la cadena de suministro relacionados con la pandemia, y el 65 por ciento citó preocupaciones «serias». . La segunda preocupación principal fue la escasez de personal, según la encuesta.

«Principalmente, hemos escuchado que estas interrupciones en la cadena de suministro están obligando a las escuelas a luchar para encontrar elementos de menú sustitutos cuando sus pedidos no se entregan; tienen que realizar pedidos adicionales a un costo más alto, encontrar nuevos proveedores locales e incluso trabajar con restaurantes locales. , o comprar artículos en Costco o en los depósitos de restaurantes locales «, dijo Diane Pratt-Heavner, portavoz de la asociación, en un correo electrónico. «Los menús escolares están más simplificados que el año normal y podemos esperar sustituciones hasta que se resuelvan estos problemas de la cadena de suministro».

Cualquiera que sea el tiempo que pueda tomar eso es una incógnita.

Laticia Baudhuin, supervisora ​​de nutrición escolar en el Distrito Escolar del Área de Everest de DC cerca de Wausau, Wisconsin, dijo que ha estado luchando para obtener ciertos artículos especiales, incluida la leche sin lactosa y la leche de soja. La semana pasada ordenó un horno de convección de dos pilas para la cafetería de una escuela; le dijeron que no se entregará hasta marzo.

Mientras tanto, ella y otros miembros del personal que normalmente están ocupados con tareas administrativas están trabajando en cafeterías para repartir comidas.

«No sé dónde está toda la gente», dijo Baudhuin. «Hemos tenido algunos problemas laborales en el pasado. Ser una sirvienta del almuerzo es un trabajo muy, muy duro y, desafortunadamente, no atrae a mucha gente».

Su optimismo de que el año escolar comenzaría en mejores condiciones que el anterior se ha atenuado.

«No podemos ejecutar un programa de calidad», agregó.

Crystal FitzSimons, directora de programas escolares y extraescolares en el Centro de Investigación y Acción de Alimentos, una organización sin fines de lucro enfocada en eliminar el hambre relacionada con la pobreza, dijo que una ventaja este año ha sido que el gobierno federal ofrece programas de comidas gratis a todos los estudiantes – poner fin a los casos en que los estudiantes se avergüenzan por la deuda del almuerzo escolar.

Pero ahora, las preocupaciones de los funcionarios escolares sobre su capacidad para proporcionar comidas calientes y saludables a todos los estudiantes presenta otro desafío para los educadores que ya están abrumados.

«Parte de la historia de la pandemia es que constantemente estamos tratando de ponernos al día», dijo FitzSimons. «Las cosas no han vuelto a la normalidad».

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