Se acerca el enjambre de cigarras una vez cada 17 años

Se acerca el enjambre de cigarras una vez cada 17 años



En unas pocas semanas, tendrá lugar un espectáculo natural en gran parte de los Estados Unidos, uno que no se encuentra en ningún otro lugar del mundo. Miles de millones de cigarras que han pasado años creciendo pacientemente en completa oscuridad⁠⁠ finalmente emergerán, perfectamente sincronizadas, para una fiesta estridente bajo el sol.

Han pasado 17 años y los insectos periódicos, también conocidos como Brood X, están de regreso.

Cuando el mundo vio las cigarras por última vez, Facebook era nuevo, los cines mostraban «Spider-Man 2» y los Juegos Olímpicos de Verano de 2004 estaban en marcha.

Desde entonces, han estado comiendo bajo tierra.

«Están en la oscuridad, se están alimentando de raíces⁠, simplemente viven sus mejores vidas hasta que llegue el momento adecuado», dijo. Matt Kasson, profesor asociado de la Universidad de West Virginia que estudia las cigarras y los hongos que las zombifican. «Y ahí es cuando deciden, sabes qué, puede que sea el momento de subir y buscar pareja».

A partir de finales de abril o principios de mayo, una vez que el suelo esté lo suficientemente cálido, se verán miles de millones de cigarras Brood X en una docena de estados⁠, que se extienden desde Illinois al oeste, Georgia al sur y Nueva York al noreste⁠. Las cigarras jóvenes, llamadas «ninfas», se abren camino fuera de la tierra y trepan para mudar sus pieles por última vez y transformarse en adultos. Tendrán solo unas pocas semanas para cantar, aparearse y comenzar de nuevo el ciclo.

Hay seis especies de cigarras periódicas norteamericanas, todas en el género Magicicada. Tres especies viven en un ciclo de 13 años y tres durante 17 años.

La emergencia de este año es un grupo que contiene las tres especies de 17 años: Brood X, llamado así porque fue el décimo en un sistema de nombres arbitrario diseñado en 1898 por el entomólogo Charles Lester Marlatt.

Sin embargo, el otro nombre del grupo, The Great Eastern Brood, es mucho más descriptivo.

La mayoría de las más de 3.000 especies de cigarras del mundo no tienen una entrada tan espectacular. Si bien tardan de dos a cinco años en crecer, al menos algunos adultos de estas especies anuales aparecen cada verano, y en cantidades mucho menores.

Las especies periódicas, donde todas tienen constantemente el mismo ciclo de vida extralargo que culmina en una emergencia masiva, son increíblemente raras. Con solo uno recientemente descubierto, una excepción⁠ – los milpiés de tren de 8 años en Japón⁠ – las cigarras son los únicos insectos que han evolucionado para vivir de esta manera.

¿Por qué? Para Magicicada, parte de la respuesta se encuentra bajo capas de hielo antiguo.

«Durante los períodos glaciares [of the past few million years], creemos que probablemente extendieron sus ciclos de vida, porque la temporada de crecimiento fue demasiado corta para completar el desarrollo en su momento anterior «, dijo Chris Simon, investigadora de cigarras y profesora de la Universidad de Connecticut.

La segunda razón tiene que ver con su estrategia de supervivencia sobre el suelo. No tienen uno.

En las ciencias naturales, se llama «saciedad de depredadores». Después de cierto punto, incluso los depredadores más hambrientos ya no podrán comer físicamente. Pero sin un gran grupo sincronizado, el plan se desmorona.

«Eso favoreció a las personas que salieron juntas, porque sobrevivieron mejor», dijo Simon.

No todas las ninfas crecen al mismo ritmo. Por ejemplo, una alimentación de un árbol que tuvo un mal año necesitará más tiempo. Pero si todas las cigarras esperan los 17 años completos, permite que los desafortunados se pongan al día y refuercen los números del grupo.

«Entonces, hay una especie de ciclo de retroalimentación», dijo Simon. «Si salen en otros años … serán devorados por depredadores. Y tampoco podrán encontrar pareja».

A pesar de su aparentemente interminable número, las cigarras periódicas están lejos de ser invencibles.

Dos crías, la XI y XXI, se han extinguido y una tercera, la VII, está disminuyendo actualmente. Las cigarras necesitan árboles para poner huevos y alimentarse, por lo que la deforestación es devastadora para ellas.

Un clima cálido war y una temporada de crecimiento más larga longer también podrían favorecer una vida útil más corta, lo que llevaría a que las especies de 17 años cambien permanentemente a una vida útil de 13 años, como sucedió en las especies del medio oeste. M. neotredcim.

Las cigarras periódicas son una parte crucial del ecosistema. Las ninfas son alimento para los animales que viven bajo tierra y los adultos alimentan a todos los carnívoros de la zona. Incluso las muchas cigarras que no se comen devuelven a los árboles⁠, mientras se pudren. Se convierten en «básicamente fertilizantes», dijo Kasson.

Simon y Kasson dijeron que esperan que las personas elijan aventurarse y observar Brood X mientras tengan la oportunidad.

Miles de animales pequeños zumbando pueden resultar abrumadores o incómodos para algunos. Pero las cigarras son inofensivas y, según Simon, un poco tontas.

«Las cigarras son muy suaves; no muerden ni pican. No se sienten atraídas por la gente, se sienten atraídas por los ruidos», explicó.

Para los curiosos de las cigarras, es fácil involucrarse.

Se puede encontrar más información sobre Brood X y las cigarras periódicas en general en el sitio web Cicada Mania y en la página de inicio Cicada de la Universidad de Connecticut. Los colegas de Simon también han diseñado una aplicación para teléfonos inteligentes, Cicada Safari (disponible tanto para iOS como para Android), que permite que cualquiera sea un entomólogo aficionado.

Al subir fotos de las cigarras y grabaciones de sus canciones, los miembros del público pueden ayudar a trazar un mapa del área de distribución de Brood X, rastrear su población y descubrir de primera mano lo que Simon llama «una de las siete maravillas del mundo natural de los insectos».





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