Texas no está haciendo lo suficiente para prevenir las muertes por monóxido de carbono, dicen los críticos

Texas no está haciendo lo suficiente para prevenir las muertes por monóxido de carbono, dicen los críticos

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Este artículo fue publicado en asociación con ProPublica, una sala de redacción sin fines de lucro que investiga abusos de poder, y The Texas Tribune, una sala de redacción local sin fines de lucro y no partidista que informa y se relaciona con los tejanos. Regístrese para recibir las historias más importantes de ProPublica tan pronto como se publiquen, y regístrese en The Brief Weekly para ponerse al día sobre la cobertura esencial de los problemas de Texas.

AUSTIN, Texas – Más de cinco horas después de un debate legislativo sobre restricciones de votación y seguridad fronteriza la semana pasada, un legislador de Texas hizo un último intento por fortalecer la red eléctrica del estado y, en el proceso, prevenir las muertes por monóxido de carbono.

El 27 de agosto, la representante estatal Erin Zwiener, una demócrata de Driftwood, en las afueras de Austin, ofreció una enmienda que redirigiría $ 250 millones de un proyecto de ley de seguridad fronteriza de $ 1.8 mil millones para mejorar la confiabilidad de la red eléctrica. La medida, dijo a sus colegas, podría evitar que «nuestros ciudadanos mueran durante una tormenta invernal por intoxicación por monóxido de carbono».

La enmienda de Zwiener se produjo meses después de que una investigación realizada en abril por ProPublica, The Texas Tribune y NBC News descubrió que una tormenta de una semana de febrero que dejó a millones de residentes sin electricidad también había provocado el mayor evento de intoxicación por monóxido de carbono en la historia reciente de Estados Unidos. Al menos 17 personas murieron por el gas y más de 1.400 fueron hospitalizadas.

La investigación reveló vínculos débiles en todos los niveles de gobierno, incluido que el estado no logró regular la red eléctrica y los legisladores se negaron repetidamente a actuar sobre la legislación que habría requerido alarmas de monóxido de carbono en las residencias.

“Había muchas personas que corrían riesgos para tratar de mantenerse lo suficientemente calientes. Honestamente, somos afortunados de haber perdido tan pocas personas como lo hicimos por envenenamiento por monóxido de carbono ”, dijo Zwiener en una entrevista reciente, y agregó que tenía en mente la última entrega de la investigación de las organizaciones de noticias cuando propuso la enmienda.

La enmienda fracasó. El autor del proyecto de ley fronterizo, el representante estatal Greg Bonnen, un republicano de Friendswood, dijo que se oponía a quitarle fondos a la seguridad fronteriza.

En los seis meses transcurridos desde la tormenta, los legisladores no han tomado ninguna medida radical para proteger a la mayoría de los residentes de Texas de las intoxicaciones por monóxido de carbono en sus hogares.

En junio, el gobernador Greg Abbott, un republicano, promulgó una medida más limitada que actualiza los códigos de construcción del estado, que requeriría alarmas de monóxido de carbono en las casas que se construyen o renuevan a partir de 2022. El requisito no se aplicaría a áreas no incorporadas a menos que los condados opten por adoptar las nuevas normas y las ciudades puedan optar por no participar en la disposición.

Más significativamente, la nueva ley no requiere alarmas de monóxido de carbono en los casi 10 millones de hogares y apartamentos existentes en el estado.

Los expertos en salud pública advierten que es necesario hacer más para proteger la vida de los residentes.

Exigir alarmas de monóxido de carbono en las casas recién construidas «ayuda a detener el sangrado», dijo John Riddle, presidente de la Asociación de Bomberos del Estado de Texas, pero «se necesitarían años y años y años» para que las alarmas de monóxido de carbono se instalaran en el vasto mayoría de hogares en todo el estado. Riddle dijo que, como mínimo, las casas existentes con electrodomésticos a gas que producen monóxido de carbono deberían tener los dispositivos.

Antes del cambio legislativo, Texas era uno de los seis estados sin requisitos estatales para las alarmas de monóxido de carbono. La nueva ley todavía deja a Texas con regulaciones más débiles que otros 29 estados que requieren los dispositivos en las residencias existentes.

Las intoxicaciones por monóxido de carbono a menudo siguen a tormentas u otros desastres naturales en los que las personas pierden energía y buscan fuentes alternativas de electricidad, incluidos generadores y automóviles. Y el cambio climático está contribuyendo a tormentas más severas, como huracanes, dicen los científicos, haciendo que el peligro sea más común.

Días después de que la enmienda de Zwiener fuera derrotada en Texas, el huracán Ida azotó Louisiana, dejando sin electricidad a más de 1 millón de personas, provocando al menos cuatro muertes por intoxicación por monóxido de carbono y enviando a casi cuatro docenas de residentes al hospital después de haber estado expuestos al gas. Luisiana, al igual que Texas, requiere alarmas de monóxido de carbono solo en viviendas de nueva construcción o renovadas.

“Las interrupciones del suministro de energía relacionadas con la tormenta darán lugar a epidemias adicionales de intoxicaciones por monóxido de carbono, similar a lo que ocurrió en Texas en febrero de este año”, dijo la Dra. Kelly Johnson-Arbor, co-directora médica del National Capital Poison Center y un experto en intoxicación por monóxido de carbono, dijo el jueves en una entrevista.

Johnson-Arbor se encuentra entre los expertos en salud pública y seguridad contra incendios que recomiendan que cada hogar, no solo las residencias recién construidas o renovadas, esté equipado con una alarma de monóxido de carbono. Las alarmas son económicas y son la única forma de detectar el gas incoloro e inodoro.

La sesión legislativa regular terminó en mayo, y solo Abbott tiene el poder de convocar una sesión especial y decidir qué temas abordarán los legisladores durante ese período. Hasta ahora, el gobernador ha exigido a los legisladores que regresen para dos sesiones especiales de 30 días, pero su agenda no se ha centrado en la tormenta invernal. En cambio, ha pedido a los legisladores que aborden prioridades partidistas como la seguridad fronteriza, incluida la construcción de un muro a lo largo de la frontera entre Estados Unidos y México, por parte del estado, las restricciones de votación y la prohibición de que los jóvenes transgénero se unan a equipos deportivos escolares que coincidan con su identidad de género.

Abbott no respondió a las solicitudes de comentarios.

La última sesión especial terminó el jueves. Si el gobernador no incluye medidas más amplias de monóxido de carbono en otra sesión especial, la primera oportunidad para que los legisladores actúen sería en 2023.

“Si no tomamos medidas, la gente perderá la vida”, dijo el senador estatal José Menéndez, un demócrata de San Antonio.

La falta de una regulación estatal sólida ha creado un mosaico de políticas locales en todo Texas. Algunas de las ciudades y condados más poblados del estado requieren que se instalen alarmas de monóxido de carbono en los edificios existentes, pero incluso esas regulaciones tienen lagunas, dijeron los expertos.

Por ejemplo, Austin votó en 2017 para convertirse en la primera ciudad importante de Texas en exigir alarmas de monóxido de carbono en todas las residencias con electrodomésticos a gas o garajes adjuntos, pero los inspectores de la ciudad generalmente solo revisan los edificios existentes en busca de alarmas después de las quejas de los inquilinos, dijo. Moses Rodríguez, supervisor de la oficina de cumplimiento de códigos de Austin. El año pasado, Austin registró solo 36 violaciones por alarmas de monóxido de carbono que faltaban, estaban ubicadas incorrectamente o dependían de una fuente de energía incorrecta en propiedades de alquiler, según el departamento de códigos de la ciudad. Los propietarios de viviendas de Austin también deben cumplir con la ley, pero las viviendas ocupadas por sus propietarios generalmente no están sujetas a inspecciones.

En el condado de Harris, que incluye a Houston, al menos cinco personas murieron y unas 600 personas fueron hospitalizadas por intoxicación por monóxido de carbono durante la tormenta de febrero.

La jueza del condado de Harris Lina Hidalgo, quien durante la tormenta invernal calificó las intoxicaciones por monóxido de carbono como un «desastre dentro de un desastre», dijo que su oficina está discutiendo pasos para «hacer que los detectores de monóxido de carbono sean algo común en todo nuestro condado».

“Nuestra infraestructura y marco regulatorio no fueron construidos para resistir los implacables impactos de una tormenta invernal, y eso quedó muy claro con las trágicas muertes que presenciamos debido al envenenamiento por monóxido de carbono”, escribió Hidalgo en un correo electrónico. «Lamentablemente, estas tragedias se pueden prevenir».

Rafael Lemaitre, portavoz de Hidalgo, dijo que debido al riesgo de cortes prolongados de energía, las discusiones son tan urgentes ahora, a medida que aumenta la temporada de huracanes, como lo fueron después de la tormenta invernal.

La jefa de bomberos del condado de Harris, Laurie Christensen, dijo que en noviembre la Asociación de Jefes de Bomberos de Texas discutirá qué cambios potenciales a la ley estatal puede apoyar el grupo durante la sesión legislativa de 2023 para ayudar a prevenir envenenamientos generalizados.

“Nosotros, en esta parte del país, no hemos logrado impulsar realmente el envenenamiento por monóxido de carbono porque no era algo que viéramos con tanta frecuencia”, dijo Christensen, refiriéndose a la necesidad de más educación sobre prevención y alarmas. «Y, lamentablemente, ahora nos estamos dando cuenta de que ese será un factor clave».

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