Primer ‘helicóptero espacial’ listo para volar a los cielos marcianos

Primer ‘helicóptero espacial’ listo para volar a los cielos marcianos


Cuando el rover Perseverance de la NASA aterrice la próxima semana, llevará uno de los dispositivos más extraños jamás vistos en Marte: un dron destinado a realizar los primeros vuelos controlados en un planeta extraterrestre.

Apodado «Ingenio», el dron pesa solo 4 libras y permanecerá almacenado debajo del vientre del rover mientras Perseverance realiza sus comprobaciones y experimentos iniciales de superficie.

Pero a mediados de abril, el rover explorará un área plana sin grandes rocas para desplegar el dron, y poco después Perseverance liberará Ingenuity para hacer los primeros vuelos a Marte.

“Es bastante singular porque es un helicóptero que puede volar”, dijo Tim Canham, el líder de operaciones del proyecto Ingenuity en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en California.

“Hubo una misión de globos en Venus hace años, por lo que no podemos pretender ser el primer avión”, dijo, refiriéndose a las dos sondas espaciales soviéticas Vega que desplegaron globos unidos a instrumentos científicos en las nubes de Venus en 1985. «Pero podemos afirmar que somos el primer avión propulsado fuera de la Tierra».

Canham coordinará los cinco vuelos de prueba programados para el dron Ingenuity durante 30 días, cada uno con al menos tres días de diferencia.

«El primer vuelo será muy básico, simplemente irá hacia arriba, flotará y bajará», dijo. «Después de eso, haremos un par de vuelos en los que vamos horizontalmente para probar cómo funciona».

El rover Perseverance del tamaño de un automóvil tiene siete instrumentos científicos complejos, por lo que puede tomar videos panorámicos, monitorear el clima, realizar espectroscopía ultravioleta y de rayos X en cualquier cosa que encuentre y buscar signos de vida microbiana antigua.

Pero Ingenuity no hará ciencia en sus vuelos de prueba. Solo tomará fotografías del terreno marciano con sus dos cámaras, una hacia adelante y otra hacia abajo.

En cambio, el proyecto Ingenuity está diseñado para mostrar que los drones pueden ser una adición importante a las exploraciones en curso de planetas distantes, dijo Canham.

“Nuestro trabajo es realmente demostrar que la aerodinámica, tal como la hemos probado aquí, funciona también en Marte”, dijo.

Marte es un lugar difícil para volar, por lo que Ingenuity pesa tan poco y necesita dos rotores de helicóptero de 4 pies de largo que giran en sentido contrario para mantenerse en el aire.

Aunque la gravedad de Marte es solo un tercio de la de la Tierra, el planeta rojo tiene una atmósfera muy delgada con solo el 1 por ciento de la presión de la Tierra, lo que dificulta el vuelo.

Marte también está helado: desciende a menos 100 Fahrenheit por la noche en el cráter gigante Jezero donde aterrizará el rover, quizás subiendo hasta 40 grados durante el día. Las condiciones extremas pondrán a prueba el diseño del dron.

Canham explicó que Ingenuity solo tiene suficiente carga de batería para que cada uno de sus vuelos de prueba pueda durar hasta 90 segundos, tiempo en el cual debería volar unos 330 pies.

Los sensores monitorearán aspectos como la altitud, los movimientos, el rendimiento aerodinámico del dron y cómo reacciona a las ráfagas de viento.

El frío también afectará las baterías de iones de litio de Ingenuity, por lo que mantener el dron caliente durante la noche mientras se recarga de sus paneles solares durante el día es una gran parte del proyecto, dijo Canham.

«Tenemos estos vuelos de 90 segundos, pero luego se dedica mucho tiempo a hacer funcionar el calentador», dijo. “Bromeo con que somos un calentador que ocasionalmente vuela”.

El concepto de usar drones en sondas robóticas para explorar el sistema solar es relativamente nuevo, y es poco probable que este sea el último vuelo a otro planeta o luna.

La NASA ya está planeando un helicóptero no tripulado más complejo para Marte, y la misión Dragonfly propuesta a Titán, la luna de Saturno, se lanzaría a fines de la década de 2020. Desplegaría toda una sonda de helicóptero dron equipada con instrumentos científicos en la atmósfera densa pero irrespirable de allí, donde es mucho más fácil volar que en Marte.

La científica planetaria Lori Fenton del Instituto de Búsqueda de Inteligencia Extraterrestre (SETI) en California, que estudia las dunas de arena en Marte y los desafíos para los robots rovers de Marte, dijo que recordaba una propuesta científica hace 12 años que sugería usar un dron para estudiar un sitio de campo. en algún lugar del oeste de Estados Unidos.

«[Some] los miembros del panel pensaron que era absurdo que alguien estuviera solicitando fondos para usar un ‘juguete’ para hacer ciencia ”, dijo. “Desde entonces, la industria de vehículos aéreos no tripulados ha explotado, y aquí estamos, a punto de aterrizar un dron en Marte que hará exactamente el tipo de reconocimiento del que se rió el panel de revisión”, dijo, refiriéndose a los vehículos aéreos no tripulados.



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