Un ejército oculto de monjas ‘muy valientes’ luchan contra la trata de niños

Un ejército oculto de monjas ‘muy valientes’ luchan contra la trata de niños


GUWAHATI, India – La hermana Rose Paite entró en la estación principal de trenes de esta extensa ciudad y examinó a la multitud. A menudo visita lugares de reunión públicos como este como parte de la misión de su vida: salvar a los niños de la trata.

En segundos, Paite se fue. Había detectado una situación que la alarmaba: una niña, tal vez de 15 años, sentada al lado de un hombre mucho mayor con una camisa impecable. Paite se acercó a ellos y comenzó a hacer preguntas.

¿Adónde vas? ¿Cómo conociste a este hombre?

Las respuestas confirmaron la sospecha de Paite.

La niña dijo que acababa de conocer al hombre en el tren. No estaba claro hacia dónde se dirigía a continuación.

Paite, que vestía una túnica negra y un velo blanco, habló con ella durante casi cuatro minutos y le entregó su tarjeta. Quería poder ver cómo estaba la niña, pero la niña se negó a darle a Paite su número de teléfono.

Antes de alejarse, la diminuta monja católica romana advirtió al hombre, pero ella dijo que era despectivo.

«Esa chica, de verdad, se meterá en problemas», dijo Paite. «Ella es tan vulnerable».

Entonces Paite se alejó de nuevo. La estación de tren de Guwahati estaba ocupada. Había más niños con probabilidad de estar en peligro.

‘La trata de personas está en todas partes’

Paite no es un cruzado solitario. Ella es parte de una vasta pero poco conocida red de monjas católicas dedicadas a combatir la trata de personas en todo el mundo. La organización, Talitha Kum, se formó en Roma en 2009 y ahora opera silenciosamente en 92 países.

El grupo está formado por aproximadamente 60.000 religiosas. El trabajo que hacen es a menudo peligroso y atrevido: se enfrentan a proxenetas en calles oscuras, patrullan callejones polvorientos que albergan burdeles. Las hermanas también operan casas seguras en varios países, proporcionando refugio a mujeres y niñas que huyen de sus captores.

Su trabajo no solo se desarrolla en las calles. La organización impulsa un cambio sistémico, presionando por leyes más estrictas para combatir la trata de personas.

“Si quiere que la gente comprenda la urgencia del problema, no puede andar de puntillas”, dijo la hermana Jeanne Christensen, miembro de la junta directiva de las Hermanas Católicas de Estados Unidos contra la Trata de Personas, que trabaja con Talitha Kum.

La escala del problema es enorme: la Organización Internacional del Trabajo estima que aproximadamente 25 millones de personas se encuentran en trabajo forzoso en todo el mundo, y casi 5 millones enfrentan explotación sexual forzada. La mayoría de las víctimas de explotación sexual viven en la región de Asia y el Pacífico, alrededor de 3,5 millones en comparación con 200.000 en las Américas, según las últimas estimaciones.

“La trata de personas está en todas partes”, dijo Christensen.

“Si vives en una pequeña ciudad de Iowa y hay una carretera que atraviesa la ciudad”, agregó. Aeropuertos. Depósitos de trenes. Depósitos de autobuses. Elige tu opción.»

Leslie King era una joven de 15 años que se había fugado de Michigan a fines de la década de 1990 cuando conoció a un hombre mayor que prometió cuidarla, pero resultó ser un proxeneta. Los estudios sugieren que más del 60 por ciento de los que son víctimas de trata con fines sexuales eran niños fugitivos, a menudo atraídos a esa vida dentro de las 72 horas posteriores a su salida de casa.

El proxeneta y sus asociados le dijeron a King que sería mejor que ella comenzara a hacer trucos o de lo contrario.

“Me dijeron que si corría, si le decía a la policía, iban a matar a mi madre, a mi hijo, a mi hermana, a mi hermano”, recordó King. «Y corté partes de mi cuerpo y las esparció por todo el estado de Michigan».

King comenzó a caminar por Division Avenue en Grand Rapids, subiéndose a los autos de hombres que ofrecían dinero por sexo. “Cada vez que me subía a uno de esos autos, tenía una probabilidad de 50-50 de que regresara”, dijo King.

Una mujer aparecía a menudo en Division y hablaba con las prostitutas, dijo King, aunque claramente no era una de ellas. Su nombre era Hermana Francetta y se le unieron otras hermanas católicas.

Leslie King recibió una tarjeta de la hermana Francetta que transformó su vida.Jake Whitman / NBC News

“La hermana Francetta venía de División arriba y abajo tratando de orar con las mujeres y hablar con las mujeres y ayudar a las mujeres, pero yo nunca hablaba con ella”, dijo King.

King dijo que logró tomar medidas para dejar la vida después de intentar suicidarse el 4 de julio de 2000. Se registró en un programa de rehabilitación de drogas de 30 días. Al principio, King dijo que le dijeron que vaciara su bolso. Para su sorpresa, en el fondo del bolso había una tarjeta desconocida.

“De la hermana Francetta”, decía. King no tenía idea de cómo llegó a su bolso.

La tarjeta contenía un número de teléfono, al que llamó King. Al finalizar su programa de rehabilitación, se mudó a un lugar llamado Rose Haven, dirigido por monjas que trabajaban con la hermana Francetta.

La experiencia transformó su vida. Después de graduarse del programa de un año en Rose Haven, King se unió al personal. Con el tiempo, comenzó a trabajar para la policía de Grand Rapids como trabajadora de divulgación en la calle.

“Volví a la calle con las mismas mujeres con las que solía drogarme, varias de nosotras teníamos el mismo proxeneta, guiándolas y defendiéndolas”, dijo King.

King comenzó a comenzar su propio grupo, Sacred Beginnings, siguiendo el modelo del programa en Rose Haven. Ella le da crédito a la hermana Francetta y a sus compañeras monjas por haberle salvado la vida.

“Son un grupo muy valiente”, dijo King, ahora de 57 años. “Los proxenetas llegaron al punto en que las monjas las dejaron en paz. Porque nada de lo que digas o hagas los va a ahuyentar «.

La hermana Francetta ahora está enferma y no estuvo disponible para hacer comentarios.

Estados Unidos ha visto una fuerte disminución en el número de mujeres que se convierten en monjas y hermanas, lo que ha provocado una disminución del número de mujeres que realizan la forma de acercamiento peligroso que alguna vez hizo la hermana Francetta.

Pero en lugares como la India, un pequeño ejército de hermanas continúa con el trabajo.

‘¿Cómo puedo asustarme?’

La hermana Lourenca Marquesis caminando por un camino de tierra en el estado costero de Goa, un popular destino turístico en el oeste de la India.

Hace varios años, el área albergaba un floreciente comercio sexual. El laberinto de chozas de concreto con vista a la playa se usaba como burdeles, y los hombres y mujeres que lo dirigían operaban con impunidad.

Marques dijo que a menudo visitaba el área en busca de rescatar a niñas, un esfuerzo plagado de riesgos.

“Fuimos agredidos por un hombre allá”, dijo, señalando en dirección a una casa color barro.

Hermana Lourenca Marquesis en Goa, India.Jake Whitman / NBC News

El hombre envolvió sus manos alrededor del cuello de Marques, dijo, y la tiró al suelo.

“Éramos los enemigos de lo que estaba pasando aquí”, dijo.

Y, sin embargo, Marques dijo que el asalto no la disuadió ni a ella ni a sus hermanas.

«¿Cómo puedo asustarme?» ella dijo. “Venimos aquí con un propósito específico, trabajar para estas personas”.

Marques luego caminó hasta una de las pequeñas chozas donde el mismo hombre que ella dijo que la agredió estaba parado en un fregadero, lavándose las manos.

Se saludaron calurosamente. Marques le preguntó cómo estaba y si lo vería en la iglesia el domingo. El hombre sonrió y asintió con la cabeza.

“Te amo como si fueras mi hermano”, le dijo Marques.

El gobierno arrasó el área a mediados de la década de 2000. Pero las mujeres y las niñas siguen atrapadas en el trabajo sexual en otras partes de Goa y más allá.

Hermana Lisa Pires.Jake Whitman / NBC News

La hermana Lisa Pires vive en Calangute, una ciudad de Goa que describió como una de las zonas de mayor tráfico de toda Asia.

Puede que sea una mujer de moda, pero Pires actúa como una investigadora privada dura. Dedica sus días a caminar por las calles de vecindarios difíciles y a interrogar a los dueños de tiendas locales y a otras personas para ayudarla a identificar los lugares donde puede estar ocurriendo la trata. Utiliza la información para crear mapas detallados que comparte con la policía.

“Es un trabajo muy oculto”, dijo Pires.

Antes de salir de la estación de tren de Guwahati ese día el año pasado, la hermana Rose Paite se detuvo para hablar con un grupo de jóvenes que parecían estar en edad universitaria.

Le dijeron que eran parte de un programa de capacitación del gobierno, lo que le pareció legítimo a Paite. Pero ella entregó su tarjeta de todos modos por lo fácil que es caer en manos de un traficante.

“Simplemente siguen a alguien que los invita con la promesa de un trabajo”, dijo Paite. «Y en el proceso, pueden venderse a otra persona».

Las hermanas operan con un apoyo externo limitado, pero grupos como la Fundación Arise, con sede en Londres, ayudan a financiar su trabajo y también hicieron arreglos para que NBC News se reuniera con muchas de las hermanas.

También cuentan con el respaldo del propio Papa.

El Papa Francisco se reunió con más de 100 miembros de Talitha Kum en el Vaticano el año pasado en parte para llamar la atención sobre un nuevo programa de recaudación de fondos llamado Super Nuns. “Los problemas se resuelven mejor saliendo a las calles”, dijo Francis.

Paite, de 57 años y sobreviviente de cáncer de mama, ha estado haciendo este tipo de trabajo durante casi una década. Pero restó importancia al papel que desempeña en la protección de los niños.

“Soy una simple monja. Uno pequeño ”, dijo riendo.

“Puedo hacer muy poco. Ni siquiera una gota en el océano «.



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