¿Problemas en Alaska? Oleoducto masivo está amenazado por el deshielo del permafrost

¿Problemas en Alaska? Oleoducto masivo está amenazado por el deshielo del permafrost

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El Oleoducto Trans-Alaska, uno de los oleoductos más grandes del mundo, podría estar en peligro.

El deshielo del permafrost amenaza con socavar los soportes que sostienen una sección elevada del oleoducto, poniendo en peligro su integridad estructural y aumentando el potencial de un derrame de petróleo en un paisaje delicado y remoto.

La pendiente de permafrost donde se asegura una sección de 810 pies de la tubería ha comenzado a moverse a medida que se derrite, lo que hace que varios de los tirantes que sostienen la tubería se tuerzan y se doblen.

Este parece ser el primer caso en el que los soportes de la tubería han sido dañados por el «deslizamiento de la pendiente» causado por el deshielo del permafrost, los registros y entrevistas con funcionarios involucrados en la gestión de la tubería muestran.

En respuesta, el Departamento de Recursos Naturales de Alaska aprobó el uso de alrededor de 100 termosifones, tubos que succionan el calor del permafrost, para mantener la pendiente congelada en su lugar y evitar daños mayores a la estructura de soporte de la tubería.

“El proyecto propuesto es integral para la protección del oleoducto”, según el análisis del departamento de noviembre de 2020.

«Las implicaciones de esto hablan de la integridad del gasoducto y del efecto que el cambio climático está teniendo en la seguridad del gasoducto en general».

Si bien el uso de estos tubos es común a lo largo de la extensión de la tubería, los registros disponibles muestran que nunca se han utilizado previamente como salvaguarda defensiva una vez que una pendiente ha comenzado a deslizarse.

“Esta es una llamada de atención”, dijo Carl Weimer, asesor de proyectos especiales de Pipeline Safety Trust, una organización de vigilancia sin fines de lucro con sede en Bellingham, Washington. «Las implicaciones de esto hablan de la integridad del gasoducto y del efecto que el cambio climático está teniendo en la seguridad del gasoducto en general».

El permafrost es un suelo que ha permanecido completamente congelado durante al menos dos años seguidos y se encuentra debajo de casi el 85 por ciento de Alaska. En las últimas décadas, las temperaturas del permafrost se han calentado hasta 3,5 grados Fahrenheit.

Se proyecta que la temperatura promedio del estado aumente de 2 a 4 grados más para mediados de siglo, y un estudio publicado en la revista Nature Climate Change proyecta que con cada aumento de 2 grados en la temperatura, 1.5 millones de millas cuadradas de permafrost podrían perderse en descongelación.

Al solicitar permiso en febrero de 2020 para instalar los termosifones en la ladera noroeste de Fairbanks cerca de la autopista Dalton en la parte central del estado, Alyeska Pipeline Service Co., que opera el oleoducto, confirmó que el deshielo del permafrost representaba una amenaza.

“El propósito de este proyecto es proteger la integridad del Oleoducto Trans-Alaska (línea principal) de la degradación del permafrost”, según la solicitud de la compañía.

Michelle Egan, portavoz de Alyeska, una asociación de compañías petroleras que incluye una subsidiaria de Hilcorp Energy Co., así como ConocoPhillips y ExxonMobil, se negó a hablar sobre la condición de la sección debilitada de la tubería o el grado de descongelación del permafrost.

Egan dijo que «se anticiparon cambios en el permafrost durante el diseño original» del oleoducto de 800 millas, que se inauguró en 1977 y se extiende desde Prudhoe Bay en el norte hasta Valdez en Prince William Sound en el sur.

Hay alrededor de 124.000 termosifones dispuestos a lo largo del camino de la tubería, un guiño de sus ingenieros a la importancia de mantener congelado el suelo debajo de él. Los tubos se perforan de 15 a 70 pies en el permafrost en áreas donde el calentamiento podría hacer que se descongele. Pero esos enfriadores solo enfrían el permafrost directamente debajo de la tubería, que sostiene los soportes.

El nuevo proyecto, en el que Alyeska está instalando alrededor de 100 termosifones independientes de 40 a 60 pies en el suelo, es necesario para evitar que una pendiente más amplia se derrumbe o se deslice y dañe los soportes.

La construcción comenzó el mes pasado y se espera que demore 120 días y también incluirá una capa de tres pies de astillas de madera aislante sobre el permafrost.

Para evitar problemas con el permafrost, se construyeron 420 millas de la tubería sobre un sistema de soporte elevado que mantiene la tubería a unos 6 pies sobre el suelo. Los marcos que sostienen la tubería, llamados miembros de soporte vertical, se ven como una H mayúscula con la tubería descansando sobre el trazo transversal.

Tony Strupulis, coordinador de oleoductos del Departamento de Recursos Naturales de Alaska, dijo que no hay motivo para el pánico: las estructuras de apoyo no están en peligro inmediato de colapso. Pero agregó que el departamento sigue «muy atento» a las implicaciones del deshielo del permafrost para la seguridad de las tuberías.

“La filosofía de diseño es, ‘Si está congelado, manténgalo congelado’”, dijo.

Historial de seguridad de Trans-Alaska: 18 derrames de petróleo en 20 años

A medida que el permafrost que se derrite amenaza los soportes de las tuberías y aumenta el potencial de un derrame de petróleo, Alyeska dice en sus planes de respuesta de emergencia que limpiar un derrame podría acelerar el deshielo.

El plan de Alyeska para enfriar el permafrost con termosifones adicionales frente al calentamiento global, ya que Alaska se calienta dos veces más rápido que el promedio global, subraya una ironía obvia: la industria petrolera debe actuar para mantener el permafrost congelado para mantener una infraestructura que lo permita. para extraer más de los combustibles fósiles que provocan el calentamiento.

Ha habido 18 infracciones del Oleoducto Trans-Alaska en los últimos 20 años, según datos de la Administración de Seguridad de Materiales Peligrosos de Oleoductos (PHMSA).

Los derrames han oscilado entre menos de un barril y 6.800 barriles. En total, el oleoducto derramó 9,784 barriles de petróleo, lo que resultó en $ 52,7 millones en daños y costos, según los registros de PHMSA.

Las causas de los derrames incluyen roturas en tuberías corroídas a fallas del equipo y errores del operador. Ninguno de los derrames registrados por PHMSA se atribuyó al deshielo del permafrost.

El alcance del daño ecológico de otro derrame dependería de la cantidad de petróleo derramado, qué tan profundo saturó el suelo y si la columna alcanzó las fuentes de agua. Pero cualquier daño de un derrame de petróleo probablemente sería mayor que en la mayoría de los otros paisajes debido a la frágil naturaleza de la tierra y el agua de Alaska.

“Un derrame masivo de petróleo sería imposible de limpiar en el medio ambiente de Alaska”, dijo Kristen Monsell, abogada principal del Centro para la Diversidad Biológica, una organización sin fines de lucro enfocada en proteger animales y plantas silvestres.

Los esfuerzos de seguridad futuros deben tener en cuenta el cambio climático

Los reguladores federales y estatales de Alaska no tienen pautas específicas para abordar los problemas de seguridad relacionados con el deshielo del permafrost. En cambio, se basan en reglas generales que requieren que los operadores de tuberías evalúen los factores de estrés, como terremotos, vibraciones y expansión y contracción térmica.

“Si bien no hay forma de hacer que el transporte de petróleo sea seguro, las agencias reguladoras deben hacer todo lo posible para protegerse de los daños potenciales”, dijo Monsell.

El Departamento de Conservación Ambiental de Alaska dijo que su enfoque es garantizar que los operadores mantengan la integridad de la tubería al adherirse a las inspecciones exigidas por el estado que siguen los estándares de seguridad de la industria.

“El hundimiento de la tubería, independientemente de la causa, debe abordarse a través de un programa de mantenimiento e inspección”, dijo la portavoz Laura Achee en un correo electrónico. “DEC no tiene pautas específicas para el permafrost”.

Richard Kuprewicz, presidente de Accufacts Inc., una firma consultora de oleoductos, dijo que no sería prudente que los operadores de oleoductos contaran con que el permafrost permanezca sólido de la misma manera que en el pasado.

Evaluar las tuberías para determinar si los diseños estructurales de años de antigüedad pueden resistir las condiciones cambiantes y la tasa acelerada de deshielo del permafrost es prudente, dijo.

“Los operadores deben comprender este nuevo mundo provocado por el cambio climático”, dijo. «Lo que era cierto en el pasado puede no serlo hoy».

Doug Goering, decano emérito de la Universidad de Alaska en la Facultad de Ingeniería y Minas de Fairbanks, acredita al Oleoducto Trans-Alaska por su robusto diseño de seguridad.

Sin embargo, dijo que descongelar el permafrost puede representar un riesgo considerable para la integridad estructural de las tuberías. «Si el permafrost se derrite, el suelo pierde su agarre sobre los pilotes», dijo. «Puedes entender las consecuencias».

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