Miles de niños pequeños perdieron a sus padres a causa de Covid. ¿Dónde está la ayuda para ellos?

Miles de niños pequeños perdieron a sus padres a causa de Covid. ¿Dónde está la ayuda para ellos?

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Cinco meses después de que su esposo muriera de Covid-19, Valerie Villegas puede ver cómo el dolor ha herido a sus hijos.

Nicholas, el bebé, que tenía 1 año y casi lo desteta cuando murió su padre, ahora quiere mamar a todas horas y llama a cada hombre alto de cabello oscuro «Dada», la única palabra que conoce. Robert, de 3 años, sufre frecuentes rabietas, dejó de usar el orinalito de niño grande y se preocupa porque las personas enfermas le transmiten gérmenes. Ayden, de 5 años, anunció recientemente que su trabajo es «ser fuerte» y proteger a su madre ya sus hermanos.

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Sus hijos mayores, Kai Flores, 13, Andrew Vaiz, 16 y Alexis Vaiz, 18, a menudo están callados y tristes o enojados y tristes, según el día. A los dos mayores, presos de una ansiedad que les dificulta concentrarse o dormir, se les recetaron antidepresivos poco después de perder a su padrastro.

“Paso la mitad de las noches llorando”, dijo Villegas, de 41 años, una enfermera de cuidados paliativos de Portland, Texas. Se quedó viuda el 25 de enero, solo tres semanas después de que Robert Villegas, de 45 años, un conductor de camión fuerte y saludable y experto en jiujitsu, dio positivo por el virus.

Valerie Villegas y su esposo, Robert Villegas, celebraron su 45 cumpleaños el 10 de noviembre de 2020, semanas antes de que muriera después de contraer covid-19. «Era un luchador, no solo física sino mentalmente», dice. «Era un hombre muy fuerte».Valerie Villegas

“Mis hijos, son mi principal preocupación”, dijo. «Y hay ayuda que necesitamos».

Pero en una nación donde los investigadores calculan que más de 46,000 niños han perdido a uno o ambos padres a causa de Covid-19 desde febrero de 2020, Villegas y otros sobrevivientes dicen que encontrar servicios básicos para sus hijos en duelo (consejería, grupos de apoyo entre pares, asistencia financiera) ha sido difícil, si no imposible.

“Dicen que está ahí fuera”, dijo Villegas. «Pero intentar conseguirlo ha sido una pesadilla».

Las entrevistas con casi dos docenas de investigadores, terapeutas y otros expertos en pérdida y duelo, así como con familias cuyos seres queridos murieron a causa de Covid-19, revelan hasta qué punto el acceso a grupos de duelo y terapeutas se hizo escaso durante la pandemia. Los proveedores se apresuraron a cambiar de visitas en persona a visitas virtuales y las listas de espera aumentaron, lo que a menudo dejaba a los niños desamparados y a sus padres sobrevivientes solos.

“Perder a un padre es devastador para un niño”, dijo Alyssa Label, terapeuta de San Diego y gerente de programas de SmartCare Behavioral Health Consultation Services. «Perder a un padre durante una pandemia es una forma especial de tortura».

Los niños pueden recibir beneficios de sobreviviente cuando un padre muere si ese padre trabajó el tiempo suficiente en un trabajo que requirió el pago de impuestos del Seguro Social. Durante la pandemia, el número de hijos menores de trabajadores fallecidos que recibieron nuevos beneficios ha aumentado, llegando a casi 200.000 en 2020, frente a un promedio de 180.000 en los tres años anteriores. Los funcionarios de la Administración del Seguro Social no rastrean la causa de la muerte, pero las cifras más recientes marcaron la mayor cantidad de premios otorgados desde 1994. Las muertes de Covid «indudablemente» alimentaron ese aumento, según la Oficina del Actuario Jefe de la SSA.

Y el número de niños elegibles para esos beneficios es seguramente mayor. Solo aproximadamente la mitad de los 2 millones de niños en los EE. UU. Que perdieron a un padre en 2014 recibieron los beneficios del Seguro Social a los que tenían derecho, según un análisis de 2019 realizado por David Weaver de la Oficina de Presupuesto del Congreso.

Los consejeros dijeron que encuentran que muchas familias no tienen idea de que los niños califican para los beneficios cuando muere un padre que trabaja, o no saben cómo inscribirse.

En un país que arrojó ayuda filantrópica y gubernamental a los 3.000 niños que perdieron a sus padres a causa de los ataques terroristas del 11 de septiembre, no ha habido ningún esfuerzo organizado para identificar, rastrear o apoyar a las decenas de miles de niños que quedaron en duelo por Covid-19.

“No tengo conocimiento de ningún grupo que esté trabajando en esto”, dijo Joyal Mulheron, fundador de Evermore, una fundación sin fines de lucro que se enfoca en políticas públicas relacionadas con el duelo. «Debido a que la escala del problema es tan grande, la escala de la solución debe coincidir».

Covid-19 se ha cobrado más de 600.000 vidas en los EE. UU., Y los investigadores que escriben en la revista JAMA Pediatrics calcularon que por cada 13 muertes causadas por el virus, un niño menor de 18 años ha perdido a un padre. Al 15 de junio, eso se traduciría en más de 46.000 niños, estimaron los investigadores. Tres cuartas partes de los niños son adolescentes; los otros son niños menores de 10 años. Aproximadamente el 20 por ciento de los niños que han perdido a sus padres son negros, aunque constituyen el 14 por ciento de la población.

“Existe esta pandemia en la sombra”, dijo Rachel Kidman, profesora asociada de la Universidad Stony Brook en Nueva York, quien formó parte del equipo que encontró una manera de calcular el impacto de las muertes por Covid-19. «Hay una gran cantidad de niños que han perdido el duelo».

La administración de Biden, que lanzó un programa para ayudar a pagar los costos del funeral de las víctimas de Covid-19, no respondió a las preguntas sobre la oferta de servicios específicos para familias con niños.

No abordar la creciente cohorte de niños en duelo, ya sea en una sola familia o en Estados Unidos en general, podría tener efectos duraderos, dijeron los investigadores. La pérdida de uno de los padres en la infancia se ha relacionado con mayores riesgos de consumo de sustancias, problemas de salud mental, bajo rendimiento escolar, menor asistencia a la universidad, menor empleo y muerte prematura.

“El duelo es el estrés más común y lo más estresante que las personas atraviesan en sus vidas”, dijo el psicólogo clínico Christopher Layne del Centro Nacional de Estrés Traumático Infantil de UCLA / Duke University. “Merece nuestro cuidado y preocupación”.

Quizás entre el 10 y el 15 por ciento de los niños y otras personas en duelo por Covid-19 podrían cumplir con los criterios de un nuevo diagnóstico, trastorno de duelo prolongado, que puede ocurrir cuando las personas tienen respuestas específicas y duraderas a la muerte de un ser querido. Eso podría significar miles de niños con síntomas que requieren atención clínica. “Esta es literalmente una emergencia de salud pública muy nacional”, dijo Layne.

Robert Villegas abrazó a sus hijos Robert Jr., de izquierda a derecha, Nicholas y Ayden en diciembre de 2020, semanas antes de que se enfermara de covid-19 y muriera. «Pueden ir a explicarle a mi hijo de 1, 3 y 5 años que su papá no volverá a casa», les dijo a los médicos su viuda, Valerie Villegas.Valerie Villegas

Aún así, Villegas y otros dicen que se han quedado solos en gran medida para navegar por un confuso mosaico de servicios comunitarios para sus hijos, incluso mientras luchan con su propio dolor.

“Llamé al consejero de la escuela. Ella me dio algunos pequeños recursos sobre libros y esas cosas ”, dijo Villegas. “Llamé a una línea directa de crisis. Llamé a lugares de consejería, pero no pudieron ayudar porque tenían listas de espera y necesitaban seguro. Mis hijos perdieron su seguro cuando murió su padre «.

La interrupción social y el aislamiento causados ​​por la pandemia también abrumaron a los proveedores de atención de duelo. En todo EE. UU., Las agencias sin fines de lucro que se especializan en el duelo infantil dijeron que se han apresurado a satisfacer la necesidad y pasar de la participación en persona a la virtual.

“Fue un gran desafío; era muy ajeno a nuestra forma de trabajar ”, dijo Vicki Jay, directora ejecutiva de la Alianza Nacional para Niños Afligidos. «El trabajo de duelo se basa en las relaciones y es muy difícil conseguir una relación con una pieza de maquinaria».

En Experience Camps, que cada año ofrece campamentos gratuitos de una semana a aproximadamente 1,000 niños en duelo en todo el país, la lista de espera ha crecido más del 100 por ciento desde 2020, dijo Talya Bosch, su directora de atención en campamentos. “Es algo que nos preocupa: muchos niños no reciben el apoyo que necesitan”, dijo.

Los consejeros privados también se han visto abrumados por la demanda. Jill Johnson-Young, copropietaria de Central Counseling Services en Riverside, California, dijo que sus casi tres docenas de terapeutas han sido contratados sólidamente durante meses. «No conozco a un terapeuta en el área que no esté lleno en este momento», dijo.

La Dra. Sandra McGowan-Watts, de 47 años, médica de práctica familiar en Chicago, perdió a su esposo, Steven, a causa de Covid-19 en mayo de 2020. Se siente afortunada de haber encontrado un terapeuta en línea para su hija, Justise, quien ayudó a explicar por qué el De repente, una niña de 12 años estaba tan triste por las mañanas: “Mi esposo fue quien la despertó para ir a la escuela. Él la ayudó a prepararse para la escuela «.

Justise también pudo obtener un lugar en una sesión de Experience Camps este verano. “Estoy nerviosa por ir al campamento, pero estoy emocionada por conocer nuevos niños que también han perdido a alguien cercano en su vida”, dijo.

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Jamie Stacy, de 42 años, de San José, California, se conectó con un consejero en línea para su hija, Grace, de 8 años, y sus hijos gemelos, Liam y Colm, de 6, después de que su padre, Ed Stacy, muriera de Covid-19 en marzo de 2020. a los 52 años. Sólo entonces aprendió que los niños pueden sufrir de manera diferente a los adultos. Tienden a concentrarse en preocupaciones concretas, como dónde vivirán y si sus juguetes o mascotas favoritos estarán allí. A menudo alternan períodos de juego con tristeza, alternando rápidamente entre confrontar y evitar sus sentimientos de pérdida.

“Los chicos estarán jugando a Legos, pasándolo muy bien, y de repente te arrojarán una bomba: ‘Sé cómo puedo volver a ver a papá. Solo tengo que morir y volveré a ver a papá ‘”, dijo. «Y luego vuelven a jugar a los Legos».

Stacy dijo que la consejería ha sido crucial para ayudar a su familia a navegar en un mundo donde muchas personas están marcando el fin de la pandemia. “No podemos escapar del tema de Covid-19 ni siquiera por un día”, dijo. «Siempre está en nuestra cara, donde sea que vayamos, un recordatorio de nuestra dolorosa pérdida».

Villegas, en Texas, ha regresado a su trabajo en cuidados paliativos y está comenzando a reconstruir su vida. Pero ella cree que debería haber ayuda formal y apoyo para el duelo de familias como la suya, cuyas vidas han sido marcadas indeleblemente por el virus mortal.

«Ahora la vida de todos está volviendo a la normalidad», dijo. “Pueden volver a sus vidas. Y estoy pensando que mi vida nunca volverá a ser normal «.

KHN (Kaiser Health News) es una sala de redacción nacional que produce periodismo en profundidad sobre temas de salud. Junto con Policy Analysis and Polling, KHN es uno de los tres principales programas operativos de KFF (Kaiser Family Foundation). KFF es una organización sin fines de lucro que brinda información sobre temas de salud a la nación.

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